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La NASA está comprando dos asientos más para la Estación Espacial Internacional en el cohete Soyuz ruso

La NASA acordó llevar al menos dos astronautas más en futuras misiones rusas Soyuz a la Estación Espacial Internacional, la agencia espacial. anunciado en un comunicado de prensa. La noticia surge como resultado del retraso en el Programa de Tripulación Comercial de la NASA, una iniciativa mediante la cual se paga a dos compañías estadounidenses, SpaceX y Boeing, para crear naves espaciales que puedan transportar astronautas a la ISS. Estos vuelos estaban programados originalmente para este año, pero ahora se estima que no tendrán lugar antes de 2019.

Los asientos adicionales están incluidos en un contrato existente con Boeing, que ayuda a operar la ISS. La extensión del acuerdo cubre dos asientos para los vuelos Soyuz este año y el próximo e incluye opciones de asientos para tres vuelos Soyuz en 2019. Boeing ha comprado estos asientos a la compañía aeroespacial rusa RSC Energia y intentó venderlos a la NASA en enero. El costo total de los cinco asientos es de $ 373,5 millones, o $ 74,7 millones por asiento, una pequeña parte de los $ 81,7 millones que la NASA pagó a Roscosmos.

Estados Unidos no ha tenido la capacidad de enviar a sus propios astronautas al espacio (o traerlos de regreso) desde que el programa de transbordadores espaciales se suspendió en 2011. Las compañías privadas de vuelos espaciales estadounidenses estaban creciendo a un ritmo rápido entonces, por lo que la NASA decidió financiar estas compañías. . por lo que podría convertirse en una especie de servicio de taxi espacial para los astronautas estadounidenses. El programa de la tripulación comercial estaba destinado a proporcionar a la NASA una alternativa más barata a Rusia, pero el programa se vio obstaculizado por retrasos y problemas de costos. La agencia espacial también planea llevar astronautas en su propia nave espacial Orion y el sistema de lanzamiento espacial (SLS) quizás ya en 2019, pero ese programa también se ha pospuesto.

En 2015, la NASA gastó 490 millones de dólares en seis asientos Soyuz más, como protección contra la posibilidad de que las naves espaciales SpaceX y Boeing no estén listas a tiempo. Los asientos en Soyuz se suelen organizar con tres años de antelación cuando se trata directamente con Roscosmos. (La NASA pudo reservar los dos nuevos asientos en menos tiempo, ya que ya se habían contabilizado cuando CSR Energy los compró).

Fue una medida de precaución, ya que Boeing retrasó, dos veces, el primer vuelo tripulado de su nave espacial, Starliner, en 2016. Y SpaceX hizo lo mismo a finales de año, diciendo en diciembre que la versión tripulada de su nave espacial Space Dragon no lo hará. ”Volar con tripulación hasta al menos 2018.

Hace dos semanas, la Oficina de Responsabilidad Gubernamental, una agencia federal que realiza auditorías para el Congreso, publicó un informe que estima que SpaceX y Boeing no estarán listos para llevar personas al espacio hasta 2019. GAO citó preocupaciones sobre algún defecto del motor SpaceX . turbinas, así como la dependencia de Boeing de los motores de cohetes rusos como algunas de las razones.

La NASA abordó el informe de la GAO implícitamente en el comunicado de prensa sobre la extensión del contrato con Rusia. «Los proveedores de tripulaciones comerciales de la NASA, Boeing y SpaceX, han logrado un progreso significativo en el regreso de los lanzamientos de tripulaciones a Estados Unidos, pero grupos de revisión externos han recomendado una opción de protección para retrasos o problemas de certificación», escribió la agencia.

La prórroga del contrato con Rusia se anunció hace una semana y fue visto por primera vez por SpaceNews, que destaca la naturaleza curiosa de la forma en que la NASA publicó silenciosamente la noticia. La agencia se encuentra actualmente en una fase de transición mientras espera que el presidente Donald Trump designe un nuevo administrador de la NASA.

Robert Lightfoot, quien se desempeña como administrador interino, envió recientemente un memorando a los empleados de la NASA explicando su interés en acelerar los planes de la NASA para vuelos espaciales tripulados. Pidió a la NASA y Lockheed Martin, que fabrica Orion y SLS, que evalúen si sería posible poner una tripulación en el primer vuelo de esa combinación de nave espacial / cohete en 2018 en lugar de 2021. Es una idea audaz para una agencia espacial que es conocido por su prudencia, pero se alinea con lo que sabemos que la administración Trump quiere de la NASA: un mayor énfasis en los vuelos espaciales tripulados y la exploración espacial en general.

«El presidente Trump dijo en su discurso inaugural que ‘desbloquearemos los misterios del espacio'», escribió Lightfoot. «Las misiones SLS y Orion, junto con las prometidas a niveles récord de inversión privada en el espacio, ayudarán a la NASA y Estados Unidos a desentrañar estos misterios y asegurar la prominencia global de la nación en la exploración espacial».

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