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Estados Unidos debe matar a este pez

Pregúntele a cualquier oficial estadounidense de vida silvestre cómo las carpas asiáticas invasoras lograron permanecer en los ríos estadounidenses durante cuatro décadas, y todos dirán diferentes versiones de las mismas tres cosas. En primer lugar, la carpa es un comedor voraz que supera a otras especies de plancton, matando peces nativos en los Estados Unidos y permitiendo que la carpa prospere. En segundo lugar, la carpa se reproduce con una facilidad increíble, por lo que sus poblaciones han crecido a un ritmo extraordinario. Y tercero, Estados Unidos no tiene especies nativas de peces lo suficientemente grandes como para cazar carpas asiáticas adultas, por lo que tienen muy pocos depredadores. Pero una mirada más cercana a las cuatro especies de carpa asiática que actualmente afectan las aguas de Estados Unidos indica un hecho evidente: claramente no sabemos mucho sobre estos peces.

El pez mejor conocido por su habilidad para saltar fuera del agua.

Afortunadamente, los investigadores finalmente han comenzado a lidiar con el animal más conocido por su capacidad de saltar fuera del agua cuando está asustado, dice Duane Chapman, biólogo y líder del equipo de investigación de la carpa asiática del Servicio Geológico de EE. UU. (USGS). Y gracias a este conocimiento, los científicos ahora están desarrollando tecnologías, algunas de ellas mortales, que pronto podrían hacer mella en las poblaciones de este pez grande y codiciado.

La carpa asiática se infiltró por primera vez en los Estados Unidos mediante la pesca. «En la década de 1970, los piscicultores los usaban en la acuicultura porque comían plancton y algas», dijo Kevin Irons, gerente del programa de especies acuáticas del Departamento de Recursos Naturales de Illinois. “Los traje al sur de Estados Unidos y los puse a dormir para limpiar los estanques, pero se escaparon casi de inmediato”. Desde entonces, las carpas se han abierto camino hasta los ríos Mississippi e Illinois.

Actualmente, la población más septentrional se encuentra en Dresden Island Pool, a unas 50 millas al sur de Chicago. Esto es extremadamente preocupante para los biólogos, ya que los frágiles Grandes Lagos ya se encuentran más allá de Chicago. Si la carpa asiática llega allí, los investigadores dicen que esto podría suceder en los próximos 20 años, devastarán todo el ecosistema.

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Partículas venenosas tan pequeñas que solo las carpas asiáticas las eliminan

La primera y más mortal idea es desarrollar un veneno que pueda matar a la carpa asiática, pero que deje ilesas a otras especies. Para encontrar este veneno, los científicos primero examinaron la biología de la carpa. Descubrieron que estos peces comen alrededor del 10% de su peso corporal en plancton todos los días, lo que significa que tienen que filtrar mucha agua a través de sus branquias para atrapar comida. Y las cuatro especies de carpa asiática en las vías fluviales de los EE. UU. tienen una cosa en común: branquias increíblemente eficientes que pueden filtrar partículas mucho más pequeñas que el pez nativo promedio. Entonces, los científicos del USGS están tratando de producir partículas de veneno tan pequeñas que solo la carpa asiática puede sacarlas del agua.

Pero solo las partículas pequeñas, que otras especies pueden ingerir, no las cortarán para una población de peces tan grande y dispersa, por lo que los investigadores están dando un paso más, completando el sistema digestivo único de la carpa. «Las partículas están diseñadas para ser descompuestas, pero solo por las enzimas en el intestino de la carpa», dice Chapman. Otros peces que podrían ingerir partículas, como el tormento o el sueño, no producen esta enzima, por lo que no se verán afectados. «Y cuando las carpas lo descomponen», dice, «libera la toxina y las mata».

«Si los huevos caen en el fondo, puede tener un efecto letal en los peces».

Desafortunadamente, estas partículas, llamadas matrices, no estarán listas por algún tiempo, por lo que los investigadores están buscando otra forma de interrumpir las poblaciones de carpas persiguiendo sus huevos. «Los huevos de carpa necesitan cierta cantidad de deriva en el agua para sobrevivir», dice Chapman. «Si los huevos caen en el fondo, puede tener un efecto letal en los peces».

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Si los investigadores pueden construir represas que solo se encuentran a la mitad de la superficie del agua, es posible que dejen de desplazarse hacia sus depósitos de carpas preferidos. «Todavía estamos en el punto en el que apenas comenzamos a comprender cómo estos peces ponen huevos», dice Chapman. «Pero podemos seguir trabajando con las agencias de gestión y los funcionarios gubernamentales para construir tales barreras».


Pero la medida más drástica que circula es la que podría cambiar por completo la ciudad de Chicago, como piensan los funcionarios. bloqueando Canal Sanitario y de Navegación de Chicago Completo. «Ingenieros militares de EE. UU. realizaron un importante estudio y descubrieron que la única solución final es separar completamente las vías fluviales», dijo Marc Gaden, director de comunicaciones de la Comisión de Pesca de los Grandes Lagos. El sistema de canales se conecta directamente con los Grandes Lagos, dice, por lo que «es el camino más probable que toman las carpas».

El proyecto tardaría 25 años en completarse y podría costó hasta $ 18 mil millones. También interrumpiría por completo la economía de transporte marítimo y el sistema de alcantarillado de Chicago, dice Gaden. «La barrera en sí es la parte barata, el túnel y los sistemas de almacenamiento de agua que deben construirse costarán más dinero».

Sin embargo, los Grandes Lagos no están exentos de defensa. Una barrera eléctrica ya se encuentra a medio camino entre Chicago y la población de carpas más al norte, y su propósito es mantener a raya a los peces. «Cuando los peces están cerca, se sienten cada vez más incómodos y no pueden nadar», dice Gaden. Desafortunadamente, la barrera eléctrica tendría un efecto reducido sobre carpas y larvas juveniles, por lo que no es una solución permanente.

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«No es una comida favorita para los estadounidenses»

Por ahora, la única medida que parece estar profundizando la población de peces es la pesca comercial. «El USGS y el estado de Illinois han contratado a pescadores comerciales para que puedan capturar carpas asiáticas en el sistema de vías fluviales de Illinois», dijo Jesse Trushenski, nutricionista especializado en acuicultura de la Universidad del Sur de Illinois. «Pero dado que no son un alimento favorito para los estadounidenses, el consumo de alimentos humanos es un mercado muy pequeño».

Trushensky cree que una forma de fomentar la pesca comercial es encontrar usos alternativos para la carne de pescado. Así que vino con varias formas de harina de pescado hechas de carpa asiática, que luego se pueden alimentar a los peces en la acuicultura. «Nuestra industria siempre está buscando nuevas fuentes de proteínas», dice, «para que pueda tomar la carpa asiática, molerla en harina de pescado o convertirla en aceite». Según ella, la proteína de la carpa asiática resiste bien las alternativas actuales, y el pescado que alimentó parece apreciar su sabor.

Sin embargo, ninguna de las soluciones actuales es perfecta, dice Irons. E incluso si los métodos en desarrollo demuestran ser efectivos, «todavía puede ser necesario bloquear el Canal de Chicago», dice. La carpa asiática ciertamente no es la primera especie invasora en extender sus alas a América del Norte y no será la última, explica. Y dependiendo de cuánto tiempo lleve comprender la biología de los futuros invasores acuáticos, es posible que no podamos detenerlos. Por lo tanto, bloquear áreas enteras de agua dulce entre sí de una vez por todas, dice Irons, en realidad podría ser nuestra mejor y única defensa.

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