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Un video de Hitchcock ayudó a encontrar a un paciente consciente que llevaba 16 años sin responder

Cuando los médicos sospechan que un paciente puede estar en una condición «vegetativa» después de una lesión cerebral grave, realizan una variedad de pruebas para confirmar el diagnóstico. Estos generalmente implican hacer preguntas a los pacientes sobre su entorno y todos tienen como objetivo determinar su nivel de conciencia. Pero a diferencia de lo que ha visto en la televisión, los tipos de pruebas rara vez incluyen escáneres cerebrales, los realizados por una máquina llamada fMRI, porque son costosos, pero lo que es más importante, los médicos aún no saben qué buscar. al analizar la propia conciencia a través de la actividad cerebral.

«Observar la actividad cerebral simplemente no es el estándar de atención», dice Lorina Naci, neurocientífica de la Universidad de Western Ontario en Canadá. «Y desafortunadamente, los pacientes con daño cerebral son notoriamente estúpidos para responder preguntas», por lo que a veces los médicos pasan por alto las pistas que podrían haber visto si hubieran usado otros métodos.

El paciente «pudo analizar y monitorear la información de su entorno».

Es por eso que Naci y su equipo están tratando de desarrollar una mejor forma de evaluar la conciencia en pacientes con daño cerebral. Y lo que se les ocurrió, una prueba que combina un programa de televisión de Alfred Hitchcock con una fMRI, no solo es importante para el futuro de la ciencia del cerebro. También es significativo para un ser humano en particular porque permitió a los científicos establecer que un paciente con un nivel de conciencia desconocido era capaz de comprender los eventos que sucedían a su alrededor, incluso si su lesión inicial se produjo hace más de 16 años y no ha sido respondida desde entonces.

«Estamos demostrando por primera vez que un paciente con niveles desconocidos de conciencia ha podido analizar y monitorear la información de su entorno», dice Naci, cuyo trabajar en el paciente fue publicado hoy en procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias.

Durante el estudio, Naci y sus colegas mostraron una edición de ocho minutos de la película “¡Bang! Estás muerto de Alfred Hitchcock, un video considerado lleno de suspenso y cautivador, para 12 participantes sanos mientras monitoreaban su actividad cerebral usando una resonancia magnética funcional. Luego, repitieron este experimento con dos pacientes inconscientes que mantuvieron su capacidad de mantener los ojos abiertos durante largos períodos de tiempo. El primer paciente, explica Naci, sufrió un paro cardíaco tras un golpe en el pecho hace 16 años, cuando tenía 18 años, mientras que el segundo paciente, una mujer de 20 años, sufrió un daño cerebral de origen desconocido aproximadamente. Hace 10 años.

Las pruebas de conciencia rara vez incluyen escáneres cerebrales porque son caros

«Todos los pacientes sanos tenían actividad cerebral sincronizada en las regiones del cerebro que se… utilizan como un representante de la conciencia», dice Naci. Lo mismo hizo el paciente que no respondió.

Sin embargo, estos hallazgos no fueron suficientes para determinar si los modelos que los investigadores vieron en los participantes conscientes y en el paciente inconsciente indicaban, no obstante, la participación y la comprensión de los marcos que se les presentaban. El video puede haber activado partes sensoriales de su cerebro. Por lo tanto, los investigadores combinaron este experimento con otros dos, diseñados para determinar qué partes del video eran las más exigentes.

«Para confirmar nuestros hallazgos, vinculamos los aspectos reales de la película con un conjunto completamente nuevo de participantes», dice Naci. Para hacer esto, los investigadores pidieron a los nuevos participantes que completaran una tarea que les indicaría cuándo la película requería más su atención. «Lo que hicieron los individuos en el laboratorio fue que se les pidió que presionaran un botón continuamente y de vez en cuando tenían que dejar de presionar el botón», todo mientras veían el video. Para hacer esto, explica Naci, tenían que monitorear sus respuestas «para saber cuándo inhibirlas». Por lo tanto, los investigadores pudieron determinar qué partes del video requerían la mayor atención de los participantes, según la frecuencia con la que cometían un error.

Como era de esperar, las conclusiones de ese experimento, además de un experimento basado en un cuestionario, se sincronizaron con el estudio de fMRI: los momentos que produjeron la mayor cantidad de errores en el grupo de botones coincidieron con los momentos que causaron la actividad cerebral sincronizada en los participantes de fMRI.

«Simplemente vino a nuestro conocimiento entonces [the result] de disparadores automáticos.”

Y para estar seguros, los investigadores repitieron el experimento con el grupo de fMRI usando una versión reeditada del video de Hitchcock. «Creamos una película que estaba completamente mezclada colocando los fotogramas en un orden aleatorio, sin que se detectara una trama», dice Naci. Esto ha causado una actividad cerebral más sincronizada, dicen los investigadores, pero solo en las partes sensoriales del cerebro, no en aquellas que nos permiten concentrarnos y filtrar las distracciones. «Fue un gran resultado para nosotros», dice Naci, quien dijo que no era solo cuestión de tiempo. [the result] de disparadores automáticos.”

Russell Poldrack, un neurocientífico cognitivo de la Universidad de Stanford que no asistió al estudio, escribió en un correo electrónico a el borde que la principal conclusión de este estudio es que puede haber grandes diferencias en la función mental de las personas que son etiquetadas como «vegetativas». Dado esto, el método desarrollado por Naci y sus colegas podría ofrecer un «gran potencial». «Por supuesto, es muy difícil sacar conclusiones sólidas basadas en una muestra tan pequeña de pacientes, y le gustaría verlo en una muestra más grande», dijo. Pero los resultados del único paciente que mostró el efecto parecen muy robusto para mí «.

Para Naci, el aspecto más importante de este estudio son sus implicaciones para la ciencia del cerebro. «No ha habido ningún intento de calificar lo que es consciente de la actividad cerebral que vemos por fMRI», dice Naci. Así que esto abre la puerta a poder medir la conciencia «en pacientes con daño cerebral o incluso en conciencia del desarrollo, conciencia animal o en pacientes bajo anestesia».

“El padre solía llevar a su hijo al cine todas las semanas, todas las semanas”.

Pero este estudio mostró este efecto en un solo paciente. La mujer no mostró esta sincronicidad, por lo que queda mucho por hacer antes de que los investigadores puedan llegar a una conclusión firme. «Todavía no hemos establecido con qué frecuencia sucede esto», dice Naci. «Entonces, nuestro próximo paso es observar a varios pacientes con daño cerebral y ver con qué frecuencia tienen este tipo de actividad».

Por ahora, sin embargo, las personas a quienes esto les importa más son el paciente masculino y su familia. «Vemos diferentes tipos de participación de diferentes familias», dice Naci. «Pero en esta familia, el padre llevaría a su hijo al cine durante muchos años, semanalmente», aunque no tenía forma de saber si eso marcaba la diferencia. Entonces, «fue tranquilizador para él que el hábito era realmente algo que su hijo entendía, algo de lo que se beneficiaba, y que debería continuar haciéndolo».

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