Krypton Solid

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La última tecnología en raciones de 5 minutos

Para mantener la industria del arándano en su lugar de nacimiento, una granja utiliza drones, datos y automatización

Keith Mann enfrenta el mismo problema todos los años: las heladas.

La condensación está dañando su cultivo en Buzzards Bay, Massachusetts, el lugar de nacimiento de la moderna industria estadounidense del arándano. A medida que las temperaturas bajan en los meses de otoño, el propietario de 150 acres de pantanos de arándanos rojos tira en capas y prepara una red de aspersores, que rocían suficiente agua tibia para mantener las enredaderas por encima de las heladas hasta el amanecer.

Esta no es una hazaña pequeña. Con cientos de rociadores instalados en su campo, revisar cada boquilla requeriría un equipo de personas trabajando toda la noche. Recientemente, a Mann se le ocurrió una solución: un dron.

«Siempre he sido un entusiasta de los RC», dijo Mann. El borde. «He tenido helicópteros y aviones RC desde que era niño. Lo que encuentro más útil es que puedo escanear toda mi superficie en poco tiempo «.

La Navidad pasada, compró un dron DJI Phantom 4. Temprano en la mañana, envió su dron a través de los campos, dándole una vista aérea de la tierra, permitiéndole mostrar dónde no se activan algunos de los cabezales de salpicadura. «Vuela a 300 pies, salgo como un pulgar dolorido».

Mann es solo uno de los muchos agricultores de Massachusetts que han utilizado la tecnología de formas innovadoras para adaptarse a un clima cambiante, junto con una mayor competencia de los agricultores de otros estados. En el lugar de nacimiento de la industria del arándano, la tecnología y los datos podrían ser la clave para la supervivencia.

La cosecha de arándanos, isla de Nantucket, 1880, Eastman Johnson. Apoyado por el Museo de Arte de Timken

Épocas de cambios

Mann y su esposa Monika ahora operan Mann Farms, que se ha convertido en una granja prometedora en la industria de Massachusetts. Pero trabajó duro toda su vida. «Es un negocio familiar», dijo. «Soy un agricultor de tercera generación por parte de mi padre y un agricultor de cuarta generación por parte de mi madre». Su padre tiene la distinción de ser el primero en cosechar el grano de la manera con la que usted está más familiarizado: cosecha húmeda, cuando los campos pantanosos inundados están cubiertos de arándanos flotantes. Y su abuelo fue uno de los primeros vendedores de Ocean Spray.

La industria del arándano, como sabe Mann, se ha beneficiado durante mucho tiempo de la tecnología de la época.

La industria que produce jugos, salsas y botanas de arándano que vemos en los estantes de las tiendas de abarrotes hoy cumple dos siglos este año. Los nativos americanos conocen los arándanos desde hace milenios, pero en 1816 un ex capitán de barco llamado Henry Hall comenzó a cultivar plantas silvestres en su propiedad después de notar que crecen mejor cuando están cubiertas de arena. La industria despegó a partir de ahí, impulsada por el uso de arándanos a bordo de barcos con velas transatlánticas.

Introducido en 1953 de la Estación Experimental Agrícola de Nueva Jersey y el Departamento de Agricultura de EE. UU., la variedad de arándano Stevens era una mezcla de plantas nativas de Massachusetts y Wisconsin y se ha convertido en un estándar de la industria. Los cultivos se habían visto amenazados por las enfermedades y el jugo se había vuelto popular entre los consumidores. En comparación con las variedades nativas que cultivan comúnmente los agricultores de Massachusetts, Brian Wick, director ejecutivo de Asociación de productores de arándanos de Cape Cod dicho El borde que estos granos más nuevos son más grandes y producen más jugo.

Las granjas en Wisconsin y Quebec, explicó Wick, tenían una clara ventaja sobre sus contrapartes de Massachusetts y llegaron a dominar la industria. Debido a que estas granjas son relativamente nuevas en la industria, pudieron comenzar con cepas de mayor rendimiento que fueron desarrolladas por investigadores. Estos cultivos de alto rendimiento permiten a los productores ser más eficientes de inmediato.

Esto ha demostrado ser un problema especial para los agricultores de Massachusetts, que trabajan en los pantanos cultivados más antiguos del país. Renovar un campo existente es una propuesta extremadamente costosa: Mann estimó que costaría entre $ 20.000 y $ 40.000 por acre y dejaría los campos fuera de producción durante años. Esta es una preocupación real para los agricultores de Massachusetts, que están a la zaga de los agricultores de Wisconsin y Quebec en términos de rendimiento anual total.

La competencia de los agricultores de otros estados no es lo único que preocupa a los agricultores de Massachusetts: el aumento de las temperaturas y el cambio climático han sido un problema para los agricultores.

Cambio climático y factores económicos

Mientras California estaba en la primera plana de los titulares por la sequía sostenida que afectó a sus agricultores, Nueva Inglaterra estaba frente a uno de ellos. Asociación de productores de arándanos de Cape Cod dijo en agosto que la sequía era la mayor preocupación para la industria local. «Aunque los pantanos se construyen con sistemas de riego en el suelo, generalmente no son suficientes para reemplazar la lluvia natural, que da un tamaño uniforme de la fruta». Si bien se espera que la cosecha anual de EE. UU. Crezca ligeramente con respecto a la cosecha del año pasado, los productores de Massachusetts esperan Disminución del 5 por ciento en el rendimiento de los cultivos., en parte debido a las condiciones.

Los arándanos son un cultivo intensivo en agua. Además de la necesidad de agua para crecer, los agricultores necesitan agua para regar sus campos en condiciones de congelación para evitar daños por heladas. También se necesita agua para la cosecha: mientras los arándanos flotan, los agricultores inundan sus campos y usan máquinas para remover el grano, lo que permite recolectarlos de la superficie del agua. Las condiciones de sequía complican cada paso, lo que a veces obliga a los agricultores a llegar a los embalses para asegurar sus cultivos de agua, lo que agota los ya bajos niveles de agua de la región.

Keith Mann

Estos problemas podrían ser una señal de lo que vendrá para los productores. En 2007, se publicó un informe de la Union of Concerned Scientists Evaluación de impacto sobre el clima del noreste, que examinó la naturaleza cambiante de la región.

El informe encontró que el clima en la esquina noreste de los Estados Unidos (Connecticut, Maine, Massachusetts, New Hampshire, Nueva Jersey, Nueva York, Pensilvania, Rhode Island y Vermont) ha cambiado. El aumento de las temperaturas en la década de 1970 acortó la temporada de crecimiento y redujo la capa de nieve que recibe la región durante el invierno. Y no se trata solo de preocuparse por el cambio climático limitado a temperaturas crecientes: Los eventos climáticos extremos más frecuentes, como sequías y huracanes, pueden tener un gran impacto en los productores.

El informe también destacó a los productores de arándanos. «Según las proyecciones de NECIA, a mediados de siglo, la producción de arándanos estará en peligro en el sureste de Massachusetts, especialmente en el escenario con mayores emisiones», informaron sus autores.

El resultado son condiciones de cultivo más difíciles para los agricultores. En las próximas décadas, el clima en Massachusetts podría volverse más similar al de Nueva Jersey, según el informe.

Las temperaturas más altas son especialmente molestas para los arándanos. Los arándanos no son particularmente adecuados para climas cálidos: necesitan bajas temperaturas para crecer, dice Nicholi Vorsa, director de la Universidad de Rutgers. Centro Philip E. Marucci de Investigación y Extensión de Arándanos y Arándanos en Chatsworth.

«Básicamente, los arándanos necesitan adaptarse al invierno, otoño, primavera y verano», dice. «La planta producirá una cosecha, pero el estrés térmico al que estarán expuestos los granos es la mayor amenaza para la industria del arándano».

Expuestos al calor y la luz solar prolongados, los granos son susceptibles de dañarse. Pero hay más de qué preocuparse: en un ambiente más cálido, las infecciones por hongos y la pudrición son más probables, especialmente si los cultivos se sobrecalientan al tratar de enfriarlos, dice Vorsa.

Enfrenta los cambios

A pesar de la sequía y la competencia de otros agricultores, Mann dice que su granja está en camino de lograr una cosecha récord. Parte de la solución es que los agricultores optimicen sus granjas tanto como sea posible y recopilen la mayor cantidad de datos posible para guiar las decisiones en lo que respecta a la producción, dice Mann.

Keith Mann

Usando datos de temperatura y uso de agua recolectados de sus campos para optimizar su sistema de riego, Mann informa que ha podido reducir su daño por heladas «más de la mitad». También usó menos agua al automatizar los aspersores para operar en tiempos y temperaturas precisos. «Ahora, esperamos hasta el último minuto, lo que significa que las bombas se ponen en marcha unas horas después de que se acostumbraron y, a veces, no arrancan en absoluto», dice Mann.

Los resultados son bastante prometedores. Mann se negó a producir números exactos, pero afirma que los aumentos en la producción en su granja estuvieron muy por encima de los aumentos promedio en comparación con Ocean Spray. “He tenido, en los últimos siete años, seis de ellos fueron una especie de récord en la cosecha. La tendencia está creciendo de forma espectacular. El año pasado fue la mejor cosecha que hemos tenido y este año hemos crecido un 5% más ”. Mann señaló que mejores sistemas de riego son un componente de esto, pero también que los nuevos tallos de arándano rojo juegan un papel importante: un tercio de su cosecha proviene de las variedades más nuevas y produce más del doble de las variedades tradicionales de quién las cultiva.

La familia Mann ha invertido en otras tecnologías que ayudan a compensar el costo de administrar una granja. En 2015, instaló cuatro aerogeneradores en su propiedad, convirtiéndose en el tercer parque eólico más grande del estado.

Keith Mann

A principios de este año, el Departamento de Agricultura de Massachusetts publicó «Informe final del Grupo de trabajo de revitalización de arándanos de Massachusetts”, Un documento de 61 páginas que describe los esfuerzos realizados para abordar la variedad de problemas que enfrentan los agricultores en el estado. Destacó una serie de posibles soluciones, como la renovación de pantanos para ayudar a los agricultores a actualizar sus cultivos y garantías para préstamos, créditos fiscales y programas de subvenciones para ayudar con la carga financiera de un proyecto de este tipo. El informe también recomendó la modernización de las instalaciones de investigación de UMass-Dartmouth y UMass-Amherst y el desarrollo de energías alternativas, como hizo Mann con su granja. «El sector del arándano en Massachusetts debe ser responsable de competir y mantenerse sostenible», escribió el informe. «Estas mejoras posicionarán a los productores de Massachusetts para que sean más estratégicamente competitivos y al mismo tiempo puedan producir la calidad y el tipo de fruta que requiere un mercado global cambiante».

En toda la industria, los investigadores, incluido Vorsa, han estado trabajando para seguir adaptándose a las diferentes variedades de arándanos que hay allí: nuevas bayas que esperamos mejoren un poco con temperaturas más altas y resistan las infecciones por hongos. La variedad Stevens, que se convirtió en un elemento básico en la industria, era adecuada para el clima cuando se lanzó por primera vez en la década de 1950. Las variedades recién desarrolladas se adaptarán mejor al nuevo clima.

Las amenazas a esta cultura son especialmente irónicas en Acción de Gracias. Aunque mucha gente también servirá pastel de manzana, la comida estadounidense del cliché, las manzanas en realidad fueron domesticadas en el Medio Oriente e introducidas en los Estados Unidos por los colonos. En contraste, dice Vorsa, «los arándanos estadounidenses son nativos de América del Norte, por eso los comemos esta semana».

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