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Vida de la telepresencia: trabajando indirectamente a través del robot Beam

La semana pasada hice un viaje a Willow Garage en el corazón de Silicon Valley. No es un lugar difícil de encontrar y llegué a tiempo a mi cita de las 11 am. Un problema: tenía que estar en Adecuado Technologies a las 11 de la mañana, no en Willow.

Adecuado es un spin-off reciente de Willow Garage, lo que podría explicar mi confusión. De hecho, mientras estaba confundido en la recepción de Willow, fui recibido por Scott Hassan, el ex CEO de Willow Garage y el actual CEO de Adecuado.

Su plan inicial, explicó, era recibirme en las oficinas de Adecuado via Beam, su nuevo robot de telepresencia. Le di la vuelta al guión, requiriendo una reunión personal, pero no pareció molestarlo mucho. Me llevó de regreso a su oficina, que estaba bien equipada para hacer un buen teleimpresión. Además de la gran cantidad de pantallas necesarias para un CEO de robótica nerd, Scott tenía iluminación difusa sobre su cabeza, un elegante micrófono estilo estudio y una cámara Logitech HD montada sobre una gran pantalla LCD girada en vertical. La pantalla mostró un video en vivo de la oficina de Adecuado desde el punto de vista de un robot.

Scott se sentó en su escritorio y comenzó a volar su Beam. Me presentó a algunos de sus colegas lejanos y juntos comenzaron la historia.

Willow Garage fue fundada por Scott hace seis años, con el apoyo de misteriosos capitalistas de riesgo, para acelerar el nacimiento de la industria de la robótica. La empresa es responsable del sistema operativo de código abierto, ROS, que ha contribuido a la transformación y unificación de la investigación robótica y, cada vez más, la robótica comercial. Adecuado es uno de los muchos derivados de Willow, y esta vez Scott decidió ir con él.

Como muchos de los productos derivados de Willow, Adecuado comenzó como un proyecto interno. Su primer robot de telepresencia se llamó Texai, una bestia intimidante que parece un sistema de entretenimiento en casa de soltero, pegado encima de una aspiradora de tamaño industrial. La empresa construyó 30 de los robots y estaba lista para ser entregados, pero los comentarios de los clientes previos al lanzamiento no fueron favorables y abandonó el proyecto en el último minuto.

Así que comenzó de nuevo y, a partir de hoy, Adecuado está entregando su robot orientado a empresas de $ 16,000, llamado Beam, a unos pocos clientes seleccionados manualmente.

Es simplemente futurista en la línea de una radio Bose Waveform

En la esquina de la oficina de IRL de Scott había un Beam inactivo en su estación de carga. El dispositivo, como me explicó Scott, tiene una apariencia intencional modesta. A diferencia de Texai similar a Cylon (no es uno de los Cylons más sexys, uno de los tostadores originales), Beam parece aburrido. Es simplemente futurista al estilo de una radio Bose Waveform, si una radio Bose Waveform tuviera 62 pulgadas de alto, con una pantalla de 17 pulgadas montada encima. El objetivo es que el dispositivo desaparezca y que el teletransportador quede resaltado.

https://www.youtube.com/watch?v=z23UeJi_uJ4

La comparación con Waveform es la más adecuada en términos de la gran rejilla de altavoz del dispositivo. En el interior hay suficiente potencia para que puedas gritar en una habitación grande, junto con una serie de micrófonos capaces de cancelar el ruido direccional. Tan fascinante como es el video chat con el robot, facilitado por un gran globo ocular de la cámara en la parte superior del cañón, el audio sigue siendo una prioridad.

Una experiencia fuera del cuerpo

No es como un chat de video y no es como conducir un automóvil con un control remoto.

Después de un breve tutorial, Scott me dejó tomar el control de Beam en Adecuado. Me cautivó de inmediato. Es difícil describir la sensación de telepresencia o «presencia remota», como le gusta llamarlo a Scott. No es como un chat de video y no es como conducir un automóvil con un control remoto. Es en gran parte como una versión de videojuego de la vida real.

De hecho, los controles son simples para los videojuegos: teclas direccionales para moverse y girar, mantenga presionada la tecla Shift para moverse rápidamente. Además, y de forma aún más intuitiva, puede utilizar el ratón para conducir. Hay una segunda cámara gran angular orientada hacia el suelo que ayuda a visualizar obstáculos, como botes de basura y pies, y cuando haces clic y arrastras esa pantalla, proyecta un «camino de ladrillos amarillos» (rieles curvos) que muestra a dónde llevará tu clic. usted. Cuanto más cerca esté el ratón de la base, más estrecho será el radio de giro, y cuanto más se aleje, más rápido aumentará el hocico.

El resto de los controles del robot son igualmente intuitivos. Puede hacer clic para acercar y alejar una parte de la pantalla, y cuando comience a moverse nuevamente, se encogerá automáticamente. Hay controles de volumen, botones para cerrar o finalizar la llamada … y eso es todo.

Pronto, estábamos deambulando por las instalaciones de Adecuado, que son en partes iguales ingeniería de software, ingeniería mecánica, producción y pruebas. Encontré una mesa de ping pong cerca de la cantina y casi desafié a alguien a un juego, pero luego recordé que no tenía brazos. Sin embargo, lo que realmente me sorprendió fue que conocí a casi tantos pilotos de Beam como personas en persona (conocidas en el idioma apropiado como «locales»).

Vida sin brazos

Si bien Willow Garage se encuentra a medio camino entre San José y San Francisco, el iniciador del proyecto Texai es en realidad de Indiana. El ingeniero Dallas Goecker quería conocer mejor a sus colegas, por lo que colocó una computadora portátil en la parte superior de un cochecito y mantuvo su conversación por video en la oficina. Pronto canibalizó partes del robot PR2 de Willow Garage para construir algo que pudiera conducir por su cuenta.

Conocí a Goecker en una tienda de electrónica en la planta baja en Adecuado después de saltar a otro Beam: la oficina de Adecuado no tiene ascensores y no recomienda ir con un Beam de todos modos. Goecker estaba allí junto a Beam. Actualmente, tenía un local para hacer algunos cambios en el «patio de recreo», un curso de prueba de Beam.

«De vez en cuando tengo que viajar para hacer algo físico», dice, pero en su mayor parte puede trabajar muy bien desde casa: tiene su propio laboratorio allí y vive un poco más cómodamente que sus colegas engañados. de sus alquileres en Silicon Valley.

Adecuado tiene muchos otros empleados similares. Jeremy Leibs vive en San Francisco y Beams 2-3 veces a la semana, lo que ahorra aproximadamente 5 horas a la semana de tiempo de viaje. Viaja a Adecuado para realizar tareas físicas porque «es lindo tener brazos», como él mismo dice.

Mientras tanto, Josh Faust ha elegido una vida sin hogar: actualmente se encuentra en Maui y pronto irá a Tahoe para la temporada de esquí.

De hecho, a veces los lugareños se sienten como una minoría en Adecuado. Un ingeniero, de visita en Rumania, admitió que se siente un poco solo después de clase: «Estoy aquí y nadie saldrá conmigo».

Vale la pena repetir que «conocí» a todas estas personas a través de Beam. La calidad de audio y video fue suficiente para permitir interacciones Beam-to-Beam, que eran solo ligeramente inferiores a las IRL. En un momento, estaba abarrotado con otros tres Beams, llevando mi cerebro detrás de ellos y tratando de aprender la etiqueta adecuada para el «lenguaje corporal» de Beam, cuando un local dijo: «Es un poco extraño, soy el único. Aquí.»

«Es un poco extraño, soy el único hombre aquí».

La mayoría de los empleados remotos de Adecuado trabajan con pantallas duales, por lo que es fácil saber dónde concentrarse. Yo mismo tomé notas en mi recorrido, por lo que con frecuencia miraba hacia abajo para escribir y la conversación se interrumpía en consecuencia. No tengo mucha experiencia como local, así que no conozco la etiqueta o el nivel de comodidad allí: el robot de £ 100 puede ser un poco intimidante cuando se cierne sobre su silla. Además, todos en Adecuado están entrenados para bailar alrededor de Beams móviles, por lo que es difícil saber qué tan bien conduje.

Trabajando a la perfección

Toda mi experiencia con el uso de Beam ha sido sin contratiempos, y esto a través de un diseño meticuloso, más allá de los trucos obvios que disfruté en la oficina de Scott, un micrófono elegante y una luz, y la conexión directa al microondas entre los escritorios Willow y el adecuado (ed. Nota: no está conectado a Internet). Scott explicó que el Texai se construyó con componentes disponibles y cada uno de ellos estaba al 80% de lo que se suponía que debía ser, lo que tiene una confiabilidad de aproximadamente el cero por ciento. Se dieron cuenta de que tenían que competir con la confiabilidad de las telecomunicaciones, que está en el rango del 99,99 por ciento.

El principal desafío de Beam es la confiabilidad de la red. El «robot» no tiene automatización y, por lo tanto, no puede rodar para buscar una señal o regresar a su base por sí solo. Adecuado ha introducido dos tarjetas Wi-Fi de última generación en el dispositivo, una de las cuales busca una mejor conexión en cualquier momento, haciendo una transferencia sin problemas cuando encuentra una. El robot también puede admitir módems 4G e incluso redes personalizadas de 900 MHz si es necesario.

De hecho, Adecuado está tan preocupado por la confiabilidad de la red que actualmente está limitando su base de clientes a empresas cercanas para que pueda atenderlos más fácilmente. Además del costo del robot, hay un cargo de servicio anual de $ 2,400 por dispositivo, y Adecuado también dedica un tiempo considerable a reprogramar las redes Wi-Fi de los clientes por adelantado.

Scott dice que Wi-Fi es «con seguridad complicado» y que necesita muchos más puntos de acceso de los que cree. Convirtió una empresa de robótica en una empresa de redes de muchas formas. Mientras estábamos en la oficina de Scott, un técnico de TI se conectó a Beam detrás de nosotros, probando la pérdida de paquetes desde la ubicación de un cliente.

Sin embargo, la creación de redes es la parte más obvia del éxito de Beam. Cuando miro el tiempo pasado con el dispositivo, cualquier número de problemas podría haber hecho que la experiencia fuera menos agradable y, en última instancia, decepcionante. La degradación del video dificultaría la visualización de las expresiones y el lenguaje corporal de los lugareños; un altavoz o micrófono más débil haría imposible la comunicación con otros haces; el hipo o las dificultades para conducir harían que navegar en una oficina llena de gente fuera una tarea ardua; una duración de la batería más corta (Beam tiene una duración nominal de 8 a 10 horas) sería molesto; y cualquier inestabilidad del software o hardware significaría que un rayo muerto permanecería bloqueado, lo que obligaría a los lugareños a jugar al médico.

Durante mi recorrido por la fábrica, vi que las vigas ensambladas se someten a pruebas de tortura mecánica durante 48 horas antes de ser entregadas a las empresas, y cada componente se prueba individualmente – Adecuado utiliza parte de la experiencia de Willow Garage para construir su propio $ 400,000 robot PR2 sobreproyectado. . Scott dijo que el objetivo es hacer un producto que pueda durar tres años de uso constante, lo que se traduce en unos 10 años de vida media.

La verdadera prueba

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En el Wall Street JournalRachel Emma Silverman escribió recientemente sobre sus experiencias de teletrabajo con un QB de Anybot. Su principal problema eran las redes, y el dispositivo fallaba con tanta frecuencia que requería una niñera a tiempo completo. Pero con Beam, no tienes nada de qué preocuparte. Aparte del botón de encendido, no hay comandos locales para el Beam: no hay pantalla táctil y no «responde» a una «llamada» de un Beam, el teletrabajador aparece solo por iniciativa propia.

Si Beam puede superar el problema del cuidado de niños, el problema de la red, el problema del precio y el problema de la aceptación cultural, creo que tiene la oportunidad de ser una transformación seria de la forma en que las personas trabajan. La telepresencia siempre ha tenido sentido, solo tienes que estar sin fricciones antes de poder despegar: es del 99,99 por ciento o menos.

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