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Inside World View, la empresa que quiere llevarte a la estratosfera con un globo

Si desea ir al espacio hoy en día, el método típico de viaje consiste en subir a un vehículo con un motor de cohete de alta potencia y luego correr por el cielo a miles de millas por hora. Pero para aquellos propensos al mareo por movimiento, hay una empresa estadounidense que está adoptando un enfoque más relajado para explorar grandes altitudes sobre la Tierra. Es una organización conocida como World View Enterprises, y su modelo de negocio es simple: diseña globos a gran altitud que pueden transportar instrumentos científicos, y humanos, a la estratosfera del planeta.

World View se fundó oficialmente en 2012, pero esta semana la organización celebrando la apertura de su nueva sede en Tucson, Arizona. El nuevo edificio cubre más de 135.000 metros cuadrados y la compañía afirma ser el primer edificio del mundo diseñado exclusivamente para el desarrollo del vuelo estratosférico. Aquí, World View planea producir y probar sus vehículos con globos, diseñados para viajar hasta 100,000 pies, o casi 20 millas, sobre la superficie de la Tierra. Desde allí, puedes ver la curvatura del planeta.

La iniciativa turística de World View, llamada Voyager, prevé un vuelo que durará entre cinco y seis horas, tiempo durante el cual una tripulación de ocho personas flotará cómodamente hacia la estratosfera en una cápsula. El vehículo contará con todas las facilidades que necesitas: ventanas gigantes, un pequeño bar, un baño y, por supuesto, wifi, para que los pasajeros puedan publicar sus fotos en tiempo real con el amanecer en las redes sociales. No experimentarás ingravidez a esa altitud, pero pesarás unos tres kilogramos menos. Las reservas ya están abiertas, aunque no se han programado vuelos, y el costo de un boleto es actualmente de $ 75,000.

Esta visión de enviar personas en un globo a gran altura es lo que llevó al establecimiento de World View. «Recuerdo muy claramente [co-founder Taber MacCallum] Un día, en mi oficina, dijo: «¿Qué opinas sobre llevar a la gente al borde del espacio en un enorme globo de helio?», Dice Jane Poynter, directora ejecutiva de World View. El borde. «Y no tuve que pensar en eso. Dije: «Eso es todo. Eso es exactamente lo que estamos buscando. Es suave, es seguro. Permite que la gente esté allí durante largos períodos de tiempo «.

Sede de World View en Tucson.
Foto: World View

Desde entonces, World View ha ampliado un poco su visión del mundo. La compañía tiene muchos fundadores notables en la industria de los vuelos espaciales: el propio Poynter es el fundador de Paragon, que crea tecnologías para entornos extremos, y uno de los ex miembros de la tripulación de Biosphere 2, un experimento a principios de la década de 1990 para vivir en un entorno ambiental. Ambiente amigable.Cerrado. sistema que simula un hábitat en Marte. El ex astronauta Mark Kelly también es cofundador, al igual que Alan Stern, investigador principal de la misión New Horizons de la NASA en Plutón y presidente de la Federación de vuelos espaciales comerciales. El año pasado, World View anunció que incorporaría al ex astronauta del transbordador Ron Garan para que actuara como piloto principal de vuelos espaciales tripulados.

La compañía se centra no solo en el uso de globos de gran altitud para viajes humanos, sino también para la ciencia. Este año, World View presenta un nuevo vehículo conocido como estratolítico; está equipado con sensores, cámaras y otros tipos de instrumentos y está diseñado para escalar la estratosfera, sin personas.

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El estratolito será un poco como un satélite de abajo, excepto que no orbitará la Tierra y no necesitará un cohete para llegar a su destino; solo flotará sobre un área del planeta durante meses o un año. Para mantener la posición, el estratolito utilizará vientos direccionales. Utilizando datos de viento de los servicios meteorológicos nacionales, así como su propia tecnología de pulso láser, el estratolito puede determinar cuál de los vientos se está moviendo y luego cambiar su altitud en consecuencia.

«Piense en ello como una navegación estratosférica», dice Poynter. «Navegamos con los vientos y aprovechamos el hecho de que estos vientos se mueven en todas estas direcciones diferentes». Esta técnica de navegación permitirá que el estratolito vuele en un círculo igualmente estrecho de unas pocas millas de diámetro, dice Poynter.

Los vehículos podrían usarse para una serie de cosas, incluidas las comunicaciones y la teledetección, el proceso de escanear la Tierra para identificar objetos o medir cambios en la superficie. World View está particularmente satisfecho con el uso de estratosféricos para la investigación meteorológica y la evacuación de desastres. Por ejemplo, uno de estos vehículos podría llevar sensores que brinden una advertencia temprana de un tornado en un área. «Si vuelas con un estratolito sobre esa área y vuelas con el radar apuntando hacia el suelo, obtienes información de alta fidelidad sobre el viento terrestre», dice Poynter. «Así que déles horas y horas de advertencia para que realmente puedan evacuar y llegar a un lugar seguro antes de que un tornado atraviese el área.

Una representación de la cápsula de World View.
Foto: World View

Hasta el momento, la empresa ha realizado 50 vuelos de prueba y estratolitos comerciales. A principios de este mes, World View lanzó un estratolito en colaboración con el fabricante de naves espaciales Ball Aerospace, llevando una cámara de prueba de baja resolución a la estratosfera. Estos primeros lanzamientos duraron solo unas pocas horas, pero World View planea extender la vida útil de estas misiones el próximo año.

Para futuros lanzamientos, la compañía planea usar una plataforma de lanzamiento de 700 pies junto a su nueva unidad Tucson. El nuevo edificio también está equipado con una mesa de fabricación de globos estratosféricos que se extiende más de 500 pies de largo, así como una torre de 100 pies de altura para probar paracaídas de petróleo, estructuras similares a paracaídas que se utilizarán para algunos entre vuelos estratosféricos.

Sin embargo, el desarrollo del nuevo edificio World View no estuvo exento de dramas. La compañía, que tiene un contrato de arrendamiento de 20 años para la unidad, obtuvo un acuerdo de $ 15 millones del condado de Pima para ayudar a financiar la construcción del sitio. A principios de este mes, un juez desestimó el caso, argumentando que el condado violó las leyes estatales. dicen los funcionarios del condado de Pima planean desafiar la decisión.

Sin embargo, es algo que no le preocupa demasiado a World View. Los fundadores dicen que no son parte de la demanda y creen que el problema se resolverá de manera justa. Mientras tanto, World View se está enfocando en su primer vuelo desde las instalaciones de Tucson, que está programado para realizarse en unos meses. La compañía se abstiene de proporcionar un cronograma para el programa Voyager, pero Poynter dice que cuando comiencen los vuelos tripulados, definitivamente dará un paseo.

«Realmente creemos que esta será una experiencia transformadora», dice Poynter.

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