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Ojos brillantes, cerebro limpio: el sueño puede limpiar los desechos de materia gris

Se sabe desde hace mucho tiempo que el sueño, como comer o respirar, es un proceso vital para los seres humanos y los animales. El cierre insuficiente de los ojos en los seres humanos afecta la cognición, reduce los niveles de energía y se ha asociado con muchas enfermedades. Pero aunque los científicos han explorado innumerables mecanismos que podrían explicar por qué el sueño es tan crítico, todavía no han encontrado una respuesta firme. Ahora, una nueva investigación ofrece otra teoría convincente: el sueño permite que nuestro cerebro se limpie.

En un artículo publicado en Ciencias, un equipo de investigación del Centro Médico de la Universidad de Rochester (URMC) se basó en trabajos anteriores que habían identificado lo que se llama el sistema linfático. Así como el sistema linfático elimina toxinas, subproductos y otros materiales no deseados del cuerpo, el sistema linfático, que los investigadores de URMC descubrieron el año pasado, realiza el mismo lavado en nuestra materia gris. «Sabemos desde hace mucho tiempo que el cerebro carece de un sistema linfático tradicional», dice el coautor del estudio Rashid Deane, neurólogo de URMC. «Pero el sistema linfático, lo sabemos ahora, en cambio elimina la acumulación de desechos».

«Ayudando al cerebro a eliminar subproductos no deseados».

Este último estudio intentó examinar cómo se comportaba el sistema linfático durante el sueño. Usando una técnica de imagen llamada microscopía de dos fotones, los investigadores observaron el sistema linfático y encontraron que era significativamente más activo cuando los ratones dormían, en comparación con cuando los animales estaban de pie. «Lo que descubrí fue un aumento de diez veces en la actividad», explica Deane. «Nos dice que el sueño parece ser importante para ayudar al cerebro a eliminar subproductos no deseados».

Curiosamente, el equipo también descubrió que el espacio entre las células cerebrales aumentaba durante los períodos de descanso, lo que dejaba más espacio para el proceso de limpieza, que es la clave del sistema linfático. Específicamente, ese espacio extracelular facilita el flujo del líquido cefalorraquídeo (LCR) y la recolección de desechos. A partir de ahí, los desechos se eliminan del cerebro y finalmente se descomponen en el hígado.

«Puede entretener a los invitados o limpiar la casa».

Aunque el equipo aún no sabe por qué el sistema linfático se acelera durante el sueño, especulan que tiene algo que ver con la asignación de energía. Debido a que el proceso requiere un consumo de energía significativo, es posible que el cerebro deba estar mucho menos activo (gastando menos energía en actividades de vigilia) para que se lleve a cabo la limpieza. «Puedes pensar en esto como una fiesta en casa», dice Maiken Nedergaard, autor principal del estudio. «Puedes entretener a los invitados o limpiar la casa, pero no puedes hacer ambas cosas a la vez». Este proceso de limpieza también podría desempeñar un papel en los trastornos neurológicos: el sistema linfático ayuda a eliminar las proteínas beta-amiloides, mostró el estudio. Una acumulación de estas proteínas está asociada con la enfermedad de Alzheimer. Curiosamente, también lo es el sueño insuficiente, señala Deane.

«Estos mecanismos son algo que debemos seguir provocando».

Por supuesto, el descubrimiento aún no proporciona una respuesta definitiva sobre por qué dormimos. Incluso podría ser una de varias explicaciones. Otras teorías convincentes incluyen la idea de que el descanso es vital para almacenar y fortalecer la memoria, o proponer que el sueño permite que el cuerpo realice una serie de procesos de restauración, incluido el crecimiento muscular y la reparación de tejidos. «Estos mecanismos son algo que debemos seguir provocando», dice Deane. «Este no es ciertamente el único proceso que hace que el sueño sea tan imperativo, pero creo que es uno de ellos».

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