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Cuando los ríos se incendiaron y las águilas fueron envenenadas: por qué necesitamos la Agencia de Protección Ambiental

Los niños juegan frente a una fundición. bombear residuos de plomo y arsénico al aire en Ruston, Washington; una mujer sostiene en su mano un vaso de agua negra sin beber de su pozo en Ohio; y la vista desde el puente George Washington en Manhattan está tan nublado por el smog que el horizonte de Nueva Jersey es imposible de ver. Estas escenas fueron capturadas a principios de la década de 1970 como parte de un proyecto, llamado Documenterica, que fue encargado por la Agencia de Protección Ambiental para documentar la contaminación de EE. UU. Hoy, las fotos muestran cómo era Estados Unidos antes de que se implementara la protección ambiental, y sirven como un recordatorio importante de por qué necesitamos estas protecciones.

Hoy, el futuro de la EPA es incierto. El nuevo líder de la EPA, Scott Pruitt, ha hecho una carrera demandando a la agencia por sus regulaciones ambientales, trabajando de la mano con la industria de los combustibles fósiles. Presidente Donald Trump se espera que se reduzca drásticamente el presupuesto y la fuerza laboral de la EPA, así como también derogar muchas de las regulaciones que otorgan poderes a la agencia. Y una factura significaba La terminación de la EPA para diciembre de 2018 fue presentada recientemente en la Cámara por tres congresistas republicanos.

Una mujer sostiene un frasco de agua no potable de su pozo de Ohio en 1973. Presentó una demanda contra Hanna Coal Company, que era dueña de la tierra alrededor de su casa.
Foto por Erik Calonius / Archivos Nacionales de EE. UU.

Pero la mayoría de la gente común no ha olvidado la vida antes de la EPA, y la mayoría no quiere estos recortes para la agencia. Más del 60% de los estadounidenses quieren que los poderes de la EPA se conserven o se fortalezcan bajo Trump, según una encuesta de Reuters / Ipsos publicada el mes pasado. Y no son solo los liberales, casi la mitad de los republicanos querían que la EPA continuara con su misión. Solo al 19% de los estadounidenses le gustaría ver a la agencia «debilitada o eliminada».

«Existe un tremendo apoyo público para el aire y el agua limpios, y la misión principal de la agencia es extremadamente popular», dijo Paul Sabin, historiador ambiental de la Universidad de Yale. El borde. «La gente confía en el gobierno para proporcionar estas protecciones».

Una vista de smog del puente George Washington en 1973.
Foto por Chester Higgins / Archivos Nacionales de EE. UU.

De hecho, cuando la EPA fue creada en 1970 por el presidente republicano Richard Nixon, hubo un amplio apoyo bipartidista. «Restaurar la naturaleza a su estado natural es una causa más allá del partido y más allá de las facciones». Nixon dijo en su discurso sobre el estado de la Unión de 1970. «Se ha convertido en una causa común de toda la gente de este país». Eso es porque en las décadas de 1950 y 1960, los estadounidenses podían presenciar la contaminación directamente, no solo en las fotos de la EPA.

La mayoría de las ciudades de EE. UU. de Nueva York a los angeles, que ha sido rebautizada como la capital mundial del smog – estaban cubiertos de smog. En 1948, en el pequeño pueblo de Donora, Pensilvania, 20 personas murieron y muchos otros enfermaron debido al smog amarillo, tóxico y espeso producido por la fábrica local de zinc y acero. En 1969, una capa de aceite y escombros que flotaba en la superficie del río Cuyahoga en Cleveland se incendió cuando las chispas de un tren aterrizaron en el agua contaminada. La imagen icónica del río en llamas, publicado en Tiempo, despertó indignación, pero de hecho la foto fue tomada en 1952, cuando ocurrió un accidente similar. Aunque Cuyahoga es el más famoso, los ríos que ardieron en los Estados Unidos no eran un espectáculo inusual en ese momento.

Los niños juegan en el patio de una casa en Ruston, Washington, mientras una chimenea de fundición rocía el área con arsénico y residuos de plomo en 1972.
Foto por Gene Daniels / Archivos Nacionales de EE. UU.

La EPA, y las regulaciones ambientales, como la Ley de Aire Limpio y la Ley de Agua Limpia que la agencia hace cumplir, han ayudado a cambiar todo esto. De 1970 a 2015, las emisiones nacionales de contaminantes como plomo, monóxido de carbono y dióxido de nitrógeno disminuyeron en un promedio del 70 por ciento. Estos y más cambios han significado 160.000 personas en los Estados Unidos no murieron prematuramente debido a la contaminación del aire solo en 2010. Pero las muertes no son todas: también se evitaron 86.000 visitas a la sala de emergencias y 13 millones de días perdidos en el trabajo. Es bueno para la salud humana y por economía. Desde los 80La EPA también ha trabajado con las autoridades locales para limpiar algunos de los sitios más contaminados en los EE. UU., Desde vertederos que se incendiaron hasta residuos radiactivos alojado cerca de zonas residenciales.

La EPA también ha jugado un papel central en el rescate de la vida silvestre, como el águila calva icónica. Después de la Segunda Guerra Mundial, las aves ingirieron el pesticida DDT, que se usa ampliamente. Se ha demostrado que el DDT hace que las águilas pongan huevos con cáscaras tan débiles que las águilas adultas aplastan los huevos en el nido mientras intentan incubar a la próxima generación. En 1963, menos quedaban más de 500 parejas de águilas nidificantes. En 1972, la EPA prohibió el DDT, que hasta entonces también se había demostrado que representaba un riesgo para la salud humana, y las poblaciones de águilas calvas regresaron. En 2007, las aves fueron eliminadas de la lista de especies en peligro y en peligro de extinción.

Un aliviadero ilegal de la autopista de peaje de Nueva Jersey frente a Manhattan al otro lado del río Hudson en 1973.
Foto de Gary Miller / Archivos Nacionales de EE. UU.

«El medio ambiente estadounidense ha mejorado drásticamente con respecto a lo que era en la década de 1970 antes de que se creara la EPA», dijo Cody Ferguson, profesor asistente de historia en Fort Lewis College, que actualmente está investigando el proyecto Documerica de la EPA. Y la EPA ha «jugado un papel central en afectar estas mejoras». Bob Deans del Consejo de Defensa de los Recursos Naturales lo dice un poco más claramente: «La EPA es la última línea de defensa entre la ruina ambiental y un mundo habitable», dice. El borde. “¿Queremos que nuestros hijos beban agua con plomo? ¿Queremos nuestros ríos en llamas? Nadie quiere estas cosas «.

En su primer discurso ante la EPA, Pruitt dijo que quiere restaurar la responsabilidad de proteger el medio ambiente de los estados. Pero la contaminación no respeta las fronteras estatales. Por ejemplo, la lluvia ácida en el noreste de EE. UU., Causada Severo daño ambiental en la región de Adirondacks en la década de 1980., se debió en gran parte a la contaminación de estados del medio oeste como Ohio, Illinois y Michigan, dice Deans. Entonces, al establecer estándares nacionales, la EPA puede garantizar que cada estado cumpla con las regulaciones y evite daños a los estados vecinos de aquellos que podrían tener regulaciones más flexibles. «Una cosa importante que está haciendo la EPA es crear igualdad de condiciones en todo el país», dice Sabin.

Las aguas residuales sin tratar fluyen hacia el río Potomac en Washington, DC, en 1973.
Foto por John Neubauer / Archivos Nacionales de EE. UU.

Hoy en día, los desafíos ambientales no son tan obvios como los de las décadas de 1960 y 1970, con ríos en llamas y ciudades afectadas por el smog, pero son tan importantes como siempre. El cambio climático planteará nuevas amenazas para nuestro medio ambiente y salud, desde el aumento del nivel del mar hasta olas de calor y desastres naturales más destructivos. NOSOTROS en medio de una extinción masiva. Y plomo en el agua potable es un problema que aun afecta millones de estadounidenses sobre los Estados Unidos. «Hasta cierto punto, hemos comenzado a dar por sentados el medio ambiente y la protección del medio ambiente», dice Ferguson.

Pero si la autoridad de la EPA disminuye o la agencia se disuelve, todos estos años de progreso podrían perderse. La degradación ambiental de las fotografías de la EPA en la década de 1970 no fue hace mucho tiempo. «Tenemos que admitir que solo porque hemos tenido este éxito, tenemos estas condiciones mejoradas, no significa que el trabajo esté casi terminado», dice Ferguson. La EPA es «el administrador nacional más importante para proteger nuestro medio ambiente y nuestra salud», dice Deans. «¿Qué podría ser más importante?»

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