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«Ven a las luces intermitentes»: encontrar a un niño autista perdido en una ciudad de 8 millones de habitantes

«Hola Avonte, soy mamá. Ven a las luces intermitentes de Avonte».

Este fue el mensaje que muchos peatones de Nueva York pudieron escuchar de las camionetas de la policía de Nueva York en los últimos días como parte de un esfuerzo gigantesco para encontrar a Avonte Oquendo, de 14 años. Desde que desapareció hace casi dos semanas después de dejar su escuela en Long Island City, Nueva York, la policía y los voluntarios han tomado varias medidas para localizar a Oquendo: repartiendo volantes, buscando en las instalaciones de tránsito y haciendo anuncios sobre los vagones del metro. Ahora reproduce una grabación de la voz de su madre en un intento de atraerlo de manera segura.

Tratar de encontrar a un niño perdido puede ser una tarea enorme, a veces inútil. Pero la policía y los voluntarios toman medidas adicionales y poco convencionales para encontrar a Oquendo, porque su caso es diferente en una forma vital: Oquendo es severamente autista. «Nos preocupamos por este tipo de situación todo el tiempo», dice el Dr. Gary Goldstein, presidente de la Junta Asesora Científica de Autism Speaks y presidente del Instituto Kennedy Krieger. «Sucede con demasiada frecuencia en esta comunidad en particular».

Crédito de video: DNAInfo.com

«Nos preocupamos por este tipo de situación todo el tiempo».

De hecho, muchos de los rasgos que caracterizan al autismo también hacen que los niños con autismo sean más propensos a perderse, y que cuando lo hagan, no habrá final feliz. los Centros de Control y Prevención de Enfermedades (CDC) en 2011 designó «deambular», descrito como la tendencia de las personas a alejarse de áreas seguras, como un aspecto «potencialmente mortal» de los trastornos del espectro autista. La Agencia esperaba que la designación facilitara la recopilación de más datos y una mayor conciencia pública sobre este tema.

Sin embargo, ya existen algunas investigaciones sobre la prevalencia de la deambulación autista. uno estudio 2012 Kennedy Krieger concluyó que el 49% de los niños con autismo intentan escapar de un entorno seguro (como su hogar o la escuela), una tasa cuatro veces mayor que la de los hermanos no autistas de los participantes del estudio. Y datos de Asociación Nacional para el Autismo señala que las principales causas de muerte y lesiones entre los niños con autismo son los ahogamientos y los accidentes de tráfico. La mayoría de las veces, ambos se deben a la pérdida de un hijo: entre 2009 y 2011, el 91 por ciento de las muertes de niños con autismo que se perdieron se debieron a ahogamiento.

El 49% de los niños con autismo intentan escapar de un entorno seguro.

Por lo general, dice Goldstein, vagar es el resultado de que un niño ve algo que lo intriga (a menudo se sienten atraídos por el agua) o intenta escapar de una situación incómoda (como un espacio lleno de gente, ruidoso o iluminado). Y debido a que el autismo se caracteriza por una «fijación persistente», agrega Goldstein, los niños que tienen la intención de huir se concentrarán en ese objetivo hasta que lo alcancen. «Si se les ocurre que quieren desarrollarse, seguirán intentándolo una y otra vez hasta que finalmente lo hagan», dice. «El hecho de que no hable no significa que no sea lo suficientemente inteligente como para engañar a alguien y hacerlo».

De hecho, como lo ilustran algunos casos recientes de alto perfil, los casos de niños autistas desaparecidos son demasiado comunes. A principios de este año, Alyvia Navarro, de siete años, se escapó de la casa de su abuela en Wareham, MA y fue encontrada ahogada en un estanque cercano. En 2011, Robert Wood, de ocho años, salió de un parque y una semana después lo encontraron apretujado en un lecho remoto de un arroyo. Y en un incidente que luego inspiró un largometraje, el adolescente de Brooklyn Francisco Hernández, Jr. pasó 11 días escondido en el sistema de metro de Nueva York antes de ser localizado.


En el caso de Oquendo, no está claro por qué se perdió, o si la falta de vigilancia fue la culpable. Una cámara de vigilancia de la escuela muestra al adolescente hablando con un oficial de seguridad de la escuela en la puerta principal, antes de regresar y salir del edificio por una puerta lateral abierta. Ahora que se ha ido, tratar de encontrar al niño, que mide 5 pies 3 y usó por última vez una camisa gris a rayas con pantalones negros, hasta ahora ha resultado ser un gran desafío. Oquendo es no verbal, lo que significa que no respondería a alguien que lo llama por su nombre y tiende a retirarse de los estímulos. Su madre, Vanessa, describió que su hijo tenía «la capacidad mental de un niño de siete u ocho años».

“Él no sabe eso, ya sabes, ‘puedo lastimarme en la calle, alguien puede recogerme y llevarme’. ella le dijo a los reporteros al principio de la semana. «Él no lo sabe. No conoce el miedo».

«Él no lo sabe. No conoce el miedo».

La policía de Nueva York está tomando medidas para caracterizar otras búsquedas de niños con autismo desaparecidos. Las autoridades están haciendo esfuerzos especiales para buscar en rincones pequeños, cerrados y aislados donde podría estar escondido un niño. También tienden a evitar el uso de sirenas o perros, ya que ambos corren el riesgo de causar miedo. Se aconseja a todo el que observe a Oquendo que no lo intercepte. En cambio, la aplicación de la ley requiere que las personas llamen a las autoridades y luego procesen al niño. Y aunque Goldstein nunca ha oído hablar del uso de la voz grabada de una madre, describe la estrategia como «muy nueva, muy inteligente».

Aparte de la supervisión constante y una mayor seguridad, los padres y maestros tienen pocas opciones para evitar que los niños de alto riesgo se pierdan. El Instituto Kennedy Krieger está buscando financiación para brazaletes GPS que Goldstein espera que proporcionen una forma más segura de localizar a niños como Oquendo cuando desaparezcan. Por ahora, sin embargo, la búsqueda de Oquendo continúa. “Tengo que encontrar a mi hijo porque necesita a su familia; allí no puede hacerlo solo «, dijo su madre. «Esto es lo más difícil de hacer desaparecer a su hijo y no puede traerlo a casa».

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