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Una tripulación rara de dos personas volará hoy a la Estación Espacial Internacional.

En las primeras horas del jueves por la mañana, hay un par de astronautas programado para el lanzamiento a la Estación Espacial Internacional con un cohete Soyuz ruso. El astronauta de la NASA Jack Fischer y el cosmonauta ruso Fyodor Yurchikhin están en la lista de este vuelo, programado para despegar a las 3:13 ET de Baikonur, Kazajstán. Una vez en la estación, se unirán a los tres astronautas que ya viven en el laboratorio orbital y pasarán a formar parte de la Expedición 51.

Este es el primer lanzamiento tripulado en los últimos años que incluirá solo dos pasajeros, ya que los misiles Soyuz siempre van a la estación con una tripulación de tres. El motivo de la vacante tiene que ver con el deseo de Rusia de reducir el número de cosmonautas en la estación este año. La Agencia Federal Rusa, o Roscosmos, por lo general tiene tres personas en la estación, mientras que dos astronautas de la NASA y un miembro de la tripulación de otra agencia espacial internacional elevan la población total de la ISS a seis. Pero al reducir el número de tripulantes a dos, Roscosmos espera ahorrar dinero al lanzar menos misiones de suministro y aumentar la eficiencia. La medida debería durar hasta que Roscosmos envíe su Módulo de Laboratorio Multifuncional retrasado, que está programado para aumentar a fines de año o principios del futuro.

Entonces, después de este lanzamiento, solo cinco personas estarán en la estación en lugar de las seis habituales. Pero la NASA está utilizando este cambio para realizar algunos cambios propios. La agencia espacial ha decidido mantener a la actual residente de la ISS, Peggy Whitson, en la estación durante otros tres meses. Esto significa que Whitson, que ya está a punto de establecer un récord de mayor tiempo en el espacio por un astronauta estadounidense, pasará unos nueve meses en la ISS en lugar de seis. Y también permanecerá una vez que los otros dos miembros de la tripulación se vayan en junio y otro trío de astronautas llegará a la estación en julio. En ese momento, la estación volverá a tener seis residentes y más tripulantes de la NASA de lo habitual.

Después de que Fischer y Yurchikhin despeguen mañana, se reunirán con la estación unas seis horas más tarde, a las 9:23 ET. Su abordaje allanará el camino para que otro vehículo se conecte con la ISS. El socio comercial de la NASA, Orbital ATK, lanzó ayer una cápsula Cygnus llena de más de 7.600 kilogramos de suministros en órbita. Pero la cápsula cuelga en el espacio, por lo que Fischer e Yurchikhin pueden llegar primero a la estación. Luego, Cygnus llegará el sábado temprano y los astronautas usarán el brazo robótico canadiense de la estación para agarrar la cápsula y conectarla a la ISS.

Si se encuentra en una buena zona horaria o simplemente planea pasar toda la noche, puede ver la cobertura de la NASA del lanzamiento de mañana, a partir de las 2:15 ET. La NASA también tiene la intención de cubrir el acoplamiento de Soyuz a partir de las 8:30 ET, así como la apertura de la escotilla y la llegada de los astronautas a las 10:45 ET.

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