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Viendo el eclipse solar del 3 de noviembre a través de los cielos de Kenia

El 3 de noviembre, volé desde Nairobi con un pequeño grupo de eclipses a un lugar en el norte de Kenia, con la esperanza de ver el breve eclipse solar esa tarde que cortó un camino estrecho a través de África ecuatorial.

Cuando comenzaron las fases parciales del eclipse, el clima relativamente bueno de nuestro lugar de observación sufrió un cambio repentino y dramático con la llegada y el paso de una tormenta de polvo. Esto llevaría a nuestro grupo a una carrera hacia el cielo a casi dos millas sobre el legendario lago Turkana de Kenia en busca de una vista despejada del sol. Al final, resultó ser un gran triunfo para nuestro pequeño grupo, si no tanto para mí.

Un eclipse solar total es uno de los fenómenos más espectaculares de la naturaleza, sin embargo, la mayoría de la gente nunca verá uno, aunque probablemente verá más eclipses parciales durante su vida. Aunque un eclipse total es visible desde un lugar del globo cada año o dos, cualquier lugar estará en la sombra, la parte más interna de la sombra donde el Sol está completamente bloqueado por la Luna, solo una vez cada 360 años. promedio. Ver un eclipse total requiere suerte o el deseo de viajar. Un grupo bastante pequeño, pero dedicado a perseguidores de eclipses o viajes de «sombras» a tantos eclipses como lo permitan sus circunstancias, los más prolíficos de ellos fueron hasta 30 eclipses solares totales.

Soy relativamente nuevo en los eclipses totales. ¿Sería mi viaje a Kenia el segundo intento de ver uno? Fui a Shanghai en 2009 para intentar ver el eclipse solar más largo del siglo XXI, en el que todo tuvo que durar casi 6 minutos, solo para ser frustrado por las nubes. Vi el eclipse anular o «Anillo de fuego» en el Gran Cañón en mayo de 2012, pero aunque fue impresionante, un eclipse anular carece de las características más convincentes de un eclipse total: la profunda oscuridad del cielo, la capacidad de mirar directamente. en el Sol eclipsado, la atmósfera o la corona solar blanca nacarada que rodea el disco negro de la Luna.

El eclipse africano iba a ser mucho más corto que el eclipse chino, solo entre 11 y 15 segundos desde nuestro sitio, dependiendo de cómo lo calcule, pero el pronóstico del tiempo fue mucho mejor, con una probabilidad estimada de cielos despejados del 80% en el norte de Kenia. . El efecto de enfriamiento del lago Turkana, el desierto y lago alcalino más grande del mundo, probablemente limitaría la formación de nubes convectivas que podrían convertirse en tormentas. (En otros lugares al oeste de nosotros, como Uganda y Gabón, el eclipse sería más largo, pero el pronóstico del tiempo no era tan bueno. Resultó que Gabón tenía buen clima, y ​​el clima en Uganda, aunque no perfecto, sí era mejor que el nuestro.) Como fue el caso en China, África Oriental era un lugar que siempre quise visitar. Reservé el viaje a través de TravelQuest, una agencia especializada en viajes de eclipses, y realmente disfruté el safari fotográfico de una semana que precedió al eclipse.

La cuna de la humanidad
Cuando la caravana Cessna aterrizó en la pista de tierra cerca de la sede del Parque Nacional Sibiloi, un funcionario nos preguntó «¿Bienvenidos a Sibiloi, la cuna de la humanidad?». A unas 25 millas al norte de la pista de aterrizaje en la orilla oriental del lago Turkana se encuentra un sitio donde la familia Leakey hizo algunos descubrimientos clave de los primeros fósiles protohumanos, incluido el «Turkana Boy», un esqueleto casi completamente antiguo de ~ 1,6 millones de años. , que habíamos visto al comienzo de nuestro viaje al Museo Nacional de Nairobi.

Cuando nuestros ancestros lejanos vagaban por lo que ahora es Sibilino, era principalmente pastos y bosques, pero hoy tiene un clima mucho más severo. Salimos con un calor de 100 grados y un viento del este del desierto de Chalbi que sopló más de 20 mph; otros aviones pequeños que llegaron con eclipses levantaron grandes nubes de polvo al aterrizar. El arbusto espinoso sin hojas fuera de la casa de huéspedes del Servicio de Vida Silvestre de Kenia (KWS) en el que nos alojamos era uno de los trozos de vegetación más importantes que encontramos en Sibiloi.

A pesar del calor y el viento, el pronóstico del tiempo del eclipse era prometedor, con solo un 15% de nubosidad y casi ninguna posibilidad de tormenta sobre el lago. Hubo algunos cúmulos, pero también mucho cielo despejado, y el cielo ha cambiado poco desde el comienzo del eclipse.

Instalamos nuestro equipo cerca de la casa de huéspedes, ubicada en una playa rocosa, con vista al lago Turkana, para que el edificio actúe como una protección natural contra el viento. Justo a tiempo, la Luna primero quitó el pico del disco del Sol y lentamente comenzó a cubrirlo. La única anomalía que noté fue que la imagen del Sol, como se ve en el Telescopio Solar Personal de Coronado (PST), parecía «hervir», lo que indica que el aire estaba muy turbulento. Además de la observación visual del eclipse y la fotografía de fase parcial, había planeado usar dos cámaras para fotografiar el Sol completamente eclipsado, activando sus temporizadores automáticos justo antes de que todo comenzara, por lo que era libre de ver el eclipse sin ser afectado por las fotos. preocupaciones.

Polvo en el viento
Aproximadamente 15 minutos después de que comenzaran las fases parciales del eclipse, alguien señaló lo que parecía una cortina de lluvia sobre el agua, deslizándose lentamente hacia el sur, hacia el Sol. Nuestro líder, sin embargo, dijo que era una tormenta de arena o polvo que soplaba desde Etiopía. (Más tarde, el director del Servicio de Vida Silvestre de Kenia (KWS) de Sibiloi nos dijo que nunca había visto una tormenta así). Unos 10 minutos más tarde, la tormenta de polvo se apoderó de nosotros y rápidamente trasladamos todo nuestro equipo al interior. El polvo sopló rápidamente, pero fue seguido por la lluvia, dejando atrás un magnífico arco iris, varias nubes más atrás y un solo hueco obvio en las nubes que iluminaron brevemente algunas colinas distantes.

Unos 35 minutos antes de la totalidad, cuando quedó claro que ver el eclipse en nuestra ubicación era una causa perdida, el líder de nuestra expedición, Paul Swart, logró hacerse con una camioneta KWS en la que nos apilamos. Uno de nuestro grupo desapareció, salió a caminar, pero lo seguimos y nos salimos de la carretera para recuperarlo. Luego nos apresuramos al aeropuerto, donde el piloto de nuestra caravana Cessna se estaba relajando, preparándose para la noche. De los aproximadamente 15 aviones que llegaron a Sibylline para el eclipse, aproximadamente tres habían despegado en busca de cielos despejados mientras aún esperábamos en la pensión de KWS; Hasta donde yo sé, fuimos los últimos en volar antes de todo.

Veremos el sol.
Tan pronto como nuestro líder le dijo al piloto lo que queríamos hacer, entró en acción, levantando el avión en el aire en un tiempo asombrosamente corto. Para mi alivio, el aire estaba libre de las turbulencias que había encontrado cuando aterricé por primera vez en Sibiloi. El piloto se mostró un poco escéptico sobre nuestro plan: escalar a lo largo de la línea central del eclipse y encontrar un hueco en las nubes. El ancho del conjunto era muy estrecho, solo alrededor de 4 millas a cada lado, pero tenía un diagrama programado que mostraba la trayectoria del eclipse para ser utilizado como emergencia, por lo que sabía a dónde ir.

Sin embargo, las nubes a lo largo de la línea central permanecieron espesas y quedó claro que no podríamos alcanzarlas, a pesar de volar a 9.100 pies en 20 minutos. Entonces nuestro líder notó un pequeño espacio en las nubes a la derecha y le dijo al piloto que volara por ella. El sol penetró de repente, al frente, justo antes de la totalidad.

La que se escapó
Cuando salimos del campamento para acurrucarnos en la camioneta, nos aconsejaron que lleváramos solo una cámara, y yo me llevé mi Canon T2i, con la que había planeado hacer primeros planos del sol eclipsado para mostrar prominencias, esos bucles. de material que aparece como llamas alrededor de la lengua del sol. Hice algunos ajustes, optando por exposiciones muy fotografiadas para reducir cualquier temblor al disparar desde una toma en movimiento y usando un ISO más alto para compensar. Pensé que la única forma de asegurar un medio enfoque decente era usando el enfoque automático y logré obtener una imagen muy delgada del sol creciente, probablemente cubierto con más del 99.5 por ciento, por una nube, pero aún estaba muy sobreexpuesto.

Cuando el anillo de diamantes que marca el último destello de luz solar apareció antes de todo, pudimos quitarnos las gafas de eclipse y mirar directamente al Sol. Traté de tomar otra foto, pero el enfoque automático no funcionó: un miembro del Sol todavía se veía muy brillante en el visor. Tres veces el enfoque automático no se activó, y la lengua del Sol parecía demasiado brillante. Pero entonces el sol realmente brilló y todo terminó. No creo que me di cuenta del todo de que todo había comenzado, y aparte del anillo de diamantes probablemente, no creo haber visto el sol completamente eclipsado, estaba demasiado ocupado tratando de hacer que el enfoque automático funcionara. (No tengo memoria visual ni del anillo de diamantes ni del conjunto).

En retrospectiva, no debería haberme molestado en absoluto con la cámara, o más bien, debería haber cambiado al enfoque manual inmediatamente cuando tomé esa foto del sol creciente. Otras personas en el avión, tanto veteranos como principiantes, fueron más afortunados en la fotografía y visualización total. Solo más tarde me di cuenta de que tenía mi cámara con un campo más amplio, que se enfoca fácilmente en el infinito, en lo profundo de la bolsa, pero no podría haberlo alcanzado fácilmente en el plano lleno de gente.

Un regreso agridulce a la Tierra
Volamos de regreso a Sibyl a través de un magnífico arco iris de 360 ​​grados, aterrizamos y nos dirigimos de regreso a la casa de huéspedes de KWS justo a tiempo para ver el sol, todavía parcialmente eclipsado, ubicado en el pequeño espacio entre una orilla de nubes y el horizonte. . Gracias a un pensamiento rápido de nuestro líder y algunos de los mejores pilotos, nuestro grupo TravelQuest logró posicionarse exactamente a tiempo para capturar la fase total de este eclipse muy corto. Fue una aventura; Ojalá hubiera pasado esos segundos apreciando el eclipse, en lugar de estar en una habitación abultada. Lo consideraré un error de principiante; Descubrí que un eclipse muy corto es imperdonable. Por maravillosas que sean las tecnologías como la fotografía digital, hay mucho que decir sobre la experiencia pura y directa.

No recibirás restauraciones, pero habrá otros eclipses. Espero ver el eclipse total de 2017, que cortará una hoja en los Estados Unidos, desde Oregón hasta Carolina del Sur. Mientras tanto, hay dos eclipses solares totales más. En marzo de 2015, la sombra de la luna cruzará el Atlántico norte, tocando la tierra solo en las islas árticas de Svalbard y las Islas Feroe. Un año después, un eclipse cruzará varias islas de Indonesia y luego el Pacífico, terminando al norte de Hawai. Queda por ver si alcanzo alguno de estos, pero miro hacia adelante en algún momento para sentarme a la sombra de la luna y mirar muy de cerca este fenómeno de la naturaleza más sublime y transitorio. Y si tomo una foto, me aseguraré de mantener el enfoque manual.

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