Krypton Solid

Este planeta rocoso «super-Tierra» puede estar en el lugar adecuado para albergar vida

En un raro descubrimiento, se localizó un planeta rocoso «súper-Tierra» orbitando una estrella enana fría, y está a solo 39 años luz de distancia. El mundo recibe su apodo de «super» porque es un poco más grande y un poco más masivo que nuestro propio planeta. Pero, al igual que la Tierra, este planeta se encuentra en la codiciada zona habitable, la región alrededor de una estrella, donde las temperaturas son adecuadas para que el agua líquida se acumule en la superficie del planeta. Esto hace de este lugar un interesante candidato en busca de vida fuera de nuestro Sistema Solar.

Apodado LHS 1140b, el planeta fue observado por primera vez en septiembre de 2014 por un grupo de telescopios en las montañas del sur de Chile. Los telescopios, parte de la red de telescopios MEarth-South, vieron el planeta cuando pasaba frente a la estrella anfitriona. Durante estos tránsitos, el mundo atenúa ligeramente la luz de la estrella, lo que hace un cambio suficiente que se puede detectar desde la Tierra. Sobre la base de este examen borroso y posterior de la estrella, los científicos han podido descubrir que el planeta es aproximadamente un 40% más grande que la Tierra y aproximadamente 6,6 veces más masivo, según los datos. un estudio publicado hoy en La naturaleza. Estas dimensiones sugieren fuertemente que el mundo es tan rocoso como la Tierra.

Sin embargo, el hecho de que LHS 1140b comparta algunas características clave con la Tierra no significa que este planeta sea exactamente como el nuestro. Pero encontrar una supertierra con una composición rocosa es bastante raro, y el hecho de que esté en el área habitable hace que el descubrimiento sea aún más dulce. El agua es un ingrediente clave para la vida en la Tierra, por lo que si el H2O líquido está presente en este planeta, también podría aumentar las posibilidades de vida allí. Y las condiciones de este sistema planetario significan que los astrónomos están bien preparados para averiguar si podría haber agua allí. «Simplemente llegó a nuestro conocimiento entonces [study] este planeta con todo lo que tenemos ”, dice Jason Dittmann, astrónomo de Harvard y autor principal del estudio. El borde.

Cuando se trata de buscar planetas fuera de nuestro Sistema Solar, también llamados exoplanetas, los astrónomos se han interesado particularmente en supertierra como LHS 1140b. Estos planetas son más masivos que la Tierra, pero más livianos que los gigantes gaseosos como Neptuno o Urano, y también son bastante comunes en nuestra galaxia. Pero no siempre están maduros para la vida. De hecho, estos planetas pueden estar formados por superficies rocosas, como la Tierra, o por gases espesos de hidrógeno y helio sin superficie.

Red de telescopios MEarth-South.
Jonathan Irwin

Dittmann y su equipo pudieron descubrir que el LHS 1140b es rocoso, midiendo la forma en que disparó su estrella. La atracción gravitacional de un planeta puede hacer que la estrella anfitriona se balancee ligeramente, dando a los astrónomos una idea de cuán masivo es el mundo. Esto, combinado con el tamaño estimado del planeta, indica que este mundo es rocoso. No se han encontrado muchas super-Tierras que vivan en la zona habitable, por lo que este raro descubrimiento plantea la posibilidad de que haya muchos más planetas como este. «Ahora podemos decir que los planetas rocosos del tamaño de la Tierra son probablemente bastante comunes», dice Bruce Macintosh, un experto en exoplanetas de Stanford que no participó en el estudio. El borde.

LHS 1140b es un gran mundo para estudiar debido a la estrella que orbita: una enana roja, una estrella fría que tiene menos de un tercio del tamaño de nuestro Sol. Este tipo de estrellas se han convertido en objetivos populares para los cazadores de exoplanetas porque también son comunes en toda la galaxia y es más fácil detectar los planetas a su alrededor. El reciente sistema de siete planetas encontrado por el telescopio Spitzer de la NASA rodea a una estrella enana conocida como TRAPPIST-1. Estos planetas son más pequeños que éste, pero también se cree que son rocosos. Y una buena parte de ellos también se encuentran en la zona de estar. El sistema TRAPPIST-1 está tan lejos de la Tierra como LHS 1140b, por lo que sus siete planetas también se encuentran en una posición privilegiada para estudios posteriores.

Pero la estrella que encontró Dittmann es un poco más intrigante porque es bastante tranquila. La estrella TRAPPIST-1 y otras enanas rojas similares suelen ser bastante activas, lo que significa que emiten llamaradas solares de alta intensidad con bastante frecuencia. Tal combustión puede remover planetas cercanos de la atmósfera y salpicarlos con radiación solar, haciéndolos inhóspitos para la vida biológica. Este no es el caso de esta estrella. La distancia entre LHS1140b y la estrella anfitriona es aproximadamente el 8% de la distancia entre la Tierra y el Sol, pero la cantidad de radiación de alta energía que recibe es todavía relativamente pequeña. Y eso significa que hay una mayor probabilidad de que este planeta retenga algunos químicos valiosos, como moléculas orgánicas y agua. «No tenemos mediciones atmosféricas en este momento, pero la estrella se está comportando bien para no descartar nada», dice Dittman.

Una interpretación artística de JWST, que podrá estudiar la atmósfera de LHS1140b con más detalle.
MADRINA

La estrella que orbita el LHS 1140b es pequeña y débil. Esto hace que sea mucho más fácil ver y estudiar este planeta, porque no está completamente abrumado por la intensa luz de las estrellas. «Desea obtener la mayor cantidad de luz posible, pero si es demasiado brillante, abruma la habitación», dice Dittmann. La estrella anfitriona también está relativamente cerca de la Tierra, lo que significa que su luz es lo suficientemente brillante como para ser utilizada como herramienta para observar la atmósfera del planeta. Comprender los gases en esa atmósfera podría dar una imagen de las condiciones en la superficie de abajo. Por ejemplo, los astrónomos podrían medir las moléculas de oxígeno, que son clave para la vida en nuestro planeta, dice Dittmann. La estrella es «casi tan brillante como podrías ser sin complicarte la vida», dice. TRAPPIST-1 es demasiado débil para hacer eso, dice Dittmann.

Dadas todas estas posibilidades, Dittmann y su equipo están ansiosos por seguir estudiando este planeta con varios telescopios terrestres, así como con el Telescopio Espacial Hubble. Pero están particularmente emocionados de usar el poderoso telescopio espacial James Webb de la NASA, que se espera que sea lanzado a fines del próximo año. El observatorio espacial está destinado a estudiar las galaxias y estrellas más antiguas del universo, pero también será lo suficientemente preciso como para observar la atmósfera de LHS 1140b. Dittmann y su equipo trabajaron con los equipos de JWST, quienes acordaron dar un tiempo de observación LHS 1140b cuando se lanzó el telescopio por primera vez. «Básicamente, vamos a echar un vistazo a este planeta desde la puerta de inicio», dice Dittmann.

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