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Sierra Nevada elige el futuro cohete Vulcan para poner en órbita su mini-nave espacial

La empresa espacial privada Sierra Nevada Corporation anunció hoy que su mini-nave espacial, Dream Chaser, se pondrá en órbita sobre el futuro cohete Vulcan Centaur de United Launch Alliance. Dream Chaser aún no ha visto el espacio, pero una vez que esté en funcionamiento, ayudará a transportar carga y experimentos científicos a los astronautas a bordo de la Estación Espacial Internacional entre 2021 y 2024.

Sierra Nevada Corporation (SNC) es una de las tres empresas encargadas por la NASA para lanzar periódicamente en la ISS para garantizar que la estación esté completamente equipada con suministros. Las misiones de carga son parte del Programa de Servicios de Adquisiciones Comerciales de la NASA, una de las pocas iniciativas de la agencia espacial que están diseñadas para descargar el transporte espacial a la industria aeroespacial privada. Las otras dos empresas del programa, SpaceX y Northrop Grumman, ya han estado lanzando carga a la estación desde 2012, gracias a una ronda inicial de contratos. Pero la NASA otorgó una segunda ronda de contratos en 2016, agregando a SNC al grupo de proveedores.

Desarrollado en 2004, el Dream Chaser se parece mucho a un transbordador espacial en miniatura. El plan es que la nave espacial vuele en órbita verticalmente sobre un cohete y luego se encuentre con la ISS. Los astronautas a bordo de la estación usarán el brazo robótico para agarrar el avión espacial y colocarlo en un puerto de acoplamiento disponible. Una vez que se haya descargado toda la carga que transporta y se haya completado la misión, Dream Chaser se separará de la ISS y luego volverá a ingresar a la atmósfera de la Tierra. A diferencia de otras cápsulas espaciales que usan paracaídas para aterrizar, el Dream Chaser aterrizará como un avión, deslizándose horizontalmente sobre una pista.

«Realmente ofrece una capacidad única, a diferencia de cualquier otra cosa disponible en el mundo hoy y en el futuro cercano», dijo el CEO de SNC, Fatih Ozmen, en una conferencia de prensa anunciando la selección de Vulcan.

Imagen: ULA

Inicialmente, la compañía planeaba lanzar Dream Chaser en el Atlas V de ULA para transportar astronautas hacia y desde la ISS para la NASA, y el equipo incluso recibió fondos de desarrollo inicial de la agencia espacial para trabajar en un vehículo tripulado. Pero la NASA finalmente otorgó contratos a SpaceX y Boeing para enviar personas a la estación espacial. Así que SNC ha decidido reconstruir el Dream Chaser para transportar carga, y la compañía ahora tiene la tarea de lanzar un total de 12,000 libras de carga en al menos seis misiones de suministro para la NASA. La compañía afirma que todavía existe la posibilidad de que las personas vuelen en el Dream Chaser en el futuro.

De hecho, SNC afirma que los artículos de Dream Chaser podrían transportar personas si fuera absolutamente necesario, ya que tiene algunos sistemas de soporte vital y control de temperatura. «De hecho, en caso de emergencia hoy, podría derribar a la gente si fuera necesario», dijo John Curry, director del programa de carga de Dream Chaser, en la conferencia de prensa. «No estoy diciendo que la NASA nos haya pedido que hagamos esto. Solo digo que la capacidad existe. Así que el puente hacia un vehículo tripulado no está tan lejos «.

SNC tiene otros planes para Dream Chaser, incluido el lanzamiento de cargas útiles internacionales al espacio para las Naciones Unidas a partir de 2021. Pero queda mucho por hacer antes de que Dream Chaser lance un cohete Vulcan. Primero, el volcán debe comenzar a volar primero. ULA ya ha comenzado a doblar el metal para el cohete, que se deriva del cohete Atlas V ya operativo de la compañía. Pero el primer vuelo no debería realizarse hasta 2021. Dream Chaser volará en el segundo vuelo del Volcán.

«Fui fan, partidario y animador de este increíble vehículo desde el primer momento en que lo vi», dijo el CEO de ULA, Tory Bruno, en una conferencia de prensa hoy. «Y poder hacer una especie de debut comercial de Vulcan con este bloque de misiones bajo un Dream Chaser es realmente interesante».

Mientras tanto, SNC probó el Dream Chaser y realizó el segundo vuelo libre del vehículo en 2017, lo que demuestra que la nave espacial puede aterrizar con éxito desde una gran altitud. El vuelo fue mucho más exitoso que la primera prueba en 2013, cuando el tren de aterrizaje del vehículo falló y provocó que el avión espacial se descarrilara de la pista al aterrizar. Se han programado varias pruebas para los próximos años, mientras SNC se prepara para el primer lanzamiento de Dream Chaser.

Actualización 14 de agosto a las 3:15 p.m. ET: Este artículo se ha actualizado para incluir información adicional de una conferencia de prensa de SNC.

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