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Por qué no hay suficientes vacunas contra el cólera para ayudar a Haití

Haití se encuentra en medio de una crisis de cólera, y después de que el huracán Matthew azotara la isla caribeña la semana pasada, es probable que las cosas empeoren. Para tratar de detener parte de la propagación de la enfermedad, la Organización Mundial de la Salud está enviando 1 millón de dosis de vacuna contra el cólera. Aunque 1 millón de dosis puede parecer impresionante, todavía no es suficiente para proteger a todos los haitianos en riesgo de contraer la enfermedad mortal.

La OMS no envía más vacunas contra el cólera porque los suministros son muy limitados en todo el mundo. Actualmente, las autoridades sanitarias de todo el mundo han almacenado 2,2 millones de dosis para alrededor de 1.4 mil millones de personas que están en riesgo de contraer cólera. Solo en Haití, 10 millones de personas están en riesgo y ya se han reportado más de 400 casos sospechosos de cólera en las áreas más afectadas por el huracán. Debido a que la vacunación requiere dos dosis por persona, el suministro mundial actual solo puede cubrir un poco más de 1 millón de personas. «El suministro todavía está severamente restringido», dijo Justin Lessler, profesor asociado de epidemiología en la Escuela de Salud Pública Johns Hopkins Bloomberg. «Las personas que necesitan la vacuna contra el cólera son generalmente las personas más pobres. Las personas con dinero generalmente tienen la capacidad de obtener agua potable para mantenerse alejadas del cólera.

Hasta hace poco, la comunidad de salud pública mundial se ha mostrado reacia a utilizar vacunas contra el cólera. En el propio Haití, donde comenzó el brote actual en 2010, los responsables políticos inicialmente rechazó la vacunación como táctica. Seis años después, miles de personas se infectaron. incluyendo más de 700 nuevos casos por semana en 2016 – y casi 10,000 murieron. Se espera que el huracán Matthew genere un aumento en el número de casos. «Hemos alentado el uso de la vacuna incluso antes [Hurricane Matthew]dice Helen Matzger, oficial senior de programas del equipo de administración de vacunas de la Fundación Gates. «Pero si no es ahora, ¿cuándo?»

Cólera es una enfermedad transmitida por el agua que causa diarrea severa. Sin tratamiento, puede causar la muerte en unas pocas horas. Todos los años, hay de 1,3 a 4 millones de casos de cólera en todo el mundo – y hasta 143.000 muertes, principalmente en países donde el saneamiento deficiente y la falta de agua potable ayudan a propagar la enfermedad. En Haití, la epidemia comenzó accidentalmente en 2010 por las fuerzas de paz de la ONU que arrojaron aguas residuales infectadas a un río.

En ese momento, solo estaba disponible una vacuna contra el cólera, llamada Dukoral, que tenía un suministro mundial de solo 250,000 dosis. de acuerdo a una Associated Press artículo en ese momento. Cuesta alrededor de $ 6 por dosis y fue utilizado principalmente por viajeros adinerados que iban a países afectados por el cólera. Dukoral, que todavía se usa en la actualidad, es una vacuna oral y debe diluirse en 150 mililitros de agua limpia, lo que dificulta su uso en países pobres o áreas de desastre. También viene en dos dosis, que deben administrarse a una distancia de una a seis semanas, lo que complica aún más el uso, ya que las personas tienen que regresar para la segunda dosis.

Entonces, los funcionarios de salud y los legisladores decidieron no realizar una campaña de vacunación en Haití. Ellos estaban preocupados que la inversión en vacunas desviaría la atención del objetivo inmediato de tratar a los pacientes enfermos y del objetivo a largo plazo de crear un sistema adecuado de agua y saneamiento. A algunos funcionarios también les ha preocupado que la baja dosis disponible pueda provocar disturbios entre las personas que no han recibido una vacuna, dice Louise Ivers, asesora senior de salud y políticas de Partners in Health, una organización sin fines de lucro. Haití desde hace más de 20 años. El grupo pidió el uso de vacunas contra el cólera poco después del brote. La decisión de evitar la vacunación. ha sido criticado por algunas ONG y expertos en enfermedades infecciosas. «Para nosotros y para mí, parecía inconcebible tener un instrumento que no se usaba», dice Ivers.

Lentamente, la ola comenzó a cambiar. En 2011, la OMS aprobó una segunda vacuna, llamada Shanchol, que también viene en dos dosis, pero no debe diluirse. También es más barato, solo $ 1.85 por dosis a partir de 2013. Entonces, en 2012, en asociación con el Ministerio de Salud de Haití, Partners in Health y otra ONG llamada Gheskio lanzó una campaña de vacunación en algunas ciudades de Haití, y ha demostrado que las vacunas son efectivas. «Las campañas de vacunación han tenido mucho éxito», dice Ivers.

Con el aumento de la demanda de vacunas contra el cólera y la disminución de las reservas, la OMS finalmente creó una reserva de vacunas en 2013. Hay existencias mundiales para las principales vacunas., como viruela, fiebre amarilla e influenza; se guardan para emergencias, por lo que si ocurre un brote, estamos preparados. En 2013, la OMS invirtió 2 millones de dólares en una reserva de 2 millones de dosis, dice Dominique Legros, experto en cólera de la OMS. Pero la falta de oferta sigue sin resolverse.

Es «una situación de la gallina y el huevo», dicen varios expertos. Antes de que se creara la reserva, se utilizaron alrededor de 1,2 millones de dosis de la vacuna durante un período de 15 años, dice Legros. Había muy poca demanda, por lo que no se animó a las empresas farmacéuticas a producir vacunas. Ahora la demanda está aumentando, pero los fabricantes siguen rezagados. Las Naciones Unidas y la OMS deben comprometerse a comprar las vacunas necesarias para que los productores las produzcan, pero necesitan dinero para hacerlo. Y los gobiernos nacionales, las organizaciones internacionales y las ONG siempre tienen prioridades contrapuestas. «Siempre están tratando de averiguar si este es o no el uso más rentable de sus fondos y recursos», dice Lessler.

Para hacer frente a la situación en Haití, los formuladores de políticas están tratando de ayudar a la mayor cantidad de personas posible con la menor cantidad de dosis de vacunas posible. Según Legros, la OMS tiene como objetivo proporcionar a las personas una sola dosis de la vacuna, en lugar de la dosis doble habitual, para cubrir el doble de personas. Pero de esta manera, las personas vacunadas estarán protegidas por solo seis meses. (Con la dosis doble, hay un 65% de protección después de cinco años, dice Legros).

Legros dice que las vacunas no son la única solución para combatir el cólera. Lo más importante es construir plantas de tratamiento de aguas residuales, alcantarillado y un sistema de agua que se mantenga en el tiempo, incluso después de desastres naturales. Así se resolvió la epidemia de cólera en Perú en la década de 1990, dice Legros. No había vacunas en ese momento, pero los funcionarios de salud pública trabajaron para brindar higiene e informar a las personas sobre la higiene personal. El cólera se eliminó en 10 años. «La cuestión de qué vacunas están disponibles es importante, pero no la única», dice Legros.

A principios de este año, La OMS ha aprobado un tercer fabricante para que las vacunas contra el cólera aumenten el suministro de existencias. El objetivo final es tener suficientes vacunas para ser implementadas en países como Haití, mientras se invierte en aquellas soluciones a largo plazo que son clave para deshacerse de la enfermedad. «La vacuna contra el cólera es una herramienta importante y es una herramienta que definitivamente deberíamos usar en Haití», dice Lessler. «Esperamos que en algún momento tengamos suficientes vacunas para considerar en todas las crisis humanitarias similares».

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