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Los científicos encuentran que los ratones machos y hembras procesan el dolor de manera diferente

¿Las mujeres y los hombres sufren de manera diferente el dolor crónico? Un nuevo estudio sugiere que puede haber diferencias de género en lo que respecta al dolor, una que puede abrir la puerta a un mejor tratamiento.

Los ratones utilizados en la investigación básica son casi exclusivamente machos.

Los cuadrantes del sistema nervioso para la comunicación del dolor crónico al cuerpo funcionan de manera diferente en ratones machos y hembras, según un estudio publicado hoy en La neurociencia de la naturaleza. Si esta diferencia también se encuentra en las personas, podría dar lugar a tratamientos para el dolor crónico más adecuados para el paciente. Pero el impacto más inmediato podría estar en la investigación básica -las primeras etapas del trabajo- porque en la actualidad, los ratones utilizados son casi exclusivamente machos.

El dolor crónico afecta a más de 100 millones de personas en los Estados Unidos, que es más que una simple combinación de enfermedades cardíacas, cáncer y diabetes. Y hay muchas condiciones dolorosas más a menudo en mujeres que los hombres, según la FDA. Por eso es tan importante averiguar cómo los ratones machos y hembras lidian con el dolor, y si lo hacen de manera diferente a los humanos. Después de todo, la mayor parte de la investigación médica, incluida la investigación del dolor, comienza con ratones.

En el estudio, los investigadores se centraron en la microglía, un tipo de célula inmunitaria que se encuentra en el cerebro y la médula espinal. Se sabe que estas células juegan un papel en el «botón de volumen» para el dolor, dice Jeffrey Mogil, investigador del dolor de la Universidad McGill y coautor del estudio. El botón aparece mucho después de una lesión. Un estudio genético realizado en el laboratorio de Mogil hace unos años indicó que la microglía no era tan importante en el circuito del dolor en ratones hembra. Entonces, los científicos decidieron averiguar si interferir con la microglía tendría el mismo efecto en ratones machos y hembras.

Los ratones machos no tenían dolor, mientras que las hembras tenían dolor.

Los investigadores utilizaron ratones que padecían hipersensibilidad al dolor. Los científicos les han dado medicamentos que se dirigen a las células de la microglía en la médula espinal, con la esperanza de que esto evite que los animales sientan dolor. Pero solo los ratones macho respondieron a la medicación; las hembras aún tienen una mayor sensibilidad al dolor.

Cuando los investigadores repitieron estos experimentos en ratones en diferentes condiciones, vieron los mismos resultados: los ratones machos no tenían dolor, mientras que las hembras sí. «Independientemente de la manipulación, en cualquier caso, bloquear la microglía o parte del sistema microglial devuelve la sensibilidad al dolor a la normalidad en los ratones machos y no hace nada en las hembras», dice Mogil.

En resumen, la microglía no parece tener nada que ver con la forma en que los ratones hembra experimentan el dolor, incluso si la intensidad del dolor es la misma en ambos sexos. Eso significa que hay otro culpable biológico completamente desconocido allí, dice Mogil. «Y en realidad es más relevante clínicamente que el que estudiamos, dado que la mayoría de los pacientes con dolor crónico son mujeres y no sabemos nada al respecto».

«Este es un hallazgo potencialmente muy importante que puede explicar las marcadas diferencias en la sensibilidad al dolor y la cronicidad entre mujeres y hombres», dijo James McRoberts, investigador del dolor de la Universidad de California-Los Ángeles que no participó en el estudio. McRoberts quiere que el estudio se extienda a otros animales, como ratas, perros, monos y finalmente humanos, porque, por supuesto, los ratones son modelos imperfectos.

«Lo que más llama la atención es el alcance de las diferencias».

«Lo más sorprendente es el alcance de las diferencias: en realidad son todo o nada», dijo Michael Caterina, neurocientífico de la Universidad Johns Hopkins que tampoco participó en el estudio. Sin embargo, cuando nos fijamos en la presencia de microglía en la médula espinal tras una lesión, “la anatomía no da nada”. Es probable que el documento provoque una discusión significativa en el campo del dolor, pero también en la neurociencia en general, dice.

Entonces, ¿qué usan exactamente los ratones hembra en lugar de microglia? Mogil y su equipo sospechan que otro tipo de célula inmune, llamada célula T, podría estar involucrada en su lugar. Para probar esta idea, los investigadores extrajeron células T de ratones hembra. Descubrieron que, en estas condiciones, los ratones hembra se adaptan y utilizan el sistema de dolor microglial masculino. Pero cuando los investigadores devolvieron las células T, los ratones hembra dejaron de usar microglia. Sin embargo, nadie sabe exactamente cómo las células T están involucradas en el dolor que experimentan los ratones hembra.

Ahora que los investigadores han identificado este circuito, tendrán que dedicar mucho más tiempo a descubrir cómo funciona en ratones hembra. Por supuesto, al final, la investigación tendrá que hacerse en personas. «La suposición implícita de toda investigación biomédica es que la biología en ratones y ratas es similar a la biología en humanos hasta que se demuestre lo contrario», dice Mogil. Pero hasta que se realicen estudios en humanos, estas son solo especulaciones.

Aunque ningún medicamento para el dolor en el mercado está dirigido a la microglía, los conceptos básicos Ciencias – como lo que Mogil le hace a los ratones – es lo que conduce a nuevos medicamentos. Los hombres generalmente se usan con más frecuencia que las mujeres en la investigación médica, a pesar de que hombres y mujeres reaccionan de manera diferente a algunos medicamentos y corren el riesgo de contraer diversas enfermedades. Esta práctica tiene mucho que ver con la idea de que los cambios hormonales en ratones hembra introducen demasiada variabilidad en los resultados. Aún una serie de estudios incluyendo uno del laboratorio de Mogil – demostraron que ese no era el caso.

NIH quiere que los científicos estudien más animales y tejidos femeninos

«De hecho, si las personas que investigaron la microglía hace 15 años hubieran usado ratones machos y hembras, habrían notado la diferencia de inmediato», dice Mogil. Pero los investigadores «dedicaron todo su tiempo y esfuerzo a estudiar solo a los roedores machos». Y como muestra hoy el estudio de Mogil, esto limita nuestro conocimiento de una manera muy real.

Para cambiar esta práctica centrada en los hombres, los Institutos Nacionales de Salud decidieron imponer nuevas reglas el año pasado que obligarían a los investigadores biomédicos a contrarrestar el uso de animales machos y tejidos biológicos con el equivalente en tejidos femeninos y sujetos de prueba. Los cambios han comenzado a tener lugar en etapas en octubre del año pasado.

A medida que los investigadores comiencen a usar más ratones hembra, los científicos pueden encontrar más de esta diferencia. Sin embargo, Mogil dice que no esperaba encontrar una distinción tan drástica entre hombres y mujeres. «Aquí hay una célula completa que está involucrada en este circuito biológico en los machos y una célula completamente diferente que está involucrada en el circuito biológico en las hembras», exclama. «Podría estar equivocado, pero no sé si alguien ha encontrado esto antes, aparte de la reproducción, por supuesto».

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