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Dejados a morir: la misteriosa enfermedad que mata a miles en Centroamérica

Un trabajador de la caña de azúcar recibe tratamiento por enfermedad renal crónica en su casa en Nicaragua.

Ed Kashi llegó a Nicaragua en enero del año pasado para tomar algunas fotos para una organización local sin fines de lucro. En ese momento, parecía solo otra comisión de dos semanas, no diferente de las innumerables otras que había completado durante su carrera como fotoperiodista remoto, pero lo que vio allí permaneció con él por mucho más tiempo.

«Literalmente, todos los días que estuve allí, hubo un funeral», dice Kashi, que reside en Nueva Jersey y trabaja para VII Foto. «Fue increíble, en realidad».

Los funerales que vio no eran para soldados asesinados o aldeanos ancianos, sino para jóvenes trabajadores de la caña de azúcar, en su mayoría hombres, que habían muerto de enfermedad renal crónica o ERC. Esta enfermedad renal debilitante ha matado a miles de trabajadores agrícolas en América Central y partes del sur de Asia en los últimos años. La enfermedad en sí no es un fenómeno nuevo, aunque la cepa que afecta a Nicaragua y los países vecinos es única; muchos de los afectados son mucho más jóvenes y saludables que los pacientes normales con ERC, y un número asombroso trabaja en los campos de caña de azúcar. Y aunque abundan las teorías y las hipótesis, los científicos aún no saben qué es lo que realmente está causando esto.

Un ex trabajador de la caña de azúcar camina cerca de su casa en Chichigalpa, Nicaragua. Sufre de enfermedad renal terminal.

No está claro cuándo CKD comenzó a matar a los trabajadores del campo en América Central, aunque los informes sugieren que data al menos 20 años. No hay datos confiables sobre las tasas de mortalidad, pero los expertos estiman que la enfermedad ha matado a miles, quizás decenas de miles, en la última década. Se han informado casos de trabajadores de la caña de azúcar a lo largo de la costa del Pacífico de América Central, mientras que se han informado casos similares que involucran a productores de arroz en Sri Lanka e India. La enfermedad ha sido particularmente devastadora en los países de bajos ingresos de El Salvador y Nicaragua, donde muchos trabajadores dependen de los salarios de subsistencia en las plantaciones de azúcar para mantener a sus familias.

La situación también ha empeorado dramáticamente con el tiempo. En los últimos 20 años ha aumentado el número de hombres que han muerto por IRC en El Salvador y Nicaragua factor de cinco. En el pueblo de Chichigalpa, donde Kashi fotografió a pacientes de BRC el año pasado, una comunidad llamada La Isla ha sido rebautizada como La Isla de las Viudas, o «isla de las viudas», un testimonio aterrador de la gran cantidad de hombres que han sucumbido a la enfermedad.

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La ERC afecta a más de 20 millones de personas en los Estados Unidos, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC). La enfermedad aparece lentamente, con solo síntomas sutiles al principio y puede tomar meses o años para que se produzca la función renal. Incluso entonces, es posible que no se presenten síntomas como náuseas y pérdida de peso repentina hasta que la función renal del paciente esté por debajo del 10 %. Si se detecta temprano, se puede tratar con medicamentos y cambios en el estilo de vida, aunque la ERC avanzada a menudo requiere diálisis o trasplantes de riñón para prevenir la insuficiencia renal. La enfermedad generalmente se asocia con diabetes e hipertensión arterial y es más común en adultos mayores de 70 años. Pero este no es el caso en Nicaragua y otras partes de América Central.

«Parece afectar de manera desproporcionada a los hombres jóvenes y sanos», dijo el Dr. Peter Hotez, decano de la Escuela Nacional de Medicina Tropical de la Facultad de Medicina de Baylor. «Y este es uno de los indicios de que algo extraño está sucediendo».

«¿Por qué vemos esto ahora?»

Muchos han argumentado que las condiciones de trabajo pueden ser las culpables, sugiriendo que la enfermedad puede ser causada o exacerbada por la deshidratación que sufren los trabajadores mientras trabajan largas horas bajo el sol ecuatorial. Otros han especulado que los trabajadores pueden haberse lastimado sin darse cuenta al masticar tallos de caña de azúcar mientras trabajaban. La corteza de caña produce un jugo dulce y refrescante, lo que llevó a los investigadores a preguntarse si años de ingesta de azúcar y deshidratación podrían desempeñar un papel. Pero Hotez dice que es probable que funcionen otros factores.

«La gente ha sudado y deshidratado en los campos de caña de azúcar durante cientos de años, al menos desde el comienzo de la trata de esclavos en el Atlántico», dice. «Entonces, ¿por qué estamos viendo esto ahora? [That] nos hace creer que algo nuevo lo está provocando”.

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Existe una creciente sospecha de que los productos químicos agrícolas pueden ser el factor detrás de la epidemia de ERC. Un estudio de 2012 sobre la ERC en Sri Lanka fundar que dos metales tóxicos, el cadmio y el arsénico, podrían ser responsables del aumento de casos en los últimos 20 años. Ambos metales se utilizan en productos químicos agrícolas (cadmio en fertilizantes, arsénico en pesticidas), y los productores de arroz de la región tenían niveles relativamente altos de cada uno en la sangre. Aunque sus niveles estaban dentro de límites seguros, los expertos de la Organización Mundial de la Salud (OMS) sugirieron que la exposición continua a los metales podría explicar las altas tasas de ERC del país.

A pesar de estos hallazgos, los investigadores aún no han identificado qué causa la enfermedad en Centroamérica, lo que deja a muchas familias con un enigma poco envidiable; saben que cosechar caña de azúcar podría matarlos, pero no tienen muchas otras opciones. Más que 40 por ciento de la población vive por debajo del umbral de la pobreza, y el azúcar sigue siendo una de las principales exportaciones de Nicaragua. En 2012, las exportaciones de azúcar del país se estimaron en rango cercano $ 195 millones, marcando un aumento del 26 por ciento respecto al año anterior.

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Un fabricante de ataúdes posa en su taller en Chichigalpa, Nicaragua, donde la enfermedad renal crónica ha hecho que los funerales sean comunes.

Las plantaciones de azúcar han sido cada vez más criticadas a medida que se ha extendido la conciencia de la ERC, y muchos las acusan de hacer trabajar a sus empleados hasta la muerte sin suficiente hidratación. En Nicaragua, las tasas más altas de ERC se observaron cerca de Ingenio San Antonio, una plantación de azúcar propiedad del conglomerado Grupo Pellas, que representa la mitad del azúcar procesada del país. Los representantes del Grupo Pellas insistieron en que se han tomado medidas para garantizar que sus trabajadores estén debidamente hidratados y cuidados, pero Kashi dice que la empresa ha buscado activamente silenciar a los trabajadores y las viudas mediante la intimidación. Cuando visitó el año pasado, muchos lugareños pidieron no ser identificados por su nombre o optaron por ocultar sus rostros de la habitación, por temor a ser reprendidos por la empresa.

Como resultado, dice Kashi, una obsesiva sensación de resignación se apoderó de toda la región. Muchos son demasiado pobres para pagar la diálisis u otro tratamiento, y los que reciben diálisis a menudo lo hacen con electrodomésticos baratos, explotándolos en condiciones insalubres que ponen en peligro su eficacia.

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«Había una especie de estoicismo», dice Kashi sobre las personas que conoció el año pasado. “Todos los días se presentaban en el funeral, era una especie de ritual fatalista. No pude evitar preguntarme: «¿Por qué no estás más molesto?»

«Gente olvidada con enfermedades olvidadas»

Hay crecientes signos de insatisfacción. El mes pasado, un grupo de trabajadores de la caña de azúcar organizó una protesta en Chichigalpa, exigiendo que sus empleadores paguen el tratamiento médico y proporcionen una compensación adecuada a las familias de los trabajadores fallecidos. Después de que un granjero muriera durante los enfrentamientos con la policía, el gobierno prometió trabajar con ambos grupos para encontrar una solución.

Las autoridades de salud también están tratando el problema con un mayor sentido de urgencia. OMS el año pasado descrito La crisis de la ERC centroamericana es un «problema grave de salud pública» que exige una mayor vigilancia e investigación profunda de sus causas fundamentales. El anuncio fue aclamado por los defensores de la salud pública, aunque muchos dicen que se debió haber hecho hace mucho tiempo.

«Si esto sucediera entre la gente adinerada de los suburbios de Estados Unidos… habría llamado la atención mucho antes», dice Hotez. «Pero debido a que sucede entre personas que no tienen nada, yo las llamo personas olvidadas con enfermedades olvidadas, esto llevó mucho más tiempo del que debería».

Mientras tanto, Kashi sigue trabajando para presentar el problema a una audiencia más amplia. Como se describe a sí mismo como periodista activista, regresó a Nicaragua poco después de su primera visita y el mes pasado lanzó una campaña de financiación colectiva para lanzar otro proyecto en la región. La idea es combinar fotografías fijas con entrevistas y secuencias de video para crear una base de datos de materiales de medios que podrían usarse y distribuirse en escuelas, organizaciones no gubernamentales y grupos de investigación. “Creo que parte de hacer negocios es tratar bien a las personas y cultivar un ambiente saludable”, dice el fotógrafo. «No se limite a violar y robar y obtener todo lo que pueda y dejar el lugar para los muertos».

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