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Orbital ATK lanzará el cohete Antares este fin de semana, dos años después de la explosión de 2014.

El domingo por la noche, los empleados de Orbital ATK aguantarán la respiración mientras ven su cohete Antares despegar desde las instalaciones de vuelo Wallops de la NASA en Virginia. Pero su ansiedad vendrá de algo más que nerviosismo previo a la liberación. Han pasado casi dos años desde el último lanzamiento de Antares, y cuando el cohete voló antes, las cosas no salieron exactamente como estaba planeado.

Se suponía que el último lanzamiento, el 28 de octubre de 2014, sería un vuelo de rutina: una misión de reabastecimiento con carga a la Estación Espacial Internacional. Las dos primeras carreras de mercancías habían funcionado a la perfección y no había ninguna razón para creer que la tercera sería diferente. Pero solo segundos después del lanzamiento, el cohete explotó en una espectacular bola de fuego, destruyendo el vehículo y causando $ 15 millones en daños a la plataforma de lanzamiento de Wallops.

«He pasado por algunos fracasos en mis 25 años de carrera y siempre es como un puñetazo en el estómago».

«He pasado por algunos contratiempos en mis 25 años de carrera y siempre es como un puñetazo en el estómago. Te sientes hinchado», dice Kurt Eberly, subdirector de Antares en Orbital. El borde. «El equipo ha estado trabajando durante tantos años. Acababa de desarrollar este nuevo cohete y los primeros vuelos fueron muy buenos y funcionaron muy bien. Así que fue muy decepcionante «.

Desde entonces, la compañía ha trabajado arduamente para superar la falla y volver a lanzar los misiles Antares nuevamente, esta vez con nuevos motores. Orbital está listo para demostrar que el vehículo se ha recuperado por completo de la falla, especialmente porque la compañía espera jugar un papel crucial en la industria espacial en expansión y en la carrera por llegar a la Luna y Marte. Un lanzamiento exitoso el domingo podría demostrar que la compañía está lista para ser un actor importante en los próximos años. «Esta misión se trata de recuperarse de lo que sucedió antes y mirar hacia el futuro», dice Eberly.

Entonces, ¿qué pasó en 2014?

Casi inmediatamente después del accidente, tanto la NASA como Orbital ATK iniciaron investigaciones para investigar la falla. Orbital pronto anunció que había identificado con precisión el origen probable de la explosión: uno de los motores principales de Antares. En ese momento, el cohete estaba propulsado por dos motores AJ26: motores de cohetes soviéticos construidos originalmente en la década de 1960 y reacondicionados por el fabricante estadounidense Aerojet Rocketdyne. Al final de su investigación, Orbital había determinado que la culpa era de una falla en una de las turbobombas del motor, un componente que bombea combustible al motor, y el problema se remonta a cuando se fabricó el motor hace décadas. conforme Noticias espaciales.

La falla de Antares del 28 de octubre de 2014 (NASA)

Pero Aerojet tenía una perspectiva diferente sobre el fracaso. Aunque la compañía estuvo de acuerdo en que el problema surgió en la turbobomba, afirmó que el componente estaba dañado por escombros que provenían de otras partes del vehículo. (Eso absolvería a Aerojet de la culpa.) Al final, Aerojet pagó un trato de $ 50 millones a Orbital para resolver el problema. Mientras tanto, la investigación de la NASA estuvo de acuerdo en que la explosión también se originó en una de las turbobombas del motor, pero la agencia no pudo determinar si fue un error de fabricación o si los restos fueron los culpables.

Los motores tenían que irse

«Orbital hizo un trabajo muy completo», dice Sam Scimemi, director de la Estación Espacial Internacional en la sede de la NASA. «Obviamente, dos grupos diferentes vendrán con interpretaciones ligeramente diferentes. Pero acepté la causa identificada por Orbital «.

Independientemente de las discrepancias, Orbital tomó una decisión crítica poco después del mal funcionamiento: los motores tuvieron que irse. Fue una decisión fácil de realizar, ya que la empresa ya había estado buscando nuevos motores para Antares. Entonces, la compañía comenzó el proceso de reemplazo de los motores AJ26 del vehículo por RD-181, motores fabricados por la empresa rusa NPO Energomash.

El camino de regreso a Antares

Reemplazar los motores de un cohete no es tarea fácil. Hay muchas interfaces complicadas entre el motor y el núcleo del cohete y lleva algún tiempo rediseñar la instrumentación del vehículo. Pero mientras tanto, Orbital ATK tuvo que lanzar el cargamento a la estación espacial. La compañía tiene un contrato con la NASA bajo el programa de Carga Comercial y está a punto de enviar periódicamente mercancías a la ISS hasta 2018.

Cápsula de carga Cygnus de Orbital. (MADRINA)

Mientras Antares fue dado de baja, Orbital todavía tenía Cygnus, la cápsula de carga que usa para transportar suministros a la ISS. Todo lo que necesitaba era otro cohete para volar, porque Cygnus está diseñado para ser compatible con diferentes tipos de misiles. «Está en nuestro ADN diseñar nuestra nave espacial para que tenga la flexibilidad de ir en múltiples misiles», dice Frank DeMauro, vicepresidente y gerente general de la división de software avanzado de Orbital ATK. El borde. Orbital ha encontrado un nuevo viaje en el cohete Atlas V, fabricado por United Launch Alliance. Las compañías acordaron lanzar Cygnus en dos Atlas V mientras se reequipaba a Antares, y un año después del accidente, la primera de estas misiones se lanzó sin problemas.

Mientras tanto, NASA, Orbital y el estado de Virginia pasó un año reparando la plataforma de lanzamiento en Wallops para prepararlo nuevamente para los vuelos. Y finalmente, en mayo, el Antares, recientemente renovado, pasó por su primera prueba importante en las instalaciones de vuelo: un incendio estático. Luego, los motores del cohete se encienden mientras el vehículo está restringido, para ver si todo funciona correctamente. La prueba de 30 segundos fue un éxito, según Orbital. Desde entonces, ha sido cuestión de fijar una fecha de lanzamiento, y tras una serie de retrasos y un huracán mixto, Antares finalmente se lanzará el 16 de octubre a las 20:03 ET.

Lanzamiento y futuro

Ahora es el momento de ver si el arduo trabajo de la empresa ha dado sus frutos. Pero no todos felicitaron el plan de vuelo de regreso de Orbital. La Oficina del Inspector General de la NASA publicó un informe el año pasado. criticando la apretada agenda de la compañía y expresando preocupación porque Antares no será sometida a una prueba de vuelo antes de su primera misión. Sin embargo, Orbital confía en que las cosas irán bien, pero sus nervios seguirán siendo geniales.

«En nueve minutos puede determinar cómo le ha ido en los últimos dos años de trabajo».

«Será un infarto normal y luego, cuando empiece a respirar de nuevo, tendremos cuidado [data] volveremos con el video «, dice Eberly.» Tengo muchas ganas de ver cómo vuela y cómo funciona. Creemos que irá muy bien «. Una vez que el cohete despegue, son sólo nueve minutos hasta que la nave espacial Cygnus se separe en el espacio y se adentre en el resto del camino hacia la ISS». En nueve minutos puedes determinar para qué has hecho los dos últimos años funcionan «, dice Eberly.» Es simplemente la naturaleza del negocio «.

El Antares actualizado se lanzará en la plataforma de lanzamiento para el lanzamiento de este fin de semana. (MADRINA)

Estos nueve minutos tienen el potencial de restaurar Orbital como proveedor de lanzamiento y ponerlo en un futuro vibrante. Recientemente, la empresa anunció que sí colaboró ​​con Stratolaunch Systems, para ayudar a lanzar satélites al espacio. El plan es que los cohetes Pegasus XL de Orbital se lancen desde un avión masivo que produce Stratolaunch. Y más allá de eso, Orbital finalmente quiere ingresar al negocio del hábitat espacial. La compañía tiene un plan para convertir la cápsula de carga Cygnus en un hábitat del espacio profundo que podría albergar astronautas cerca de la luna o incluso en la superficie de Marte.

«Creemos que recién estamos comenzando con Cygnus y que tiene un futuro brillante durante muchos años», dice DeMauro. “Siempre tenemos cuidado de enfocarnos en la misión en cuestión, pero debemos tener metas y unir esas visiones para el futuro. Orbital ATK está muy bien situado para participar en ese futuro «.

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