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La NASA está a punto de lanzar una nave espacial en un asteroide para aprender más sobre la vida en la Tierra.

El jueves, una nave espacial de la NASA se embarcará en un viaje de ida y vuelta de siete años a un asteroide con una misión simple: recolectar piezas de la nave espacial y traerlas de regreso a la Tierra. Es la misión OSIRIS-REx de la agencia espacial y, si tiene éxito, la nave espacial recolectará la muestra más grande de un asteroide cerca de la Tierra. Y esos trozos de asteroides podrían decirnos mucho sobre cómo apareció el Sistema Solar y posiblemente cómo comenzó la vida en nuestro planeta.

Se cree que los asteroides son pequeñas instantáneas del sistema solar temprano

Se cree que los asteroides son pequeñas instantáneas del sistema solar primitivo. Los investigadores creen que estos objetos han permanecido relativamente intactos durante miles de millones de años, por lo que acceder a uno podría decirnos cómo era la estructura química original del Sistema Solar. También se especula que los asteroides pueden contener los llamados bloques de vida: agua, moléculas orgánicas y aminoácidos. El análisis de un asteroide podría decirnos si estas rocas espaciales son las responsables de traer los precursores de la vida a la Tierra.

«Esto es realmente lo que impulsa nuestro programa», dijo Dante Lauretta, investigador jefe de la misión OSIRIS-REx, en una sesión informativa previa al lanzamiento en la NASA. «Vamos a ir [an asteroid] porque es una cápsula del tiempo de las primeras etapas de la formación del Sistema Solar «.

Sin embargo, pasará algún tiempo antes de que tengamos algunas respuestas. OSIRIS-REx no recibirá una muestra de un asteroide durante otros cuatro años, y la nave espacial no regresará a la Tierra hasta 2023. Pero cuando la nave espacial regrese, los científicos tendrán una pequeña parte de nuestra vecindad galáctica de 4.5 mil millones. hace años que.

Apuntar

El objetivo de OSIRIS-REx es Bennu, un asteroide cercano a la Tierra que ocasionalmente entra en las cercanías de nuestro planeta. Cada seis años, las órbitas de Bennu y la Tierra coinciden, y el asteroide se balancea a unas 200.000 millas de nuestro planeta. Bennu causó un gran revuelo hace unos años, cuando los astrónomos pensaron que había una posibilidad decente de golpear la Tierra en el próximo siglo. Sin embargo, las proyecciones más recientes muestran que las posibilidades son realmente pequeñas, pero eso no significa que no sucederá.

Un modelo 3D de cómo se ve Bennu. (MADRINA)

Por preocupante que sea, Bennu tiene muchas características que lo hacen atractivo para los científicos. En primer lugar, Bennu está en la ubicación correcta. La NASA quería un asteroide en una órbita similar a la Tierra, que está algo cerca de nuestro planeta. El tamaño de Bennu también lo hace ideal para obtener una buena muestra. Los asteroides que tienen menos de 650 pies (o 200 metros) de tamaño tienden a rotar con bastante rapidez, y esto puede hacer que cualquier material libre salga volando de su superficie. Con un diámetro de unos 492 metros (1,600 pies), Bennu es lo suficientemente grande como para que su rotación esté bajo control y probablemente no arroje piedras por todas partes.

Pero, sobre todo, Bennu está hecho de las cosas adecuadas: carbono. Los astrónomos creen que los asteroides ricos en carbono son los más primitivos y se han mantenido relativamente sin cambios desde el comienzo del Sistema Solar, a diferencia de la mayoría de los planetas y lunas, que han sufrido muchos cambios y actividad geológica desde que se formaron hace 4, 5 mil millones de años. . Esto significa que los productos químicos que se encuentran en Bennu probablemente existían cuando el Sistema Solar estaba en su infancia.

Los investigadores creen que los asteroides podrían haber traído los componentes básicos de la vida a la Tierra

Y eso podría dar pistas sobre los orígenes de la vida aquí en la Tierra. Los investigadores creen que los asteroides que golpearon la superficie del planeta podrían haber traído a la Tierra los componentes básicos de la vida. Eso es porque muchos de los meteoritos que han caído sobre nuestro planeta contienen moléculas orgánicas y agua. Pero es difícil estar absolutamente seguro de la composición química de los meteoritos una vez que llegan a nuestra superficie, porque generalmente se mezclan con las sustancias químicas de la Tierra. «Muchos de nuestros análisis se confunden por el hecho de que los meteoritos se contaminan muy rápidamente», dijo Lauretta en una conferencia de prensa.

Es por eso que la NASA está tan interesada en estudiar una muestra de asteroide relativamente intacta en laboratorios limpios aquí en la Tierra. Si OSIRIS-REx encuentra estos ingredientes en Bennu, podría ayudar a reforzar la idea de que los componentes necesarios para la vida de la Tierra se montaron en un asteroide hace miles de millones de años.

Volver a Bennu

OSIRIS-REx se dirige a Bennu con un cohete Atlas V, el principal vehículo de United Launch Alliance. Está previsto que el cohete despegue el jueves a las 19:05 ET, lo que ayudará a poner OSIRIS-REx en órbita alrededor del Sol. Hasta aquí, el tiempo parece bueno para el lanzamiento, pero el equipo de la misión tiene la opción de lanzar una vez al día durante el mes siguiente si es necesario.

Una vez que OSIRIS-REx esté en el espacio, será un juego de espera

Una vez que OSIRIS-REx esté en el espacio, será un juego de espera. La nave espacial navegará alrededor del Sol durante un año y luego volverá a pasar por la Tierra para recibir un pequeño impulso de la gravedad del planeta. Este vuelo ayudará a cambiar el plano de la órbita de la nave espacial, poniéndola en el mismo plano que Bennu. Una vez que OSIRIS-REx llegue al asteroide en agosto de 2018, no tomará muestras de inmediato. Pasará un año investigando la roca espacial para encontrar el mejor lugar para recolectar algo de material. «Tomaremos la decisión en función de qué sitio es seguro para la nave espacial, qué sitio tiene abundante material para muestrear y, si tenemos la suerte … cuál es el más interesante científicamente», Ed Beshore, investigador adjunto en jefe de OSIRIS. REx, dice The Verge.

Una representación artística de la nave espacial OSIRIS-REx sobre Bennu. (MADRINA)

Mientras la NASA decide una ubicación, OSIRIS-REx trabajará en un objetivo secundario e importante: comprender cómo afecta el Sol a la órbita de Bennu. Cuando un asteroide viaja por el espacio, es bombardeado constantemente por los fotones del Sol, pequeñas partículas de luz y radiación electromagnética. Estos fotones a menudo son absorbidos por el asteroide, lo que hace que se caliente. El asteroide finalmente irradia este calor de regreso al espacio, un proceso que crea una pequeña cantidad de fuerza y ​​lanza suavemente la roca espacial fuera de su órbita. Es un fenómeno conocido como efecto Yarkovsky y dificulta a los astrónomos predecir las órbitas a largo plazo de los asteroides.

Cuando OSIRIS-REx esté en Bennu, estudiará la órbita del asteroide con mucho cuidado.

Entonces, cuando OSIRIS-REx esté en Bennu, estudiará la órbita del asteroide muy de cerca, lo que permitirá a los investigadores ver el efecto Yarkovsky en acción. «Es una especie de investigación a largo plazo que analiza muy lentamente la cantidad de radiación solar que recibe el asteroide y cómo interrumpe la órbita del asteroide en ese momento», dice Beshore. Esto podría ayudar a los astrónomos a predecir mejor las órbitas de los asteroides, especialmente aquellos con el potencial de colapsar en nuestro planeta.

Cómo el cabezal de recolección OSIRIS-REx tomará rápidamente una muestra de Bennu. (MADRINA)

Luego, en julio de 2020, será el momento de realizar una prueba de Bennu, y solo tomará cinco segundos. En lugar de aterrizar en el asteroide, OSIRIS-REx se acercará lentamente a Bennu y tocará su superficie, una maniobra que la NASA llama TAG, Touch-And-Go. La nave espacial extenderá un pequeño brazo robótico con un cabezal recolector especializado al final. Tan pronto como el brazo toque la superficie del asteroide, se disparará una botella de gas nitrógeno, lo que hará que cualquier material libre se arroje al cabezal de recolección. El equipo de la misión OSIRIS-REx espera agarrar al menos 0.13 libras (60 gramos) de material de esta manera. Si tiene éxito, será la muestra más grande de naves espaciales que regrese a la Tierra desde la era Apolo. (Solo si el primer intento falla, la NASA puede realizar hasta tres intentos de TAG).

La nave debe salir de Bennu alrededor de marzo de 2021 para regresar a la Tierra en septiembre de 2023. Una vez que regrese, el contenedor de muestra de la nave espacial se desprenderá del resto del OSIRIS-REx y aterrizará fácilmente en el desierto de Utah gracias a un paracaídas. Luego comienza el proceso de examinar los restos de Bennu, para ver qué pueden decirnos sobre la formación del Sistema Solar y los orígenes de la vida. «No hay nada que la mayoría de los geoquímicos deseen más que poder saber exactamente cómo era la constitución química del sistema solar primitivo», dice Beshore.

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