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Comprobación previa no verificada: por qué la TSA pone a más personas en la vía rápida

Un pasajero está esperando frente a un control de seguridad del aeropuerto. (David Prasad / Flickr)

Llegas al aeropuerto y la línea de seguridad es enorme. Miras nerviosamente el reloj y la serpiente de las personas que están frente a ti, cuando un empleado de la Administración de Seguridad en el Transporte (TSA) te aparta de repente. Ha sido seleccionado para la línea PreCheck, lo que significa que no tendrá que quitarse los zapatos, sacar su computadora o sudar por la fatiga de las líneas de seguridad normales.

Pasas el punto de control y llegas a la puerta con tiempo libre, y todo se ve muy bien, excepto que acabas de pasar por un procedimiento de seguridad generalmente reservado para pasajeros cuidadosamente controlados. Nunca solicitó el programa PreCheck, nunca envió huellas digitales ni presentó documentos, pero por alguna razón se lo consideró suficientemente «seguro» para la cinta express.

Es un escenario que muchos pasajeros ellos experimentaron en los últimos meses, y que ha generado preocupaciones sobre cómo la TSA está lanzando PreCheck, un programa de seguridad acelerado que se lanzó hace más de dos años y desde entonces ampliado a más de 100 aeropuertos de EE. UU. con nueve aerolíneas asociadas. Los suscriptores que se someten a una verificación de antecedentes, proporcionan huellas digitales, son entrevistados y pagan una tarifa de $ 85 pueden pasar por seguridad con controles de seguridad mínimos. También se les permite pasar por detectores de metales estándar, en lugar de escáneres de cuerpo completo que han atraído tanta controversia en los últimos años.

«Este es el mayor secreto de la TSA y debería serlo».

La idea es acelerar el proceso de inspección alejándose de un enfoque de seguridad aeroportuaria de «talla única», aunque desde entonces el programa se ha ampliado para incluir a los pasajeros que no han sido examinados de antemano. El año pasado, la agencia comenzó a incorporar viajes sin PreCheck como parte de una política conocida como «inclusión administrada». Como parte del programa, los oficiales de detección de comportamiento, algunos acompañados de perros olfateando bombas, analizan el comportamiento de los pasajeros mientras esperan de forma segura. Si no muestran ansiedad u otros comportamientos de alto riesgo, se les puede pedir que pasen por la línea PreCheck.

El administrador de la TSA, John Pistole, ha defendió el programa ante el Congreso, argumentando que los métodos utilizados están «científicamente validados», aunque la agencia reveló pocos detalles sobre los criterios que utiliza para seleccionar a los pasajeros, ya sea desde la línea de seguridad o durante el proceso de solicitud.

«Este es el mayor secreto de la TSA y debería serlo», dice Jeff Price, experto en seguridad de la aviación y profesor de la Universidad Estatal Metropolitana de Denver. «Parte del éxito del programa es no dejar que la gente sepa cómo son seleccionados o los criterios».


La TSA dice que está seleccionando algunos pasajeros para PreCheck para acelerar las líneas de seguridad. (Voto Wayan / Flickr)

Esto, dicen algunos, facilitaría a los delincuentes pasar por PreCheck, aunque los grupos de privacidad argumentan que la TSA debería ser más transparente sobre sus estándares. El programa de solicitud PreCheck está exento de algunas disposiciones de la Ley Federal de Privacidad para proteger la información que podría comprometer las investigaciones penales, pero los defensores de la privacidad dicen que debería haber más supervisión.

«Esto es un problema porque puede ser bastante subjetivo», dice Khaliah Barnes, asesora de derecho administrativo del Centro de Información de Privacidad Electrónica (EPIC). «No está claro cómo la TSA utiliza toda la información recopilada para tomar decisiones sobre las personas».

EPIC tiene le preguntó al Congreso implementar una vigilancia más sólida y protección de la privacidad en la base de datos PreCheck, indicando inexactitudes fácticas e información sensible contenida en la base de datos – información como huellas dactilares, números de seguro social y certificados de nacimiento. La TSA tiene despedido acusaciones de que PreCheck está invadiendo la privacidad de los pasajeros, señalando que el programa sigue siendo voluntario y dijo que no tolera la discriminación por perfiles étnicos o raciales. Sin embargo, EPIC teme que los ciudadanos no tengan un recurso legal para impugnar las decisiones de la TSA si la base de datos de la agencia permanece sellada y los legisladores hasta ahora se han mostrado reacios a tomar medidas.

«Creo que la premisa básica de PreCheck es incorrecta».

También existen dudas sobre si los métodos para detectar el comportamiento de los TEA son incluso efectivos para identificar amenazas potenciales. Un noviembre reporte de la Oficina de Responsabilidad Gubernamental (GAO), que no es partidista, encontró que las técnicas de detección de comportamiento funcionan solo “un poco mejor que las aleatorias” y pueden aplicarse de manera inconsistente o subjetiva. El informe fue particularmente desalentador, dado que la TSA gastó una estimación Mil millones de dólares sobre la implementación de protocolos de detección de comportamiento desde el lanzamiento del programa en 2007. La TSA luego cuestionó los hallazgos del informe, diciendo que se basaban en una encuesta de estudios académicos enfocados en identificar mentirosos, en lugar de comportamientos sospechosos buscados por sus agentes.

Jim Harper, director de estudios de políticas de información en el Instituto Cato, dice que es igualmente inútil investigar montañas de información personal con la esperanza de descubrir terroristas potenciales. Los ataques recientes, señala, han sido perpetrados o intentados por «lobos solitarios», como los presuntos atacantes del maratón de Boston y Umar Farouk Abdulmutallab, que intentó introducir de contrabando una bomba en un avión en 2009.

«Creo que la premisa básica de PreCheck es incorrecta», dice Harper. «Esta es la idea de que puedes mirar la biografía de una persona y ver si es una amenaza o no».

«No creo que el gobierno deba estar en condiciones de segregar a la sociedad».

Sin embargo, Harper y los expertos en seguridad ven valor en la imprevisibilidad de PreCheck. Los agentes de la TSA seleccionan a los pasajeros para que pasen por PreCheck en horarios y lugares irregulares, generalmente según la longitud de la cola, y algunos pasajeros elegibles se seleccionan al azar antes de pasar por el control de seguridad. Esto hace que sea más difícil para los terroristas potenciales explotar el sistema, pero Harper aún tiene reservas sobre un enfoque de dos niveles para la seguridad aeroportuaria. A medida que el programa se expande, dice, no es difícil imaginar una situación en la que los pasajeros adinerados pasen por PreCheck, mientras que los viajeros más pobres o con menos experiencia se quedan atrapados en filas más largas.

«Hasta cierto punto, esto es un simple producto de la desigualdad económica», dice Harper. «Pero cuando el gobierno está ahí, imponiendo un sistema basado en la desigualdad económica, eso no es genial … no creo que el gobierno deba estar en condiciones de segregar a la sociedad de esta manera».

Sin embargo, por ahora, la TSA no ha mostrado signos de reducir o reformar el programa PreCheck. Desde su lanzamiento en octubre de 2011, más de 30 millones de personas han utilizado el servicio acelerado y la agencia planea expandirlo a más aeropuertos el próximo año. La respuesta de los pasajeros seleccionados al azar fue en gran parte positivotambién, aunque había algo de dolor creciente.

«El problema ahora es que algunos que viajan con frecuencia seleccionan la línea normal, porque la línea PreChecks es respaldada por personas que no comprenden el proceso», dice Price. «Creo que esto afectará al programa en términos de inscripción, pero veremos qué sucede a largo plazo».

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