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Ardiente controversia: la odontología forense se esfuerza por demostrar que no es una «ciencia no deseada»

En 1994, cuando Mónica Reyes fue estrangulada, golpeada y dejada muerta en una zanja de drenaje en Elizabeth, NJ, la única evidencia encontrada por los investigadores para identificar a su asesino fue una marca de mordedura en la espalda. No hubo testigos. No había imágenes de CCTV. Después de examinar la marca de la mordedura, un dentista identificó a Gerard Richardson como el asesino.

Los dentistas forenses son dentistas que pasan por un entrenamiento riguroso después de la escuela de odontología para hacer coincidir las marcas de mordeduras con ciertas personas. El proceso -establecido en EE.UU. por los estadounidenses Consejo de Odontología Legal (ABFO) – implica la observación de autopsias, la coordinación con los médicos forenses y la participación en ejercicios de campo como „Disección facial[s] realizado en relación con un incidente con múltiples muertes«El objetivo es entender los dientes y las mandíbulas humanas como tarjetas de presentación, identificadores que se pueden usar de la misma manera que las huellas dactilares en casos penales. En 1995, solo con el testimonio de un dentista, un jurado lo declaró culpable de Gerard Richardson fue sentenciado. a 30 años de prisión.

Cuando Richardson apeló la condena, siguió un largo proceso legal, uno en el que el Proyecto de Inocencia de Nueva York (IP) estuvo muy involucrado. IP, una organización afiliada a la Facultad de Derecho de la Universidad Yeshiva, que se dedica a investigar irregularidades, ha estado trabajando en una prueba de ADN del caso de Richardson desde 2006. Este año, IP finalmente tuvo éxito. La prueba de ADN mostró que la información genética de Richardson no se encontraba por ninguna parte.. Y la semana pasada, casi dos décadas después de la muerte de Reyes, IP presentó una demanda para retirar la condena de Richardson.

Este es un problema grave

Las apelaciones penales tienden a ser gélidas e impredecibles, por lo que no está claro si el tribunal absuelve o no a Richardson. (Los fiscales tienen menos de un mes para demostrar que Richardson no fue encarcelado en vano.) Pero IP dice que su caso no es único. La organización ya identificó o ayudó a absolver a personas inocentes en 17 situaciones similares e informó de siete casos en los que inicialmente se utilizaron pruebas defectuosas de la mordedura para acusar a personas inocentes, pero luego se retiraron en los tribunales. Con base en la cantidad de casos relacionados con el análisis de las marcas de mordeduras, y la convicción de IP de que intervino solo en algunas de las condenas erróneas que siguieron, la organización afirma que la práctica es «ciencia indeseable» y debe ser eliminada. Chris Fabricant, director de litigios estratégicos de IP, dice que la evidencia de la mordedura está «basada en especulaciones subjetivas» y que la técnica es «responsable de más condenas injustas que cualquier otra disciplina forense que todavía se practica en la actualidad».

El fabricante es solo una de las muchas personas y organizaciones que cuestionan el uso de pruebas de mordeduras en los tribunales.

Quizás la más destacada de estas organizaciones es la Academia Nacional de Ciencias (NAS). La prestigiosa organización sin fines de lucro, con 2.200 miembros, expresó preocupaciones similares en un Informe de 328 páginas hace cuatro años: “La simple realidad es que la interpretación de las pruebas forenses [such as bite mark analysis] no siempre se basa en estudios científicos para determinar su validez «, dijo el informe. «Este es un problema grave». Reforzando este punto, citó el informe de NAS. un análisis de 2001 en la revista académica Science & Justice, concluyendo que existe una «falta de evidencia válida para respaldar muchas de las suposiciones hechas por los dentistas durante las comparaciones con las marcas de mordeduras».

«Al menos», dijo Manufacturer, «tenemos que dar un paso atrás, no admitirlo. [evidence in court]y comenzar a hacer una investigación aplicada para ver si las afirmaciones que hacen estos dentistas tienen alguna validez”.

Pero este es un orden más alto de lo que piensas.

Tenemos que dar un paso atrás

A principios de este año, IP se involucró en el caso de Clarence Dean, quien fue condenado en un crimen de 2007 en el notoriamente desastroso Carter Hotel, a una cuadra de Times Square. Dean, un pícaro con múltiples delitos sexuales en el caso que supuestamente robó un automóvil para llegar a Manhattan y buscó sitios de sexo en línea una vez que llegó, fue condenado en gran parte sobre la base del análisis de las marcas de mordeduras.

IP presentó un escrito a principios de este año, argumentando que la evidencia de la mordedura debería rechazarse en el caso de Dean y en todos los casos en el estado de Nueva York todavía. Este caso fue muy importante para la PI y para el movimiento más amplio contra la evidencia de marcas de mordeduras: esta fue la primera apelación de marcas de mordeduras en la corte desde el informe de NAS de 2009, lo que significa que un juez de EE. UU. podría tener en cuenta la opinión publicada de un grupo prestigioso de científicos antes de hacer una decisión. Si un juez fallara en contra del análisis de las marcas de mordeduras en el caso de Dean, podría sentar un precedente contra dicha evidencia en casos futuros en todo el país.

Pero un juez de la Corte Suprema del estado de Nueva York no se dejó influenciar. A principios de este mes, el juez Maxwell Wiley dictaminó que la evidencia a prueba de mordidas cumplía con los estándares de evidencia forense de Nueva York. El testimonio del dentista en el caso de Dean se mantendrá.

Sin embargo, no todos los expertos comparten la perspectiva de la PI sobre las marcas de mordeduras. Dr. Gregorio Dorado, presidente de AFB, es uno de ellos. Es un experto judicial desde hace mucho tiempo que ha trabajado en cientos de marcas de mordeduras, incluidos algunos casos pro bono para el Proyecto Inocencia.

Hablando por sí mismo, y no en su capacidad oficial como presidente de ABFO, Golden señaló que hay cientos de casos en los que la evidencia de marcas de mordeduras ha llevado a condenas confiables (incluido el asesino en serie Ted Bundy), y que existen circunstancias en las que la odontología forense puede ayudar a evaluar la edad, identificar a las víctimas de la masacre masiva, y encontrar abuso infantil, que, señala Golden, a menudo salva vidas. Idealmente, la evidencia de ADN estaría disponible en cada escena del crimen, pero Golden afirma que las marcas de mordeduras a veces son la única pista forense.

es casi imposible encontrar sujetos voluntarios que se ofrezcan a ser mordidos lo suficientemente severamente como para lesionarse

Golden reconoce que hay poca investigación científica para respaldar las afirmaciones de los dentistas en los tribunales, pero espera ver ese cambio. «Lo que estamos tratando de hacer», dice, «es desarrollar técnicas de investigación apropiadas e imparciales que tengan en cuenta mecanismos o configuraciones en tiempo real para la investigación de mordidas».

El problema, dice, es que es difícil realizar estudios realistas sobre cómo las marcas de mordeduras dañan la carne humana viva. En el pasado, los estudios se han realizado en cadáveres y cerdos anestesiados, con modelos dentales montados en mangos. Pero tales estudios no reflejan con precisión las mordeduras de carne humana viva, y Golden agrega que «es casi imposible encontrar sujetos voluntarios que se ofrezcan a ser mordidos lo suficientemente severamente como para lesionarse».

La pregunta, entonces, es esta: si la evidencia de la mordedura es tan controvertida y cargada de obstáculos para los experimentos científicos, ¿por qué todavía se permite en los tribunales?

Esto se debe en gran parte al hecho de que los tribunales aún consideran que el análisis de las marcas de mordeduras es un activo valioso en algunos casos. “Como tutores, los jueces están al tanto de los precedentes en los Estados Unidos en los que la evidencia de la mordedura fue crucial para que el jurado llegara a un veredicto final preciso”, dice Golden. “Los que tenemos experiencia en el análisis de marcas de mordeduras somos intelectualmente sinceros y tenemos el ego bajo control y lo solemos entender correctamente”.

Esta es una disciplina equivocada.

No hay datos para cuantificar cuántos casos criminales en los EE. UU. han incluido evidencia de la mordedura. Pero Golden estima que dicha evidencia se ha utilizado correctamente para condenar a los delincuentes «en casi 1000 casos», y dice que los dentistas brindan pruebas precisas aproximadamente el 98 por ciento de las veces.

Pero la necesidad de tales aproximaciones es exactamente la razón por la cual defensores como Fabricant están trabajando para prohibir la evidencia de mordeduras hasta que haya más investigación y datos. «Hay un universo de personas en prisión que han sido puestas allí por las marcas de mordeduras», dice Fabricant. «Esta es una disciplina incorrecta y ha causado un daño inconmensurable a innumerables personas que han sido condenadas injustamente, así como al propio sistema de justicia».

Divulgar: De 2009 a 2011, Matt Stroud trabajó como reportero e investigador para un programa universitario en Pittsburgh relacionado con el Proyecto Inocencia.

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