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Se descubrió una gran mancha de basura plástica en el Ártico

Los científicos han descubierto un nuevo parche de basura, esta vez flotando en las áreas remotas y heladas del Ártico. Los plásticos vertidos en Europa y la costa este de América del Norte se están trasladando lentamente a un cementerio acuoso al norte de Noruega, según un nuevo estudio, lo que pone en peligro la vida silvestre que ya está luchando por adaptarse a un clima cambiante.

Hay cantidades obscenas de plástico que flotan, flotan y se hunden a través de los océanos de la Tierra. Entre cinco y 13 millones de toneladas métricas ingresaron al océano solo en 2010, según un estudio de 2015. El plástico representa una amenaza particularmente grave para la vida silvestre, que puede enredarse o comerse, provocando que aves, peces y mamíferos marinos mueran de hambre lentamente.

Una vista de mástil del barco de investigación Tara navegando a través del hielo.
Foto de Andres Cozar

He visto evidencia de que el plástico se dirige al Ártico, de alguna manera. Se encontraron microplásticos incrustado en núcleos de hielo del Árticoy fotos de un observador ártico profundo sugiere que la cantidad de basura plástica que se hunde en el fondo del océano ha aumentado durante más de una década. Pero de dónde proviene el plástico es un misterio, ya que los climas inhóspitos de la región han obstaculizado un estudio exhaustivo. Entonces, en 2013, Expedición circumpolar de Tara Oceans zigzaguea alrededor del Círculo Polar Ártico, tomando muestras de plástico.

El equipo de expedición regresó con buenas y malas noticias. La buena noticia fue que poco más de un tercio de los 42 lugares que la expedición arrastró en busca de plástico no tenían ninguno. La mala noticia fue que la expedición descubrió el lugar donde se acumula todo ese plástico: entre 100 y 1200 toneladas se concentraron en los mares de Groenlandia y Barents, según un artículo publicado hoy en el diario. Avances en la ciencia.

Los puntos de colores indican el lugar donde la expedición recogió muestras.  La sección blanca es el casquete polar.  Las líneas verdes son las actuales: la Circulación del Océano Subtropical del Atlántico Norte y la Circulación Terhalina Global.  Imagen de Andres Cozar.

Los puntos de colores indican el lugar donde la expedición recogió muestras. La sección blanca es el casquete polar. Las líneas verdes son las actuales: la Circulación del Océano Subtropical del Atlántico Norte y la Circulación Terhalina Global.
Infografía de Andrés Cozar.

«Aunque la gran mayoría del Ártico está bien, existe este ojo, existe este punto caliente de agua muy, muy contaminada», dice el autor del estudio. Erik van Sebille que estaba en el Imperial College de Londres cuando se llevó a cabo esta investigación y ahora está en la Universidad de Utrecht.

Así tomó la muestra de la expedición plástica
Video de Fitzgérald JEGO / Tara Expeditions Foundation

Este pedazo de basura es en realidad un poco pequeño en comparación con el infame pedazo de basura en el Pacífico y los pedazos de basura en el Mediterráneo. De hecho, este nuevo vertedero de plástico ártico representa solo alrededor del tres por ciento del plástico total en nuestros océanos. Sin embargo, fue impactante encontrar tanto plástico en un lugar considerado relativamente limpio, dice el autor del estudio. Andrés Cózar de la Universidad de Cádiz en España dijo El borde en un correo electrónico. «No esperábamos encontrar altas concentraciones de plástico allí, tan lejos de regiones pobladas y grandes fuentes de contaminación plástica», dice.

«[Isn’t] es algo irónico que unos días antes del Día de la Tierra haya más pruebas comprobadas de contaminación generalizada de nuestros desechos plásticos en lugares tan alejados de la huella humana ”, dijo el ecologista marino. Chelsea Rochman en la Universidad de Toronto en un correo electrónico a El borde. Rochman, que no participó en el estudio, agregó: «Creo que esta es una gran contribución al campo».

Microplásticos encontrados en el Océano Ártico, divididos en cuatro categorías diferentes.  Fotos de Andres Cozar

Microplásticos encontrados en el Océano Ártico, divididos en cuatro categorías diferentes.
Fotos de Andres Cozar

Los resultados apoyan trabajos previos de otros laboratorios que han examinado el lecho marino, por lo que no fue una sorpresa para el ecologista marino. Melanie Bergmann del Instituto Alfred Wegener de Investigación Polar y Marina en Alemania. (Bergmann no participó en el último estudio). Dijo El borde en un correo electrónico en el que sospecha que incluso mayores volúmenes de plástico se han hundido bajo la superficie.

Probablemente la población local no arrojó el plástico allí. La principal fuente industrial de contaminación plástica sería la pesca y la pesca. Pero el plástico del Ártico era sorprendentemente bajo en la línea de pesca en comparación con el vertedero del Mediterráneo. Y la mayor parte se había rociado bastante bien, lo que sugiere que el plástico había sido golpeado por el océano y frito por el sol mientras migraba hacia el norte desde algún lugar lejano.

Para averiguar de dónde vino, el equipo de investigación rastreó una flotilla de objetos que ya flotaban en los océanos del mundo: boyas rastreadas por satélite llevada a cabo por organizaciones gubernamentales como Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA). Los datos que producen estas boyas ayudan a los investigadores a comprender las corrientes oceánicas, los vientos, la temperatura, la salinidad, información esencial para cosas como operaciones de búsqueda y rescate o derrames de petróleo.

Plásticos en medio del plancton.  Foto de Andres Cozar.

Plásticos en medio del plancton.
Foto de Andres Cozar.

Los investigadores identificaron el origen de los plásticos basándose en los caminos que siguieron estas boyas, lo que sugiere que el plástico de la basura en el norte de Noruega probablemente proviene de Europa y la costa este de América del Norte. Es posible que el envío en el área, que podría aumentar a medida que los casquetes polares continúen derritiéndose, también contribuya. (Bergmann, que busca la acumulación de plástico en el lecho marino, sospecha que la pesca local también podría aportar desechos plásticos, solo que este plástico se hunde en lugar de flotar hacia la superficie).

«Si una botella de plástico o una bolsa de plástico entra en el Atlántico desde Europa o la costa este de los Estados Unidos, tiene una probabilidad muy alta de llegar al Ártico», dice van Sebille. «El problema con el plástico, especialmente en el Ártico, es que entrará en la cadena alimentaria de animales que ya están muy amenazados y que luchan por sobrevivir en un clima cambiante».

Video realizado por Tara Expeditions Foundation

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