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Esta nueva empresa ve carreteras llenas de grandes plataformas autónomas

Alex Rodrigues y el equipo de Embark, una startup que salió sigilosamente hoy, quieren cambiar la forma en que transportamos mercancías por todo el país. Actualmente, los camiones con remolque, conducidos por más de 1,6 millones de conductores, transportan el 60% de las mercancías transportadas en Estados Unidos. En cambio, Embark ve un futuro en el que los camiones robot transportan mercancías por todo el país y el mundo.

El primer camión Embark, un Peterbilt, llegó a Nevada en agosto del año pasado y la compañía ha estado probando y perfeccionando su sistema desde entonces. El reducido personal de la compañía, solo unas pocas docenas en la actualidad, tomó el camión y lo equipó con una carga de sensores de conducción autónoma y otros equipos, y actualmente se está sometiendo a intensas pruebas y desarrollo.

La empresa de Rodrigues no es la única que intenta marcar la diferencia en el transporte de mercancías de larga distancia: varias empresas emergentes, incluida Otto de Uber, también se han dirigido a este sector. «Elegí esta industria porque está enfocada y tiene una gran escala y un impacto en la vida cotidiana», dijo Rodrigues en una entrevista. El borde en esta semana. «El camión era el lugar para marcar la diferencia».

Foto: Embarque

El plan es que los camiones se conduzcan solos de una salida a otra en largas distancias, con un conductor humano que se encarga de las entregas finales en áreas más complicadas. Conducir por la autopista es mucho más predecible que las ciudades caóticas, y esta previsibilidad facilita la programación.

«Nuestro vehículo está destinado a tener un alcance limitado», dijo Rodrigues. «Solo está destinado a conducir en carreteras, no a lidiar con ciudades o semáforos ni nada por el estilo».

Él cree que Embark podrá tener un camión para conducir 100% confiable por sí solo en todas las situaciones en una carretera, mucho antes de que sus competidores que trabajan en autos autónomos puedan manejar la conducción en una ciudad abarrotada. En una carretera, por ejemplo, es muy probable que las personas permanezcan en sus carriles o cambien de carril, y eso es todo. En comparación con una ciudad, hay poco riesgo de que un peatón cruce la calle o un automóvil que se dirija directamente hacia el vehículo.

Por supuesto, esas situaciones existirán y el camión tendrá que saber manejarlas, pero «la estructura de conducción en la carretera es fija, por lo que es fácil entender lo que están haciendo los demás», dijo Rodrigues.

También cree que un conductor de camión autónomo sería particularmente bueno en tareas que son desafiantes para las personas, como conducir en carreteras resbaladizas o colinas empinadas. «Probablemente sea mejor que la persona promedio, porque puede reaccionar rápidamente», dijo. «Y siempre tiene cuidado».

Foto: Embarque

Lo más importante para la industria de los camiones es que un conductor de camión robot no debe detenerse para descansos obligatorios o incluso para tareas mundanas como comer y usar el baño. Actualmente, los camiones están diseñados para tener unas 12 horas de combustible: más que eso y llevar pesos innecesarios, porque un camionero puede repostar cuando se detiene a descansar por la noche. Pero un camión autónomo podría transportar todo el combustible que necesita para llegar desde el punto de partida hasta su destino final, conduciendo continuamente hasta la línea de meta.

Esto significa que los camiones estarán más tiempo en la carretera (lo que ayudará a aumentar la rentabilidad de las grandes plataformas) y se traduciría en tiempos de entrega más rápidos, ya que las cargas no estarían estacionarias una vez que se fueran.

Pero Embark no planea reemplazar completamente a los conductores de camiones. El plan es que los conductores humanos reemplacen al camión autónomo en las áreas de espera preestablecidas fuera de las ciudades, justo al lado de la autopista. Este toque humano se ocupará de la entrega y elevación de la mercancía entre la zona de espera y el destino.

«Esperamos que aumente el salario de los camioneros», dijo Rodrigues, porque el trabajo se volverá más calificado. «Las interacciones con los clientes, la recogida y entrega individual y las partes más difíciles de conducir un camión» serán más importantes que conducir cientos de millas por día en la carretera.

Embark no quiere construir camiones por sí mismo y ni siquiera ocuparse del hardware de conducción autónoma. En cambio, quiere lidiar con el software y la plataforma. «Vemos nuestra especialidad como software y datos y la red que subyace al sistema», dijo Rodrigues.

Embark está en contacto con fabricantes y proveedores de camiones para eventualmente construir camiones que puedan ejecutar su software. Los clientes de Embarque entregarían un camión y la carga a un área de espera, desde donde la empresa tomaría el control. Él se encargaría de todo, desde la ruta a seguir hasta trabajar con empresas de mantenimiento para reparar el camión si lo necesitaba. «Cuando un camión opera en la carretera, somos responsables de ello», dijo Rodrigues.

Embark obtuvo su ronda de lanzamiento de varios inversores, incluido Maven Ventures, que también invirtió en la startup autónoma Cruise Automation, adquirida por GM el año pasado. La compañía no reveló el tamaño de la ronda, pero dijo que tiene la intención de triplicar su personal en los próximos ocho meses.

«Lo más importante para nosotros será contratar a más personas», dijo Rodrigues. «Nos estamos expandiendo de una manera muy agresiva y atrayendo a más personas para que realmente se metan en cada rincón y esquina de los casos marginales».

«Queremos llevar el camión a un punto en el que pueda operar de manera confiable durante millones de millas».

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