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Con el anuncio del mes, ¿SpaceX lanzó su primera carrera espacial público-privada?

SpaceX sorprendió a la comunidad de vuelos espaciales ayer, anunciando un nuevo objetivo ambicioso para 2018: enviar a dos personas alrededor de la Luna. Los dos pasajeros no son astronautas de la NASA; son, en cambio, turistas adinerados, que ya han hecho un «depósito importante» para viajar. Si SpaceX tiene éxito en esta misión, será la primera empresa privada en llevar a civiles más allá de la órbita inferior de la Tierra.

La misión también imita un posible plan de la NASA. Hace unas semanas, la Casa Blanca le pidió a la NASA que considerara poner a las personas en el primer vuelo del Space Launch System (SLS), el cohete gigante que la NASA está construyendo para llevar a los astronautas al espacio profundo y, con suerte, a Marte. Esta es una modificación del plan de vuelo SLS original, que era para un lanzamiento no tripulado en 2018. La NASA ahora está considerando un vuelo tripulado antes de finales de 2019, que llevaría a los pasajeros en un viaje de ida y vuelta alrededor de la Luna.

Ahora, con el anuncio de SpaceX, parece que se está preparando otra carrera espacial entre el sector público y privado de EEUU: volar alrededor de la Luna, en lugar de aterrizar en ella. Si es así, esta es una buena noticia para Estados Unidos, que tendrá nuevas formas de acceder al espacio. Desde el final del programa de transbordadores espaciales en 2011, Estados Unidos ha tenido que depender de los cohetes rusos para llevar a la gente a la Estación Espacial Internacional. Pero ahora, Estados Unidos está listo para tener dos entidades, SpaceX y NASA, que pueden sacar a los humanos de la órbita y acercarlos a la Luna.

«Es una gran idea que Estados Unidos tenga dos formas totalmente diferentes de enviar personas a la luna, y si eso funciona, entonces Estados Unidos tiene más formas de hacerlo», dijo Jim Muncy, fundador de PoliSpace, una agencia de consultoría en el campo de política espacial. El borde.

El movimiento SpaceX puede tener mayores implicaciones. Se rumorea que la nueva administración quiere volver a la luna; Algunos asesores espaciales clave han expresado interés en deshacerse de la redundancia en la NASA: si tiene dos cohetes que pueden hacer lo mismo, concentrarse en el cohete puede hacer el trabajo de manera más eficiente. El anuncio de SpaceX sugiere que la compañía podría hacer lo que la NASA puede hacer, posiblemente por menos dinero. La misión puede servir como un anuncio audaz de que los vehículos SpaceX podrían servir como reemplazos viables para los vehículos que la NASA está construyendo.

«Este es un momento muy oportuno para anunciar esto, ya que una nueva administración ingresa y enfrenta sus planes para la NASA», dijo Phil Larson, ex asesor espacial del presidente Obama y ex representante de SpaceX. El borde. «Demuestra que la industria espacial comercial de Estados Unidos está lista para ir no solo a la Estación Espacial Internacional, sino también más allá de la órbita de la Tierra».

Una representación del sistema de lanzamiento espacial de la NASA.
Foto: NASA

Es difícil pasar por alto las similitudes entre las misiones de la NASA y SpaceX; después de todo, ambos involucran un enorme misil que transporta una cápsula de la tripulación alrededor de la luna. Para la NASA, el cohete es SLS y la cápsula es Orion, que ha estado en desarrollo durante más de una década. El cohete SpaceX es Falcon Heavy, una versión más grande del Falcon 9 de la compañía. El Falcon Heavy aún no ha volado, aunque SpaceX dice que se lanzará por primera vez este verano.

Los turistas espaciales viajarán con Crew Dragon, una versión modificada de la cápsula de carga Dragon de la compañía, que se utiliza para transportar suministros hacia y desde la Estación Espacial Internacional. SpaceX ha actualizado Dragon to Transport People como parte del Programa de Tripulación Comercial de la NASA, una iniciativa para relanzar a los astronautas de la NASA en la Estación Espacial Internacional con vehículos fabricados en Estados Unidos. Crew Dragon enviará astronautas a la ISS para la NASA antes de la misión a la luna.

Existen algunas diferencias clave entre la NASA y SpaceX. Cuando esté completo, el SLS será el cohete superior. Aunque se supone que el Falcon Heavy puede lleva casi 120.000 libras en la órbita inferior de la Tierra (LEO), la iteración final de SLS podrá lleva casi £ 290,000 a LEO. Pero quizás la diferencia clave sea el costo. Se espera que el lanzamiento de SLS tenga un costo de mil millones de dólares, aunque la NASA espera reducir ese número eventualmente. Un lanzamiento de Falcon Heavy, por otro lado, debería comenzar mucho menos, en $ 90 millones. No está claro cuánto aumentarán esas etiquetas de precio para las misiones lunares, pero la misión mensual de SpaceX puede costar mucho menos que un vuelo tripulado del par SLS y Orion.

Los lanzamientos más baratos son atractivos para algunos actores clave involucrados en la transición de la NASA, quienes han sugerido que los vehículos de las agencias espaciales son demasiado caros. Durante la campaña presidencial, uno de los asesores espaciales del presidente Trump, Bob Walker, presentó un esquema preliminar de la política espacial de la nueva administración, centrándose en las asociaciones de la NASA con empresas espaciales comerciales. Específicamente, el plan de Walker era identificar naves espaciales que pudieran hacer las mismas cosas, por ejemplo, SLS y Falcon Heavy, y enfocarse en la opción más eficiente de explorar el espacio.

Crew Dragon de SpaceX.
Foto: SpaceX

Un jugador clave en el equipo de transición de la NASA, Charles Miller, pidió una pelea entre la NASA y los vehículos comerciales. El 23 de enero, Miller escribió una memoria a Newt Gingrich, obtenido por El periodico de Wall Street, pidiendo a la NASA que «organice una competencia interna entre el Viejo Espacio y el Nuevo Espacio» para determinar el mejor camino de regreso a la luna. «Old Space» es el enfoque de la NASA para la exploración espacial: programas de alto presupuesto en los que la agencia tiene una supervisión extrema del diseño y la producción de naves espaciales. El «nuevo espacio» es el método emergente de cómo trabaja la NASA con el sector privado, un enfoque más bien de no intervención. En este caso, la NASA compra servicios de una empresa privada, generalmente a un costo menor, sin una perspectiva tan grande sobre cómo se construyen u operan los vehículos.

Si SpaceX tiene éxito en su misión a la luna antes de que la NASA lo haga a un costo mucho menor, es un mensaje muy fuerte de que el Nuevo Espacio puede ser tan capaz como el Viejo Espacio, y tal vez incluso más eficiente. Y eso podría influir en cómo la nueva administración da forma a las políticas de la NASA y los socios del sector privado.

«[It] va a mostrar lo nuevo [NASA] el equipo está buscando nuevas formas de hacer cosas en el espacio ”, dice Larson. «No sé si están buscando este tipo de asociación o no, pero es una nueva oportunidad para que una empresa privada lo haga».

Sin embargo, es poco probable que SLS y Orion de la NASA desaparezcan por completo. Tanto SLS como Orion cuentan con el amplio apoyo del Congreso, los representantes comprometiéndose a mantener los programas vivos y totalmente financiados. A principios de este mes, la Federación de vuelos espaciales comerciales, una gran organización que representa a más de 70 empresas y organizaciones en el área del espacio comercial, aprobó SLS.

La futura cápsula Orion de la NASA.
Foto: NASA

SpaceX a menudo no cumple con sus plazos. Inicialmente, se suponía que el Falcon Heavy de la compañía debutaría en 2013 o 2014, pero su lanzamiento fue rechazado repetidamente. (Se espera que el primer vuelo llegue este año). Y SpaceX dice que lanzará personas en Crew Dragon por primera vez en 2018, pero un informe reciente de la Oficina de Responsabilidad Gubernamental sugiere que Crew Dragon no estará certificado para transportar personas. . hasta 2019. Debido a que SpaceX solo estará en la luna después de que el vehículo esté certificado, su línea de tiempo actual puede ser demasiado ambiciosa.

Hay una cosa más: seguridad. En los últimos dos años, dos cohetes SpaceX explotaron, uno durante el lanzamiento y otro durante un procedimiento de repostaje en una plataforma de lanzamiento de Florida. Los expertos cuestionaron algunas de las prácticas de diseño de la empresa. Un asesor de la NASA ha expresado su preocupación por el plan de SpaceX de alimentar al Falcon 9 con personas a bordo, considerando la posibilidad de realizar una «operación peligrosa» que no debería realizarse en ningún lugar cerca de los humanos.

Pero si se trata de una carrera espacial entre la NASA y SpaceX, parece ser una competencia amistosa. Ayer, la NASA expresó su apoyo al nuevo esfuerzo de SpaceX y dijo que la agencia «felicita a sus socios de la industria por llegar a la cima». El CEO de SpaceX, Elon Musk, también escribió en Twitter que SpaceX no podría realizar la misión a la luna sin el apoyo financiero que recibió de la NASA. La misión SpaceX puede incluso ayudar a la NASA; puede proporcionar un buen argumento no para poner personas en el primer vuelo del SLS. La razón para poner a la gente en el primer vuelo de SLS es «para intentar hacer algo audaz, agresivo y rápido», dice Muncy. «Y ahora Elon lo hará. La NASA debería ir más allá y desarrollar sus herramientas para explorar Marte o lo que sea que hagan, como lo han planeado «.

Sin embargo, si la misión SpaceX a la Luna tiene éxito, es una demostración muy pública de lo lejos que ha llegado el espacio comercial. El sector de los vuelos espaciales privados ya no está al margen, pero está a punto de igualar las capacidades de la NASA y es algo que sería difícil pasar por alto para la nueva administración.

Actualización 14:11 ET: Añadió que la misión propuesta por SpaceX la convertiría en la primera empresa privada en trasladar civiles a la órbita inferior de la Tierra, no a la órbita de la Tierra.

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