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La nave espacial ExoMars se separará esta mañana para prepararse para un terrible aterrizaje en Marte

Después de siete meses de viaje en Marte, las dos naves espaciales ExoMars de Europa y Rusia son programado para separarse el uno del otro esta mañana – un movimiento crucial solo tres días antes de llegar al Planeta Rojo. Los dos vehículos han estado conectados entre sí desde que fueron lanzados desde la Tierra en marzo, pero ahora es el momento de que ambas sondas comiencen sus misiones principales. Uno buscará signos de vida en la atmósfera de Marte, mientras que el otro solo tiene que aterrizar en la superficie marciana de una sola pieza.

Schiaparelli solo tiene que aterrizar en la superficie marciana de una pieza

Todo es parte de la primera fase de la misión ExoMars, un proyecto conjunto entre la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Federal Rusa para averiguar si hay, o ha habido alguna vez, vida en la superficie o en Marte. Esta fase actual consta de dos naves espaciales: un orbitador, llamado Trace Gas Orbiter, y un módulo de aterrizaje, llamado Schiaparelli. La tarea del orbitador es, como era de esperar, orbitar Marte y estudiar los componentes de la atmósfera del planeta. Después de la separación de hoy, TGO cambiará fácilmente de rumbo más tarde esta noche, tomando el camino correcto para entrar en la órbita de Marte el miércoles.

Schiaperelli también tendrá mucho trabajo por hacer el miércoles, pero será una experiencia mucho más tortuosa. El módulo de aterrizaje tiene que demostrar que realmente puede aterrizar en Marte, lo cual no es una tarea fácil. Marte tiene una atmósfera menos densa que la Tierra, por lo que proporciona menos amortiguación para ralentizar las naves espaciales entrantes. Pero el Schiaperelli en forma de cono está equipado con una serie de paracaídas, propulsores y un escudo térmico para ayudarlo a aterrizar de manera segura en la superficie del planeta. Todas estas características funcionarán en conjunto para ralentizar el aterrizaje de aproximadamente 13,000 millas por hora.

ESA

Una reproducción del Trace Gas Orbiter (izquierda) que se separa del módulo de aterrizaje Schiaperelli (derecha). (ESA)

La despedida de hoy está destinada a preparar a Schiaperelli para ese fatídico descenso. Alrededor de las 10:42 ET, los mecanismos del orbitador empujarán el dispositivo de aterrizaje y lo harán girar. Esta rotación ayudará a mantener estable el módulo de aterrizaje durante los próximos tres días mientras continúa hacia Marte. Schiaperelli también entrará en modo de hibernación unos 15 minutos después de la separación para conservar energía antes de aterrizar.

Se pone mucho énfasis en garantizar que el aterrizaje de Schiaperelli sea suave, ya que de hecho es la única tarea del módulo de aterrizaje. Una vez que llegue a la superficie, el vehículo enviará datos sobre cómo fue la entrada, el descenso y el aterrizaje, y luego, en unos días, la batería a bordo probablemente se agotará. Esto se debe a que la misión de Schiaperelli se considera una misión de demostración, lo que demuestra que el aterrizaje de la ESA y Rusia en Marte funciona. Esto será importante para la segunda fase de la misión ExoMars, donde las dos agencias intentarán aterrizar un rover de 680 libras en la superficie de Marte. La segunda fase estaba programada originalmente para aterrizar en 2018, pero los retrasos técnicos retrasaron la misión a un lanzamiento en 2020. El aterrizaje de Schiaperelli informará al equipo de ExoMars si es capaz de aterrizar una carga útil tan pesada en la superficie marciana.

La ESA está proporcionando actualizaciones en vivo antes de la división de hoy y habrá una breve transmisión en vivo a partir de las 10:30 ET para confirmar el evento. Si, por alguna razón, la separación no se produce hoy, la ESA tiene la opción de volver a intentarlo mañana.

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