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SpaceX on the Moon será el primer boleto verdaderamente privado al espacio

Ayer, Elon Musk anunció una nueva y audaz misión SpaceX para 2018, llevando a dos pasajeros sin nombre a una órbita completa de la Luna. Este será el primer vuelo de pasajeros completamente privado jamás realizado sin el beneficio de un apoyo gubernamental más amplio, un logro con nuevas posibilidades y nuevos peligros.

La gente pagó por el privilegio de entrar en órbita antes, siete de ellos, de hecho. Los pasajeros de Musk continuarán lanzando tirachinas alrededor de la luna y tampoco continuarán en una misión existente.

Por supuesto, Elon Musk no inventó el turismo espacial y no propone nada que vaya más allá de sus capacidades actuales. Desde 2001, una compañía de Virginia llamada Space Adventures ha ofrecido a multimillonarios la oportunidad de viajar en un vuelo ruso a la estación espacial, transportando a siete personas a la Estación Espacial Internacional durante ocho años. No está claro que la gira mensual propuesta por Musk supere las capacidades de Space Adventure. Actualmente, la compañía anuncia viajes translunares, pero nadie los ha realizado todavía.

Pero si bien Space Adventures parece una empresa privada de turismo espacial, depende profundamente de la agencia espacial rusa Rocosmos, que entró en el siglo XXI con capacidad adicional y una necesidad desesperada de efectivo. Los ocho vuelos de Space Adventures se realizaron a bordo de una nave espacial rusa Soyuz, construida y operada por Rocosmos, lo que le dio a la agencia una gran influencia en la forma del turismo espacial. Space Adventures podría estar en el campo del turismo espacial, pero Rocosmos no, y Space Adventures solo pudo vender lo que Rocosmos estaba dispuesto a vender, lo que provocó una caída en los vuelos después de 2009. Space Adventures pudo comenzar a reservar desde nuevos solo en 2013, después de Rocosmos agregó una nave espacial Soyuz adicional a su manifiesto anual.

Roscosmos podría tener una ventaja rentable en el transporte de millonarios a la estación espacial, pero sus principales objetivos siguen siendo los de una agencia espacial gubernamental. Estos objetivos (realizar experimentos, mantener la estación espacial) son los que guían las decisiones del grupo sobre qué misiones ejecutar y qué naves espaciales construir. Esta es la lógica que guió el vuelo espacial tripulado de Gagarin, y los vuelos de Space Adventures no la cambiaron.

SpaceX es diferente. Construye sus propios misiles y planea sus propias misiones, que no se deben a una agencia o misión más grande. Empresas como Virgin Galactic y XCOR Aerospace se han aventurado en esta dirección, pero nunca han superado los vuelos suborbitales, más un avión de gran altitud que una nave espacial. Además de las misiones tripuladas, muchas empresas espaciales completamente privadas han hecho mucho al poner en órbita equipos y suministros. Pero la exploración humana es un territorio esencialmente inexplorado para una empresa privada y, por ahora, SpaceX tendrá el campo para sí mismo.

Esto abre posibilidades que superan con creces un vuelo alrededor de la Luna. El proyecto Mars recientemente pospuesto es un ejemplo perfecto. Aunque no está exento de fallas, el proyecto tiene un alcance mucho más ambicioso que cualquier cosa que pudiera lograrse aprovechando los misiles del gobierno. Se necesitan nuevos barcos, nuevas tripulaciones y un compromiso sostenido para suministrarlos. Hay docenas de proyectos de este tipo, muchos de los cuales se desarrollan y debaten en la NASA, pero también una empresa privada que intenta ejecutarlos ya está cambiando la dinámica. ¿Cómo se ve un programa espacial sin las limitaciones políticas del gobierno? Simplemente no lo sabemos.

No todas las posibilidades serán agradables. La supervisión del gobierno ha obligado a las agencias espaciales a ser cautelosas y, sin esta precaución, existen verdaderas preocupaciones de seguridad. Los primeros vuelos de Virgin Galactic provocaron una serie de lesiones, que finalmente resultaron muerte de un piloto de pruebas en 2014. Como nos recordó la explosión de SpaceX en septiembre, los lanzamientos aún son impredecibles y queda por ver qué tan bien protegerán a los pasajeros las empresas privadas. Los riesgos de un vuelo aumentan incluso después del lanzamiento, porque los pasajeros estarán mucho más allá del alcance de cualquier persona en la Tierra.

Sin embargo, es difícil no sentirse emocionado. Estamos al comienzo de una nueva era de vuelos espaciales y en el umbral de nuevas etapas para la humanidad misma. Lo que comienza como un viaje de 80 millones de dólares podría marcar el comienzo de una nueva era de vuelos espaciales, con nuevas tecnologías y nuevas prioridades. Es una idea que cambia el mundo. La pregunta ahora es si SpaceX podrá llegar a las alturas.

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