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Larry Page construye silenciosamente un imperio de «máquinas voladoras».

Un coche volador parece absurdo; Larry Page tiene tres.

Empezó con CORA, un taxi volador biplaza, luego agregó un bote volador deportivo llamado Volantes, ambos desarrollados por una empresa llamada Kitty Hawk. Y la semana pasada El borde descubrió un tercero: Abrelatas, que acaba de salir del modo sigiloso. No se hizo mención del cofundador de Google en el anuncio de la startup, pero cuando se enfrentó a la evidencia de la participación de Page, Opener rápidamente emitió un presione soltar admitirlo.

Los autos voladores (más formalmente conocidos como eVTOL – para despegue y aterrizaje vertical eléctrico) son scooters eléctricos de aviación. Todos, desde Uber hasta Airbus, están trabajando para construir las aeronaves ligeras y las redes aéreas que necesitarán, sin mencionar una serie de nuevas empresas bien financiadas, incluidas Joby en los EE. UU., Volocopter en Alemania y EHang en China.

Kitty Hawk y Opener se basan en unos pocos edificios separados entre sí en Palo Alto, California, pero casi no tienen contacto. De hecho, sus directores ejecutivos tienen que competir por la atención y la financiación de Page, según varias fuentes cercanas a las empresas.

Los trabajadores de Kitty Hawk y Opener no saben si Page simplemente está cubriendo sus apuestas con varios aviones o si se está embarcando en un intento audaz de congelar el mercado de autos voladores a medida que se desarrolla. La razón de muchas empresas puede ser aún más prosaica: los líderes de cada proyecto no parecen apoyarse entre sí. Sin embargo, Page ahora controla tres de los proyectos de máquinas voladoras más avanzados del mundo, por delante de rivales como Joby, Uber y el gigante aeroespacial Airbus, cuyos vehículos siguen siendo en gran parte experimentales.

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La participación de Page en el campo comenzó con una pequeña empresa llamada Levt Inc., fundada en 2010 por el profesor de aeronáutica de Stanford. Ilan Kroo. Kroo fue uno de los primeros en darse cuenta de que los avances en los materiales ligeros del cuerpo de los aviones, el control por computadora y las baterías y los motores eléctricos podrían permitir que los pequeños aviones eléctricos volaran solos.

Aquí está el argumento: los taxis aéreos serían mucho más silenciosos y, en teoría, mucho más seguros que los helicópteros tradicionales. Además, podría despegar (y aterrizar) desde lugares más pequeños, como callejones de casas o estacionamientos. Los defensores de su caso han estado trabajando para que la transcripción real de esta declaración esté disponible en línea.

Por supuesto que no es tan simple. No hay aviones de propulsión eléctrica, ni siquiera híbridos de gas y electricidad, en servicio comercial en la actualidad. Esto hace que el proyecto sea mucho más difícil, ya que los ingenieros deberán desarrollar baterías para la carga; el vuelo requiere mucha energía, y la mayor parte de la tecnología de la batería en este momento no está lista para nada más que para saltos cortos, simplemente es demasiado pesada para la cantidad de energía que proporciona. La mayoría de los expertos predicen que se necesitarán años, si no décadas, para que la tecnología tarde más.

Y esa es solo la parte práctica. La Administración Federal de Aviación y los reguladores locales también estarán interesados ​​en monitorear y regular estos vehículos.

Pero a Page no parece importarle los riesgos involucrados. Nunca habló públicamente sobre sus proyectos de autos voladores, pero fue la fuerza impulsora detrás de la foto lunar X de alto riesgo y alta recompensa de Google, y ahora Alphabet. «Deberíamos centrarnos en construir cosas que no existen», dijo en una conferencia de Google en 2013.

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Page financió la empresa Levt de Kroo, que rápidamente cambió su nombre a Zee.Aero en 2011. Zee se centró en el primer taxi volador eléctrico; una versión anterior imaginaba individuos transportados por un pequeño avión no tripulado que volaba por encima.

Las ambiciones de Page eran mayores que las de cualquier avión. Page compró Opener, entonces conocido como SkyKar, en 2014, según varias fuentes familiarizadas con el negocio. Su fundador, Markus (ahora Marcus) Leng, dice que se le ocurrió su concepto SkyKar en Ontario, Canadá, justo antes de Kroo, en 2009. Su primer prototipo salió al aire en su casa en 2011. El año siguiente, Archivos SEC muestra que recibió una inversión de al menos $ 1,1 millones, pero Opener dice que Page no invirtió en ese momento.

BlackFly del abridor
Abrelatas

Es posible rastrear el progreso de Leng a través de archivos gubernamentales. En 2012, Leng hizo un solicitud de patente que parece describir algo muy similar al vehículo BlackFly de Opener, que la compañía dio a conocer recientemente. Luego, en septiembre de 2014, un sitio web del gobierno canadiense registró que SkyKar había sido comprado por alguien en los Estados Unidos, utilizando una empresa fantasma canadiense. Dos fuentes dicen que fue Larry Page, y una dijo que pagó más de 10 millones de dólares (EE. UU.) Por la joven startup. Sobre Sitio web del abridor, solo escribe que SkyKar fue «trasladado» a Palo Alto en ese momento.

SkyKar llevó a Opener Corporation (más tarde Opener Inc), que se fundó en septiembre de 2016, según California. registros comerciales. A SUMISIÓN desde febrero de 2018 presenta Opener operando en la misma dirección en Palo Alto donde se incorporó por primera vez Kitty Hawk. dijo abridor El borde que Kitty Hawk nunca ocupó ese lugar, aunque sí contradicciones de un expediente estatal hecho en 2015.

Taxi volador Cora de Kitty Hawk
Kitty Hawk

La primera versión del Abridor de BlackFly fue descrita como «un poco casero, pero muy, muy ruidoso» por una fuente que lo vio volar. Esta fuente también dice que los ingenieros de Opener no se dieron cuenta inicialmente de que colocar la fibra de carbono del cuerpo de la aeronave en la dirección correcta era fundamental para obtener una resistencia completa. El abridor rechaza esta cuenta.

Incluso cuando Page completó su compra del Abridor, persuadió a Sebastian Thrun para que supervisara su creciente ejército de ingenieros voladores. Thrun es otro profesor de Stanford; dirigió los proyectos de mapas de carreteras y automóviles autónomos de Google.

La llegada de Thrun sacudió tanto a Zee como a Opener. Kroo regresó a Stanford y su director de ingeniería, Eric Allison, asumió el cargo de director ejecutivo de Zee. (Desde entonces, Allison se ha unido al proyecto de coche volador de Uber). Thrun también tuvo sus propias ideas, incluido Flyer, un hidroavión ligero de un solo ocupante para uso de ocio. Se desarrollaría bajo una nueva empresa, Kitty Hawk, cuyo director ejecutivo sería Thrun.

Thrun puso a Zee bajo su control y bajo la marca Kitty Hawk. Leng continuó reportando directamente a Page mientras Opener lo desarrollaba Mosca negra Vehículo de una habitación. El mantenimiento de los proyectos por separado desde un punto de vista comercial y organizativo fue adecuado para todos los ingenieros involucrados. «Marcus odia a Sebastian», dijo una fuente que trabajó de cerca con Thrun. «Y Eric Allison tiene una muy baja estima por Marcus».

Page ve la enemistad entre Leng y Thrun como una característica más que como un error, según dos fuentes anónimas. Dijo una persona familiarizada con las carreras de caballos con autos voladores. El borde esa pagina querido rivalidad entre ingenieros, porque no importa quién ganó, Page también ganó.

La rivalidad entre Kitty Hawk y Opener se fortaleció rápidamente. Si bien el personal se movía con bastante libertad entre el Kitty Hawk Flyer y el avión Zee, el Opener no compartía nada: ni hardware, ni software, ni personal. «Opener ha optado por no participar en el proyecto Kitty Hawk», dijo un portavoz de Opener. «Opener nunca ha compartido recursos de ningún tipo con Kitty Hawk».

Kitty Hawk soltó el primero. Su taxi Zee, ahora llamado Cora, estaba siendo sometido a pruebas de vuelo en Nueva Zelanda antes de lanzar un servicio comercial, dijo la compañía en marzo. En junio, Kitty Hawk comenzó a aceptar reservas de volantes para compradores.

Después de varias iteraciones y aparentemente muchos miles de millas de pruebas de vuelo, Leng lanzó BlackFly la semana pasada. Es más elegante que Cora, aunque tiene una velocidad máxima más baja y un alcance más corto. BlackFly tiene ocho rotores y un paracaídas para todo el avión en caso de falla, una característica común a Cora, pero no a Kitty Hawk Flyer.

Los tres proyectos eVTOL de Page llegaron aquí gracias a un grupo de ingenieros poderosos y sus propios bolsillos. Para despegar verdaderamente, el público comprador deberá estar convencido de que los autos voladores son seguros, asequibles y más que un juguete multimillonario. Y esta es una pregunta que aún está en el aire.

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