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La competencia de DARPA para encontrar un lanzamisiles termina sin un ganador

La competencia de DARPA para encontrar una compañía de misiles que pueda enviar satélites rápidamente al espacio terminó sin un ganador el 2 de marzo, cuando el equipo final no se lanzó antes de la fecha límite del concurso. La puesta en marcha de los misiles Astra se produjo menos de un minuto después de lanzar su nuevo cohete de competición Alaska, pero tuvo que detener la misión debido a los datos deficientes del vehículo. Como resultado, la compañía perdió hasta $ 12 millones y ahora nadie ganará el premio en efectivo.

Competencia, conocido como el desafío de lanzamiento de DARPA, comenzó hace unos dos años con el objetivo de encontrar un proveedor de lanzamiento de misiles que pudiera responder rápidamente a una solicitud para lanzar cualquier carga útil del ejército. Para ganar la competencia, los equipos elegibles tenían que demostrar que podían lanzar pequeños satélites de seguridad nacional desde prácticamente cualquier sitio de lanzamiento en los EE. UU., Con muy poca información. Una empresa tuvo que lanzar al menos dos misiles que transportaban cargas útiles DARPA con una diferencia de dos semanas entre sí, en momentos muy específicos.

DARPA inicialmente seleccionó a tres equipos para competir en el desafío, incluida la subsidiaria de Virgin Orbit, Vox Space, y el ex lanzador de satélites pequeños Vector, que quebró en diciembre. Ambos se rindieron, dejando Astra, una empresa que había estado en modo sigiloso durante años. hasta principios de febrero. Astra ha estado probando su nuevo vehículo durante los últimos años y ha tenido varias fallas de lanzamiento, incluida una que provocó la contaminación del suelo en el complejo espacial Alaska Pacific en la isla Kodiak.

Sin embargo, Astra permaneció en competencia, y el 18 de febrero, DARPA ha revelado públicamente fechas y lugares para los intentos de lanzamiento de la empresa. Para ganar, Astra primero tuvo que lanzar su cohete en el Complejo Espacial del Pacífico entre el 17 de febrero y el 1 de marzo, y luego nuevamente en algún momento más tarde en marzo. Para el primer lanzamiento, DARPA proporcionó detalles sobre qué cargas útiles lanzará Astra el 22 de enero, y la compañía solo vio los satélites cuando llegaron al sitio de lanzamiento de Alaska para ser agregados sobre el cohete. Las cargas útiles iniciales consistían en tres pequeños satélites, así como uno que debería haber permanecido unido al cohete en el espacio.

Después de enfrentar algunos retrasos climáticos, finalmente se programó el lanzamiento de Astra el lunes 2 de marzo, el último día en la ventana, que se había extendido un día debido al mal tiempo. Con el cohete en la plataforma de lanzamiento, la compañía realizó la cuenta regresiva hasta los segundos del T-53, pero finalmente detuvo la cuenta regresiva cuando los ingenieros vieron algunos datos incorrectos provenientes del cohete. El equipo de ingenieros intentó solucionar el problema antes de que se cerrara la ventana de lanzamiento a las 18:30 ET, pero no detectó el problema a tiempo.

«En principio, la seguridad es nuestra máxima prioridad, y ganar el desafío hubiera sido fantástico hoy, pero nuestro objetivo es realmente ponernos en órbita en la menor cantidad de vuelos posible», dijo Chris Kemp, cofundador y CEO de Astra. la transmisión en vivo. retransmitiendo la misión. «Así que realmente queremos usar este cohete y queremos salir de nuevo cuando sepamos que todo está perfecto. Y, lamentablemente, ese no fue el caso hoy «. El vuelo habría sido el primer vuelo de la compañía en órbita.

Si Astra hubiera podido ponerse en órbita con éxito ayer, la compañía podría haber ganado un premio de $ 2 millones y habría sido elegible para ganar otros $ 10 millones si hubiera podido lanzarse por segunda vez en tan solo unas semanas. Ahora, nadie ganará ese premio en efectivo, y DARPA planea eliminar las cargas útiles del cohete de Astra. «Fue un desafío difícil», dijo Todd Master, gerente de proyecto del Desafío de lanzamiento de DARPA, durante la transmisión en vivo. «Simplemente llegó a nuestro conocimiento entonces. Pero ciertamente, DARPA tiene un estándar para las pruebas muy pesadas que les pedimos a los competidores que hicieran. Así que casi llegaron allí, casi llegaron a la línea de meta. Simplemente no lo logré «.

Mientras tanto, Astra dice que ya está trabajando en su próximo intento de lanzamiento, que podría tener lugar en Alaska el 15 de marzo. Kemp dice que no está seguro de qué volará la compañía en una misión, si es que lo hará. Pero parece que hay muchos clientes que quieren la oportunidad de volar con el vehículo. «Nos han bombardeado sinceramente con el interés de las personas que quieren volar en él», dijo Kemp. El borde después del lanzamiento. «La carga útil de DARPA se eliminó porque era parte del desafío, por lo que estamos tratando de decidir si reactivar la carga útil sin una carga útil o si uno de nuestros muchos clientes puede estar preparado para nosotros».

Con el próximo lanzamiento, Kemp dice que la compañía considerará las cosas como un éxito incluso si el vehículo no entra en órbita. De hecho, el objetivo es entrar en órbita en los próximos tres lanzamientos. «Vamos a un pájaro aquí», dijo Kemp. «No estamos buscando un hoyo en uno».

Actualizado el 3 de marzo a las 3:17 p.m. ET: Este artículo ha sido actualizado para incluir información adicional del CEO de Astra, Chris Kemp.

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