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La última tecnología en raciones de 5 minutos

Próximos pasos: el exoesqueleto permite que la motonieve paralizada vuelva a funcionar

Los exoesqueletos robóticos son un elemento básico de la ciencia ficción, lo que indica un futuro en el que la tecnología puede superar lesiones graves y dar a las personas una fuerza sobrehumana. Pero ese futuro está aquí hoy para Pablo Thacker, quien usa un exoesqueleto aproximadamente una vez al mes para levantarse y caminar, no es de extrañar, dado que está paralizado del pecho hacia abajo.

El nativo de Alaska de 39 años, apasionado por las motos de nieve, perdió el uso de la parte inferior de su cuerpo en un accidente de entrenamiento en 2010 y le dijeron que estaría encerrado en una silla de ruedas, potencialmente por el resto de su vida. Pero mientras estaba en fisioterapia en un hospital de Colorado en 2011, estaba molesto Esko, un exoesqueleto motorizado para todo el cuerpo, que es el producto insignia de Ekso Bionics, una empresa de robótica en el Área de la Bahía.

«Es básicamente un robot portátil».

«Es básicamente un robot portátil», dice Thacker después de dar un paseo por Ekso esta semana en CES 2014 para promocionar el sistema. Ekso acaba de presentar su cuarta y última versión, la más adaptable ExoGT, el mes pasado. «Es simplemente una increíble pieza de tecnología». Thacker controla la movilidad del traje con los botones de las muletas, y luego los sensores y las articulaciones alimentadas por batería hacen el resto. El traje tarda aproximadamente una hora en cargarse y ofrece tres horas de duración de la batería para caminar y pararse. Y aunque Thacker no puede chocar contra él y usa muletas para mantener el equilibrio, el traje permite que sus piernas normalmente inmóviles lo impulsen a donde quiera. Para Thacker, es tanto una forma de terapia mental como física.

Thacker no es el único que se beneficia del dispositivo que le cambia la vida. Más de 2000 personas con diversos grados de parálisis de la parte inferior del cuerpo en los Estados Unidos se han adaptado a Ekso y han dado 4 millones de pasos, según la compañía. Cerca de 50 de los dispositivos fueron vendidos a hospitales y centros de rehabilitación a un costo de más de $100,000 por traje, y Ekso tiene un stock de 18 pedidos que está en proceso de ser honrado. No está mal para una tecnología siempre exagerada, que recién comenzó a recibir pedidos en febrero de 2012. «Estamos comprometidos a traer a un millón de personas a trabajar para 2022», dijo Paul Harding, director ejecutivo y cofundador de Exo Bionics.

“Estamos comprometidos a hacer que un millón de personas trabajen para 2022”.

Ekso se fundó en 2005, pero los orígenes de la empresa se remontan a más de 20 años. En 1991, cuando Harding era estudiante de posgrado en Laboratorio de Robótica e Ingeniería Humana de Berkeley, su maestro estaba construyendo prototipos de exoesqueletos para el ejército estadounidense (especialmente DARPA). Harding no estaba inicialmente convencido de su potencial. «Pensé que estaban un poco locos en ese momento», dice. En cambio, después de graduarse, fundó una empresa de robótica enfocada en desarrollar máquinas para colocar fibra óptica.


Foto promocional de Human Universal Load Carrier (HULC), un prototipo de exoesqueleto militar cargado desarrollado por Ekso. (Crédito: Lockheed Martin)

Después del mercado de la fibra óptica se derrumbó a principios de la década de 2000Harding se reunió con su antiguo maestro, que todavía diseñaba trajes militares, especialmente para ayudar a los soldados a ganar más peso. Durante este tiempo, él y sus colegas lograron avances en la eficiencia mecánica que llevaría a Ekso al reducir la cantidad de energía necesaria para operar el traje de 5000 vatios a solo 5 vatios para una carga completa. «Fue un gran descubrimiento», admite Hading. Después de eso, su equipo comenzó a solicitar patentes para llevar el dispositivo al mercado.

«Dije: ‘Seré tu modelo para la prueba de impacto'».

Después de su lesión, Thacker se mostró optimista de que volvería a seguir su propio camino. Todavía lo es hoy. Pero la realidad de su lesión es grave: Thacker está parapléjico. Tiene lo que se llama una SCI completa, o una separación de los nervios en la médula espinal, lo que lleva a que no tenga capacidad motora debajo del tronco. «Realmente no te das cuenta de las cosas que das por sentado hasta que las tomas», dice Thacker. Pudo probar Ekso en un hospital en Denver, Colorado, y le gustó tanto que contactó a la compañía y se ofreció como voluntario para ser uno de sus representantes. La empresa lo lleva a eventos como CES para demostrar la tecnología. «Dije: ‘Seré tu modelo para la prueba de impacto'», recuerda. Incluso después de su accidente, Thacker sigue siendo un atleta apasionado. Él es compitiendo en los Winter X Games 2014 en dos semanas, como motonieve adaptada.

«Paul, es una especie de visión del futuro, en la que un parapléjico completo podría usar un Ekso para parte de su vida diaria», dice Harding. Él y otros empleados de Ekso señalan que el escaso campo de exoesqueletos médicos de la competencia, con sede en Israel ArgoWalk entre ellos, lleva más tiempo encajar que Ekso. El objetivo a corto plazo de la empresa es trasladar a Ekso de los hospitales y centros de terapia a los hogares de las personas. Pero para hacer eso, Esko necesita reducir costos y aumentar la eficiencia de producción.

«Es una especie de visión para el futuro».

Al mismo tiempo, Ekso Bionics continúa desarrollando dispositivos para la industria pesada y militar, incluido uno llamado HULC para los trabajadores de rehabilitación naval y uno para el Departamento de Defensa, que Thacker compara fácilmente con la ciencia ficción. «Somos la primera empresa del mundo en obtener un contrato del programa TALOS», dice, «que es el esfuerzo del Comando de Operaciones Especiales para acercarse lo más posible a Iron Man».

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