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Fuertes auroras observadas en la enana marrón por primera vez

Las enanas marrones han estado durante mucho tiempo en un estado de lenguaje cósmico. Aunque tienen algunas cualidades estelares, estos cuerpos celestes carecen de algunas de las características fundamentales que definen a una estrella; son fríos, pequeños y emiten muy poca luz. Esto ha llevado a algunos científicos a afirmar que las enanas marrones se parecen más a los planetas que a las bolas de plasma de luz esparcidas por todo el universo.

Ahora, un nuevo estudio refuerza el argumento del «planeta». Por primera vez, los astrónomos han detectado fuertes auroras en una estrella enana marrón a 20 años luz de la Tierra. En un estudio publicado hoy en La naturaleza, Los investigadores detallan cómo usaron un radio y un telescopio óptico para observar auroras, como la aurora boreal en la Tierra, pero mucho más fuerte, en los polos magnéticos de la enana marrón. Debido a que las auroras solo se observaron en los planetas, este hallazgo indica que las enanas marrones se parecen más a los planetas gigantes que a las estrellas.

«¿Una enana marrón se parece más a un planeta o más a una estrella?»

Las enanas marrones emiten luz como otras estrellas, pero aquí es donde terminan sus similitudes. La luz que ilumina es tan tenue que solo se puede ver en infrarrojo. Las enanas marrones también son relativamente frías en comparación con otros tipos de estrellas, desde 1.880 grados Fahrenheit hasta la temperatura de un horno casero. Sin embargo, lo que realmente confunde a los astrónomos es lo pequeñas que son estas estrellas: aterrizan en algún lugar entre 15 y 75 veces la masa de Júpiter. Puede parecer grande en comparación con nuestro pequeño planeta, pero el autor del estudio, Gregg Hallinan, dice que es bastante pequeño en el patrón intergaláctico de las cosas.

«Lo que define a una estrella es si es lo suficientemente grande como para fusionar hidrógeno en su núcleo», dijo Hallinan, profesor de astronomía en el Instituto de Tecnología de California. el borde. «Las enanas marrones no tienen suficiente masa para quemar hidrógeno por el resto de sus vidas; les gustan las estrellas fallidas. Entonces, la pregunta que podrías hacerte es si una enana marrón se parece más a un planeta o más a una estrella».

Una forma en que los científicos respondieron a esta pregunta fue estudiando la actividad magnética de las enanas marrones; los campos magnéticos son diferentes cuando rodean una estrella en relación con un planeta. El campo magnético de nuestro Sol, por ejemplo, ayuda a calentar la atmósfera exterior de la estrella a una temperatura muy alta, lo que provoca actividades como manchas solares, erupciones solares y viento solar. El campo magnético de la Tierra, sin embargo, actúa como un escudo contra esta actividad solar. Cuando las partículas cargadas del viento solar chocan contra el campo terrestre, son redirigidas a los polos magnéticos de nuestro planeta, donde se excitan y emiten el verde y el azul de la aurora.

Júpiter tiene su propia aurora fuerte. (NASA, ESA)

Todos los planetas que tienen campos magnéticos en nuestro Sistema Solar tienen auroras, por lo que Hallinan y otros investigadores pensaron que si las enanas marrones fueran más como planetas, también tendrían auroras.

Para comprender esto, Hallinan y su equipo de investigación analizaron una enana marrón en particular: LSRJ 1835 + 3259. Anteriormente, Hallinan descubrió que este enano estaba pulsando, enviando una ráfaga de radio cada pocas horas. Este tipo de actividad es diferente de todo lo observado en una estrella grande, pero se han observado pulsaciones similares en Júpiter. Cuando Júpiter gira cada 10 horas, emite ondas de radio y produce una aurora al mismo tiempo. Ellos teorizaron que lo mismo sucede con esta enana marrón.

Los investigadores utilizaron el Very Large Array del Observatorio Nacional de Astronomía para observar las transmisiones de radio de LSRJ 1835 + 3259, junto con los telescopios Hale de Palomar y el Observatorio WM Keck, para recopilar datos ópticos sobre la enana marrón. Efectivamente, cada vez que el LSRJ 1835 + 3259 giraba, cada 2,84 horas, una transmisión de radio pulsaba y aparecía una aurora en un lugar de la superficie de la enana marrón.

«Aurora es mucho más fuerte que cualquier cosa que hayamos visto en nuestro Sistema Solar».

«En el caso de la enana marrón, la aurora es mucho más fuerte que cualquier cosa que hayamos visto en nuestro sistema solar», dice Hallinan. «Las auroras de Júpiter son 1000 veces más fuertes que las auroras de la Tierra. Bueno, esta enana marrón tiene auroras que son al menos 10 000 veces más fuertes que las auroras de Júpiter». Los colores de las auroras también son un poco más diversos, emitiendo rojo junto con azul y verde.

En cuanto a lo que alimenta estas auroras, podría ser la combinación de la rápida rotación de la enana y un planeta activo que orbita alrededor de la enana marrón, arrojando partículas cargadas al campo magnético del objeto.

«Puede haber algo como un Io allí», dijo Jonathan Nichols, un investigador avanzado de auroras planetarias en la Universidad de Leicester que no participó en el estudio. «Es esta luna volcánica muy activa que se encuentra en las profundidades del campo magnético de Júpiter. Es la rápida rotación del planeta combinada con la naturaleza volcánica de Io lo que da lugar a las emisiones de radio y las auroras de Júpiter».

En general, Nichols dice que la investigación es emocionante porque refuerza el argumento de que las enanas marrones están más estrechamente relacionadas con los planetas, una especie de «Júpiter fortalecido». «La gente tiende a pensar en estas cosas como estrellas fallidas», dice Nichols. «Mi explicación favorita es que se parecen más a planetas de gran éxito, y este estudio demuestra un comportamiento más planetario que estelar».

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