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Por qué el incierto lanzamiento de SpaceX afecta el futuro de Estados Unidos en el espacio

Todo iba según lo planeado. El domingo, a las 10:21 a. m. ET, se lanzó el cohete no tripulado Falcon 9 de SpaceX desde Cabo Cañaveral, Florida, en ruta a la Estación Espacial Internacional. Encaramada sobre el cohete estaba la cápsula de carga Dragon de la compañía, llena de alimentos, experimentos científicos y otros suministros para la tripulación de la ISS. Durante más de dos gloriosos minutos, el vehículo lució magnífico mientras ascendía a los cielos. Y luego explotó.

La falla ha generado ondas de choque en toda la comunidad de vuelos espaciales: hasta ahora, SpaceX ha tenido una reputación de confiabilidad. Esta fue la séptima misión de reabastecimiento comercial de la compañía para la NASA; el lanzamiento fue por lo demás rutinario. De un total de 19 lanzamientos de Falcon, este es el primero en terminar en un fracaso total.

Como nación, estamos limitados cuando se trata de transportar mercancías a la ISS

Afortunadamente, los astronautas a bordo de la ISS no corren peligro inmediato de morir de hambre. La estación está bien surtida hasta finales de octubre. El lanzamiento de un buque de carga ruso Progress está programado para el 3 de julio, y se espera que el buque de carga HTV de fabricación japonesa se lance en algún momento de agosto.

Sin embargo, la explosión pone de relieve lo limitadas que son nuestras opciones para transportar mercancías a la ISS.. Desde la retirada del programa de transbordadores en 2011, la NASA ha confiado en la tecnología rusa para llevar suministros y astronautas a la ISS. La existencia de SpaceX, que puede reabastecer la estación con vehículos de fabricación estadounidense, ha reducido esta dependencia. Esto es importante porque las relaciones entre Rusia y los Estados Unidos han sido tenso de la crisis en Ucrania. El año pasado, la NASA anunció que aceptaría ofertas de empresas estadounidenses para enviar astronautas a la ISS por primera vez desde 2011. SpaceX y Boeing proporcionó lugares para lanzar personas de los EE. UU. en 2017. Pero es probable que el fracaso de ayer cause problemas en la relación de SpaceX con la NASA. Y eso puede significar que Estados Unidos sigue dependiendo de los motores de misiles rusos.

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La captura espacial de Rusia

Rusia domina la industria de los vuelos espaciales; es el único país actualmente capaz de lanzar personas en la ISS. El cohete Soyuz de la agencia espacial rusa es la única caminata espacial para los astronautas de la NASA y también pone en órbita la nave espacial Progress. Estos viajes Soyuz no son baratos – La NASA está pagando $ 70 millones enviar un solo astronauta a la ISS. Sin embargo, sin otra opción, la NASA tiene que pagar o su gente no vuela.

No se trata solo de la Soyuz. La industria espacial rusa consta de más de 100 contratistas y desarrolladores diferentes. Muchos jugadores importantes en la industria de vuelos espaciales privados de EE. UU. confían en la tecnología rusa de alguna forma, generalmente en sus motores de cohetes. Orbital Sciences tiene la intención de utilizar motores RD-181 en la última versión de Antares, que son producidos por NPO Energomash, con sede en Moscú. Los motores RD-180, también producidos por Energomash, se utilizan en Atlas V de United Launch Alliance.

“Dependemos demasiado de Rusia, y creo que la NASA lo lamenta, y el Congreso lo lamenta; Estamos financiando un gobierno desfavorable”, dijo Eric Stallmer, presidente Federación de vuelos espaciales comerciales, él dice el borde. «… Somos una gran nación espacial y deberíamos tener un programa capaz de vuelos espaciales tripulados».

«Estamos financiando un gobierno desfavorable».

Por eso SpaceX es tan atractivo para la NASA: promete viajes espaciales con todo el hardware estadounidense. Falcon 9 es fabricado en Estados Unidos por ingenieros estadounidenses con motores, aviónica y controles terrestres estadounidenses.

Pero si SpaceX deja de lanzar mientras investiga esta falla, no hay muchas otras opciones para lanzar carga al espacio con misiles fabricados en Estados Unidos. (La compañía tiene ya ha pospuesto el próximo lanzamiento programado.) La NASA podría recurrir a ULA, una empresa conjunta entre las empresas estadounidenses Lockheed Martin y Boeing. También está Orbital Sciences, la otra ganadora del contrato de reabastecimiento comercial, aunque la empresa aún no puede lanzar la carga; Después de experimentar una explosión en la plataforma de lanzamiento el año pasado, Orbital se quedó al margen mientras trabaja para reemplazar sus motores de cohetes. Todas estas son opciones de EE. UU., aunque la NASA aún puede usar Rusia o Japón para enviar carga.

SpaceX es también una de las opciones más baratas. La NASA ha pagado a SpaceX alrededor de $ 1.6 mil millones por 12 vuelos de carga. Eso es alrededor de $ 133 millones por lanzamiento, en comparación con un costo de lanzamiento promedio de $225 millones de la ULA. SpaceX afirma que podrá lanzar personas durante aprox. 58 millones de dólares por carrera, superando el precio de Rusia por más de 10 millones de dólares.

«No es bueno para nuestro país que realmente tengamos un proveedor de lanzamiento de bajo costo», dijo James Muncy, cofundador de la compañía. Fundación Frontera Espacial, él dice el borde. «Pero antes de SpaceX, teníamos cero. Por lo tanto, es muy importante que SpaceX tenga éxito y tenemos otras organizaciones privadas compitiendo. No tendremos la revolución en el espacio que queremos tener a menos que tengamos un acceso más barato al espacio. . «

El futuro de la tripulación comercial

El accidente del domingo también tiene implicaciones para el futuro de SpaceX como parte del Programa de tripulación comercial de la NASA: la oferta de SpaceX de 2014 para enviar personas a la ISS. El halcón perdido reveló un nuevo adaptador de acoplamiento, uno que permitiría que la cápsula de la tripulación SpaceX Dragon se conecte a la estación.

«No creo que haya ninguna razón para creer que no irán más lejos».

Sin embargo, la explosión del domingo podría ser preocupante, ya que un Falcon 9 actualizado está destinado a llevar la cápsula de la tripulación SpaceX, con tripulación, al espacio. Sin embargo, el administrador de la NASA, Charlie Bolden, dice que la NASA apoyará a la compañía y Muncy está de acuerdo en que la agencia espacial no renunciará a sus compromisos.

«No creo que haya ninguna razón para creer que no irán más lejos. La NASA y SpaceX han desarrollado una muy buena relación», dice Muncy. «Han cometido errores en el pasado, han aprendido de ellos, han intercambiado ideas… La NASA tendrá un ojo puesto en el hombro de SpaceX mientras realiza su evaluación».

Sin embargo, los reguladores pueden no tener tanta confianza en la empresa y los políticos pueden ver estos fracasos recientes como una razón para suspender la financiación o reestructurar los programas de incentivos comerciales. Tal consecuencia política se ha visto en el mundo de los vuelos espaciales. Tras el desastre de la NASA en Colombia, se ha creado una comisión de investigación para determinar la causa del accidente y emitir recomendaciones para la adopción de nuevas medidas. En un informe de 2003, ese consejo finalmente recomendó «recertificar» o actualizar el transbordador espacial en 2010. Al año siguiente, en 2004, la administración Bush modificó ese consejo y pidió que se cancelara el transbordador.

Sin embargo, tanto Muncy como Stallmer están de acuerdo en que la conclusión principal de tales incidentes no debería ser el escepticismo sobre los vuelos espaciales. En cambio, estos temas deberían alentar nuestra determinación y mostrarnos lo lejos que hemos llegado en el sector privado.

«El Congreso necesita aumentar los fondos y no tener esta incertidumbre presupuestaria sobre las cabezas de los contratistas», dice Stallmer. «Reducir el presupuesto para la tripulación comercial no es una forma de llevar a cabo un programa de lanzamiento exitoso. Se mostrarán escépticos, pero hay que hacer la simple pregunta: ¿qué otras alternativas hay?”.

Corrección: Orbital Sciences utilizará motores RD-181 en el misil Antares actualizado; Altas V de ULA utiliza motores RD-180. Una versión anterior de esta historia sugirió que usaron el mismo motor.

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