Krypton Solid

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Esta planta carnívora tiene la forma de ayudar a los murciélagos a encontrarla para que puedan dormir y hacer caca adentro.

Encontrar un lugar cómodo para dormir no siempre es fácil en los bosques de turberas de Borneo, pero los murciélagos lanudos de Hardwicke tienen una configuración bastante buena. Ellos le gusta dormir dentro de una planta llamada Nepenthes hemsleyana – una planta carnívora que se alimenta de caca de murciélago. Es una de las sorprendentes relaciones de la naturaleza que funciona muy bien, aunque suene raro. Pero hay un problema con este arreglo: estas plantas pueden ser difíciles de encontrar. Afortunadamente, la forma de sus «jarros» -la parte que se puede usar para atrapar insectos e, incorrectamente, alberga un murciélago dormido- es ideal para la reflexión del sonido, según un estudio publicado hoy en biología actual. Esto significa que los murciélagos pueden «descubrirlos» usando la ecolocalización después de una noche agotadora de vuelo.

Las plantas dan un «grito de vuelta» a los murciélagos para que se acerquen.

«Principalmente pensamos en las plantas de señalización como un objetivo para la vista y el olfato, pero aquí estas plantas no dan tanto un ‘grito’ sino un ‘grito’ a los murciélagos para que se acerquen a ellas», explica. Rohan Clarke, ecologista de la Universidad de Monash en Australia, que no participó en el trabajo.

Para atraer insectos, Nepenthes hemsleyana use jarras llenas de líquido digestivo, lo que podría ser malo para esos murciélagos dormidos, ¿verdad? No realmente. Resulta que estas plantas tienen una forma inusual que permite a los murciélagos «pegarse dentro de las jarras como un corcho en una botella», dice Michael Schoner, ecologista de murciélagos de la Universidad de Greifswald y coautor del estudio. Y solo el fondo de las jarras está lleno de líquido, por lo que los murciélagos nunca entran en contacto con él.

La caca de murciélago, sin embargo, entra muy bien en el tracto digestivo, lo cual es bueno porque estas plantas son algo malas para atrapar insectos. «Es una trampa para insectos muy mala», dice Michael Schoner. «Atrapa siete veces menos insectos que su pariente más cercano». Esto significa que permitir que los murciélagos encuentren macetas para dormir es muy importante para la supervivencia de la planta. Y aquí viene la forma de la planta.

Crédito: Ch’ien C. Lee

Para averiguar si la forma de la jarra podría servir como un «reflector acústico» eficaz, los investigadores utilizaron un dispositivo de sonda que colocaron en diferentes ángulos, lejos de cada persona. n.hemsleyana la planta y su pariente más cercano, Nepenthes rafflesiana – una planta que no alberga murciélagos. Midieron la capacidad de ambas especies para devolver el sonido a su fuente. Los investigadores han encontrado que n.hemsleyana fue capaz de producir un eco reflexivo muy fuerte y que la información direccional contenida en ese eco era específica para esa especie de planta. Estas dos características deberían ayudar a que las plantas se destaquen, acústicamente, en un entorno abarrotado, sugieren los investigadores.

Las plantas son malas para atrapar insectos, por lo que «comen» mucha caca de murciélago.

Sin embargo, los científicos necesitaban saber si las llamadas de ecolocalización del murciélago eran adecuadas para jarras. Se sabe que los murciélagos lanudos de Hardwicke emiten llamadas cortas y agudas, por lo que los investigadores registraron las últimas cinco llamadas realizadas por un puñado de murciélagos cuando se acercaban a las jarras. Al analizar estos registros, los científicos encontraron que las llamadas eran ideales para ubicar y clasificar la vegetación que rodea a los murciélagos. Y, por cierto, los investigadores creen que estos murciélagos produjeron «las frecuencias más altas jamás registradas en murciélagos», con frecuencias iniciales de hasta 292 kHz.

Armados con esta información, los científicos intentaron probar qué tan buenas son estas plantas carnívoras para atraer murciélagos. En este experimento, los investigadores agrandaron, quitaron o dejaron intactas las jarras de ciertas plantas. Luego registraron el tiempo que les tomó a los murciélagos encontrar plantas escondidas.

Los murciélagos necesitaron mucho menos tiempo para encontrar jarras grandes e intactas.

Los científicos han descubierto que los murciélagos necesitan mucho menos tiempo para encontrar macetas grandes e intactas en comparación con las plantas sin macetas. Y cuando llegó el momento de elegir una planta en la que realmente dormir, los murciélagos optaron por entrar en macetas sin cambios con más frecuencia que las plantas a las que se les quitaron o ampliaron las macetas. Entonces, aunque los murciélagos parecen atraídos por los focos magnificados, no parecen identificarlos como n. hemslayana cuándo es hora de irse a dormir, una decisión que puede estar relacionada con las señales acústicas que reciben de las plantas carnívoras.

El estudio proporciona «pruebas sólidas» de que los murciélagos usan el reflejo de ultrasonido «firma» de sus plantas para encontrar refugio y distinguirlos de las jarras de otras especies, dice Ulrike Bauer, ecóloga especializada en interacciones planta-insecto en la Universidad. de Bristol y que no participó en el estudio. La gente tiende a subestimar el poder de las plantas porque son muy diferentes a nosotros: los animales son mucho más fáciles de entender, dice ella. «Pero las plantas tienen tantos trucos asombrosos bajo la manga como los animales».

Clarke está de acuerdo y agrega que encuentra los hallazgos particularmente notables, ya que las relaciones planta-murciélago que incluyen la reflectancia del sonido son «relativamente raras». Y hasta ahora, estas relaciones se han encontrado solo en neotrópicos, en situaciones donde los murciélagos polinizan flores, en lugar de situaciones en las que defecan en ellas.

La gente tiende a subestimar el poder de las plantas.

Los investigadores no saben si la forma de la planta es una adaptación desarrollada específicamente para ayudar a los murciélagos a localizarlos. «Suponemos que ese es el caso», dice Caroline Schoner, ecóloga de murciélagos de la Universidad de Greifswald. y coautor del estudio. «Pero en este momento no podemos probar que realmente esté desarrollado para murciélagos». Sin embargo, el hecho de que ninguna de las otras 300 a 500 plantas carnívoras tenga esta forma o esta relación con los murciélagos «nos da una pista», dice Michael Schoner. Los Schoner, que están casados, planean abordar este problema más a fondo.

El estudio destaca la importancia de los bosques de turberas en el sudeste asiático, dice Caroline Schoner. Los murciélagos dependen en gran medida de estas plantas, por lo que si las personas destruyen estos bosques, también afectarán a los murciélagos. «El estudio muestra cuán conectados están los diferentes organismos», dice ella. «Si eliminas uno, entonces todo el ecosistema está en peligro, porque hay muchas otras especies que dependen de este organismo».

Pero más allá de los factores de conservación está la línea de pensamiento «esto es totalmente maravilloso». Cuando los investigadores descubrieron que algunas plantas comen animales con fines nutricionales, esto se consideró bastante nuevo. Luego, hace unos años, los científicos se dieron cuenta de que los murciélagos están ganando un refugio seguro a cambio de sus excrementos, que mejoran la nutrición de las plantas en los mismos carnívoros, dice Clarke. «Ahora he aprendido que estas plantas son acústicamente atractivas para los murciélagos», dice, un hallazgo que muestra, una vez más, «cuán complejo puede ser el mundo natural».

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